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Les spectacles de la WWE Empty Arena révèlent le cœur surréaliste de la lutte professionnelle

La propagation du coronavirus a frappé l’industrie du divertissement comme une bombe, fermant des théâtres et stoppant les productions dans le monde entier. Mais il n’y a pas non plus de forme de divertissement plus attachée au mantra du «spectacle doit continuer» que la lutte professionnelle, ce cirque itinérant de collants et de testostérone qui a continué à camper jusqu’au 11 septembre, la crise cardiaque en direct de Jerry Lawler, et la mort dans le ring d’Owen Hart en 1999. Dans ce cas précis, la WWE et la fédération naissante AEW ont traversé le coronavirus en organisant des spectacles dans des bâtiments vides, les artistes se fermant et se promenant sur des sièges vides. L’expérience a été surréaliste, parfois inconfortable et, plus que tout, elle a été éclairante. Jamais le cœur mélodramatique qui fait tiquer la lutte professionnelle n’a été aussi simple à voir.

En tant que forme d’art – ce que la lutte est absolument, malgré sa place permanente au bas du Taste Totem Pole -, la relation symbiotique du catch avec son public est unique. Les spectateurs d’un spectacle de catch ne sont pas seulement là pour regarder, ils participent activement à la performance. Un sport scénarisé fonctionne à peine sans une foule prête à perdre la raison du résultat; c’est un élément clé de l’illusion, indispensable pour suspendre votre incrédulité. Un film d’ sans la bande sonore est juste quelqu’un qui marche dans un couloir faiblement éclairé, tu sais? Il est généralement convenu que la «pop» la plus bruyante de l’histoire de la lutte professionnelle s’est produite en 1999, lorsque «Stone Cold» Steve Austin a aidé l’humanité à remporter le championnat de la WWE contre Dwayne «The Rock» Johnson. Regardez-le ci-dessous, admirez le son de quelques milliers de personnes atteignant collectivement une forme d’existence supérieure au son d’un verre brisé, puis imaginez à quel point cette scène entière se déroulerait en silence.

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Ou, vous savez, ne l’imaginez pas, parce que ça se joue à la télévision depuis quelques semaines. Au moment de la rédaction de ce document, nous avons obtenu un WWE Smackdown, un WWE Raw et un AEW Dynamite d’un bâtiment complètement vide, le tout se déroulant sous l’ombre de l’annonce que WrestleMania – l’extravagance massive de plus de cinq heures de la WWE qui attire généralement un quelques centaines de milliers de spectateurs – seraient divisés en deux nuits et filmés dans le centre de représentation de la compagnie, sans foule. WrestleMania est la quintessence de ce qu’est la lettre majuscule Pro Wrestling, dans le sens où elle est à la limite de la grossièreté, de l’opéra sans vergogne et objectivement extra comme de la baise. Les arènes vides mandatées par les coronavirus ont forcé le catch professionnel à se diriger dans la direction opposée et à penser beaucoup, beaucoup plus petit.

En ce qui concerne le produit in-ring, cette direction a été… bizarre. C’est étrange! L’acte physique littéral de la lutte professionnelle est juste très, très bizarre lorsqu’il est mené dans un silence total. Quelque chose que vous ne pouvez pas vraiment apprécier à moins que vous n’ayez assisté à un petit spectacle en direct, c’est à quel point l’anneau lui-même est sacrément fort, grâce à la combinaison médiévale de noix, de ressorts et de contreplaqué à l’intérieur. Ensuite, il y a les grognements audibles, le manque de réaction aux affichages sportifs et la décision extrêmement étrange de la WWE de laisser ses interprètes jouer à la «foule». Les dames et messieurs de la WWE et de l’AEW sont parmi les athlètes les plus doués de la planète, mais supprimez cette pièce cruciale d’interaction avec la foule et vous n’êtes qu’à quelques pas de regarder une pratique de gymnastique de niveau olympique. Un exercice impressionnant pour parcourir les motions.

Image via WWE

Mais ce qui est vraiment surprenant, c’est l’effet que le même silence a sur l’aspect narratif de ces émissions. La lutte professionnelle a toujours été un mélange fou d’un carnaval et d’une pièce de théâtre, un mélodrame Tenessee Williams qui se termine par une chute d’une échelle à travers une table. Cela exigeait que ses histoires soient racontées aussi haut et fort que possible, diffusées aux gens dans les sièges bon marché. Mais sans public, ces affrontements de personnalité plus grands que nature ont la possibilité de parler un peu plus doucement. C’est comme regarder les Avengers avoir un jeu de gin rami particulièrement intense avec Thanos au lieu de le combattre dans l’espace.

Le meilleur exemple s’est produit sur Smackdown, dans une confrontation entre John Cena et Bray Wyatt, deux personnages objectivement ridicules. John Cena est un PSA de bande dessinée du samedi matin qui a déjà un pied fermement planté à Hollywood. Bray Wyatt est un ancien chef de secte vivant dans les marais qui anime maintenant une émission pour enfants terrifiante qui peut ou non se dérouler entièrement dans son propre esprit. Regarder ces deux hommes s’engager dans ce morceau dans un silence total est un tout nouveau niveau de performance, un mélange d’intensité et d’absurde qui ne se sentirait pas trop à sa place dans un film de David Lynch.

«Chez #WrestleMania, ça va être un massacre. Vous ne le savez tout simplement pas encore. « # SmackDown @WWEBrayWyatt @JohnCena pic.twitter.com/3NOgXrjp4Y

– WWE (@WWE) 14 mars 2020

À AEW, le dernier épisode de Dynamite s’est terminé avec le début surprise de Matt Hardy, une star de longue date de la WWE faisant le saut entre les entreprises. Tout le schtick de Hardy est un peu impossible à résumer, mais imaginez comme, un feuilleton intentionnellement terrible agissant rencontre un personnage obscur des X-Men de la fin des années 90. C’est beaucoup. Il a un drone pour animaux de compagnie nommé Vanguard 1. Tout cela est très étrange, mais les fans le mangent parce que c’est incroyablement étrange. Les fans valident l’absurdité. Maintenant, regardez Hardy faire ses débuts en silence, et plus important encore, regardez tous les autres interprètes doivent vendre ces débuts au silence. C’est de la clownerie de grande classe. Le théâtre de l’absurde.

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Lorsque ces tentatives d’arène vide ne fonctionnent pas tout à fait, elles se retournent encore pour devenir le genre d’anti-comédie ultra surréaliste qu’Eric Andre ou Tim & Eric ont fait ses débuts vers 4 heures du matin sur Adult Swim depuis des années. Je ne sais toujours pas légitimement quelle ambiance la WWE recherchait avec le segment désormais viral qui a vu « Stone Cold » Steve Austin essayer de battre une rangée de chaises vides. Mais je sais que A) C’était l’une des choses les plus étranges et les plus inconfortablement bizarres que j’ai vues à la télévision depuis des années, et B) je ne pourrais pas m’en détacher si j’essayais. C’était le type de bizarrerie de niche que seule la lutte professionnelle pouvait fournir.

Lorsque vous essayez d’expliquer pourquoi vous aimez un certain type de divertissement, vous devez le réduire à tout ce qui se trouve au centre. C’est vraiment le résultat de ces spectacles dans des arènes vides, une version de lutte professionnelle qui n’est qu’un mélodrame incroyablement bizarre réalisé par des personnages de dessins animés avec six packs. La foule reviendra (espérons-le) un jour et transformera le spectacle en spectacle, mais pour l’instant, c’est un peu fascinant de lutter avec tout ce silence.

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