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Billy Idol déclenche le retour de «Devil’s Playground»

Après que Cyberpunk ait floppé, Billy Idol n’avait plus d’endroit où aller.

«La réaction immédiate à [Cyberpunk] m’a humilié », a écrit Idol dans son autobiographie de 2014, Dancing with Myself. L’attraction unique de MTV a pris une année sabbatique de six ans depuis la scène du concert, refaisant surface pour un rôle bien reçu dans la comédie d’Adam Sandler The Wedding Singer et une couverture de 2001 de « Don’t You (Forget » de Simple Minds À propos de moi) », mais musicalement Idol n’était pas amarré.

Après avoir perdu du bois avec son partenaire de longue date Steve Stevens sur un album qui ne s’est jamais concrétisé, Idol a repris la tournée avec un groupe qui comprenait un nouveau collaborateur, guitariste et batteur Brian Tichy. En 2005, avec Stevens à bord aux côtés de Tichy, une idole revitalisée avait hâte de revenir. Son véhicule, Devil’s Playground, mettrait en vedette l’écriture collaborative de chansons par Idol et Tichy, ainsi que des airs Idol écrits en tandem avec Stevens. Il a été conçu pour être un album férocement hard rock, inspiré de l’emo, qui se relierait également au ton des classiques des années 80 d’Idol. Au moins c’était le plan. Comme Idol le découvrirait, le diable était dans les détails.

À sa sortie le 22 mars 2005, Devil’s Playground a suscité des critiques positives et prudentes. Des critiques comme Ryan Michael Painter de Slug Mag semblaient heureux d’avoir l’idole narquois du vieux dos, déclarant l’album « 1985 redux » ainsi que le meilleur plaisir coupable de l’année. Stephen Thomas Erlewine d’Allmusic a fait l’éloge des morceaux du disque, tout en se déclarant perplexe face à l’appropriation par Idol de heavy metal à bords durs. « [It’s] comme si sa posture dans les années 80 était plus qu’une affectation », a écrit Erlewine.

À ce stade, les compliments en revers des critiques ont été passe-partout pour Idol. Un examen des critiques contemporaines de classiques comme ses débuts éponymes, Rebel Yell de 1983 et Whiplash Smile de 1986, révèle une attitude omniprésente selon laquelle Idol est un poseur agréable, un punk en plastique peroxydé bidimensionnel. En réalité, l’artifice d’Idol a toujours été sa force. Son meilleur travail exploite les clichés des années 80 – rythmes dominants, feuilles de synthés et pyrotechnie atmosphérique de guitare de Stevens – à une pop sophistiquée qui allie harmonieusement âme, ballades et même folk à un rythme rock.

À cet égard, Devil’s Playground s’appuie sur les meilleurs instincts d’Idol. Sous la production de Keith Forsey, qui avait dirigé le premier album solo d’Idol, l’artiste ici est énergique, curieusement agité et prêt à prendre des risques et à tomber à plat ventre. Mais les critiques de Painter et Erlewine indiquent la schizophrénie inhérente au disque. C’est beaucoup plus de métal que tous les efforts précédents de l’idole, imitant souvent le push-pull emo de dur et de doux, de métal et de pop, avec des chansons de ping-pong dans les deux sens entre une voix douce et entraînante et une instrumentation bruyante. Les spectres de Reprendre dimanche et Green Day se cachent aux coins du terrain de jeu d’Idol.

Dans le même temps, l’album émule «Eyes Without a Face» et «Dancing with Myself», des odes infusées au synthé d’Idol à des pierres de touche comme Jim Morrison et Elvis Presley. À l’occasion, les deux parties se connectent, comme dans «Evil Eye», où les vers de mauvaise humeur de Doors-in-the-Desert rencontrent des chœurs grunge en plein essor, et dans le pays gothique guttural rôdant de «Lady Do or Die». Plus souvent cependant, la disparité stylistique entre les morceaux d’Idol-Tichy et les chansons d’Idol-Stevens ne parvient pas à se fondre, et Devil’s Playground ne se connecte jamais tout à fait au grand chelem qu’Idol visait clairement.

Écoutez « Lady Do or Die »

La faute, a dit Idol dans son autobiographie, est la sienne. Il a admis qu’il n’était pas en sécurité après son bannissement post-Cyberpunk de 12 ans dans le désert de la culture pop et qu’il comptait trop sur les opinions des autres sur Devil’s Playground. Il a permis à Tichy de dicter les arrangements des chansons qu’il avait co-écrites. Idol a également estimé qu’il était injuste envers Stevens, obligeant son bras droit à jouer des parties de guitare démontrées par Tichy note pour note.

L’influence de Tichy est particulièrement visible sur les deux morceaux qui ouvrent le disque. «Super Overdrive» et «World Coming Down» sont propulsifs et clangeurs au point d’être du speed metal. Il n’y a rien de mal à cela, mais le mélange est claustrophobe. Si les morceaux avaient un peu plus d’espace, ils se balanceraient comme «Cradle of Love». Idol pousse également sa gamme vocale sur cette paire de rockers métalliques. Fini le croon sépulcral de «Yeux sans visage». À sa place, un gargarisme en lame de rasoir est placé à mi-chemin entre le rugissement du milieu des années 70 de Roger Daltrey et le soufflet de Yosemite Sam. De toute évidence, les chansons étaient censées être un coup de poing rapide, mais elles hésitent à essayer trop fort.

En revanche, le rockeur pop «Sherri», composé uniquement par Idol, joue à ses forces. Sa voix est détendue et amusante, la mélodie rappelle le punk mélodique de la fin des années 70 et les fumées solo de Stevens inspirées du rockabilly en boucle. Le premier single «Scream» chevauche des percussions claquantes et des grosses guitares, tandis que Stevens lance un solo de clarion crasseux avec un trémolo ample. Le meilleur morceau de l’album est aussi le plus inhabituel. « Cherie », un hymne à l’ex de Perri Lister d’Idol, est une âme inflexible et folklorique, propulsée par les bourdonnements tumultueux de Stevens qui semblent canaliser Duane Allman.

Devil’s Playground revendique trois coups sûrs, deux quasi-accidents et une paire d’échecs, mais à part des efforts tout simplement étranges comme l’hymne dysfonctionnel de vacances en famille «Yellin ‘à l’arbre de Noël», le recueil maladroit de clichés d’horreur «Body Snatcher» et une couverture vraiment bizarre et crasseuse de « Plastic Jesus », un air chanté par Paul Newman comme le héros titulaire du drame de la prison Cool Hand Luke de 1967, Devil’s Playground propose une paire d’airs Idol / Tichy qui sont des rockers décents qui deviennent trop cacophoniques et fort, et finalement leur accueil: « Rat Race » et le croustillant riff-driven « Romeo’s Waiting ». Dans la colonne des pertes, il y a aussi un rare faux pas d’Idol / Stevens, «Summer Running», qui commence comme un air de Cat Stevens perdu jusqu’à ce qu’il soit écrasé par la production.

Malgré ce bain de sang embrouillé, Devil’s Playground émerge comme un succès qualifié, grâce au contagieux «Sherri», au «Cherie» et au «Scream», souples et folks, un retour à l’idole horrible et fêtarde des années 80. Ces chansons en particulier faisaient exactement ce qu’elles devaient faire. Ils ont annoncé qu’Idol était de retour pour rester, tout en illustrant la leçon la plus importante à glaner sur ce terrain de jeu: Idol est à son meilleur quand il s’amuse.

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