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Forever No. 1: Kenny Rogers «  Lady  »

Forever No. 1 est une série Billboard qui rend un hommage spécial aux artistes récemment décédés qui ont obtenu le plus grand honneur que nos cartes ont à offrir – un single Billboard Hot 100 No. 1 – en jetant un regard en arrière sur le top-chart chansons qui les ont fait partie de ce club exclusif. Ici, nous rendons hommage à feu Kenny Rogers en plongeant dans son premier hit n ° 1, la ballade par Lionel Richie « Lady ».

C’était en 1980. Le punk avait explosé, la discothèque était en train de mourir, la nouvelle vague était en pleine ascension et Kenny Rogers jouait avec l’argent de la maison. Cinq ans auparavant, il avait secoué la dissolution de son intérêt pour le folk-rock pour atteindre encore et encore le sommet des charts country. Il s’avère que les gens ont bien aimé Kenny Rogers et la première édition; mais Kenny Rogers, ils ont adoré.

Comme la plupart des vedettes country de l’époque, il avait un partenaire de duo régulier à Dottie West et une place à la télévision pour se dégourdir les jambes. Mais au lieu d’une émission de variétés – le format avait succombé à la saturation – il a joué dans le film The Gambler de CBS en 1980, tiré vaguement de son Country Songs n ° 1 du même nom écrit en 1978 par Don Schlitz. Rogers avait un talent pour la chanson d’histoire, ce genre particulier qui inspire les dirigeants à essayer de transformer des contes de quatre minutes en films de 90 minutes. « The Gambler » a été suivi de « Coward of the County », suivi de Gideon, un album concept de cow-boy co-écrit par Kim Carnes. Il présentait «Ne tombez pas amoureux d’un rêveur», un duo de Carnes qui était le troisième single de Rogers à figurer parmi les cinq premiers des classements pop, AC et country. Il a presque réussi à traverser la discothèque sans scot. Les choses semblaient vraiment bien pour Kenny.

Mais Rogers craignait d’être colombophile. Sa boîte aux lettres regorgeait de démos de sagas de diligence et d’armoise, la plupart terribles. Pourtant, sous tous les angles, il était au sommet. Une collection des plus grands succès était prévue pour l’automne et nécessitait un rembourrage. Il avait gardé un œil sur un numéro de funk de Motown qui, au cours des deux dernières années, avait montré une aptitude surprenante pour la pop douce. Pas la tempête tranquille de la radio R&B du week-end: un pur contemporain pour adultes. Par l’intermédiaire du président d’EMI America, Jim Mazza, Rogers a contacté l’architecte du nouveau son des Commodores: Lionel Richie. Intrigué par la possibilité – et par le salaire potentiel d’un meilleur record de Kenny Rogers – Richie est monté à bord d’un avion pour Las Vegas pour s’asseoir à un piano dans les coulisses et chanter le premier (et, à ce point, seulement) couplet de « Dame ».

En repensant au résultat dans ses mémoires de 2012, Luck or Something Like It, Rogers a savouré le fait que «[a] un black de R&B et un blanc de country avaient créé un hit daltonien. » Mais ce n’était pas tout à fait vrai: Rogers était moins un chanteur country qu’un artiste: un artiste né avec la personnalité nécessaire pour façonner la matière à portée de main. Son premier single en 1957 était rock’n roll et doo-wop filtré à travers son twang de Houstonian; après cela, il a passé plusieurs années comme bassiste de jazz avant de rejoindre le groupe folklorique New Christy Minstrels. Richie était tout aussi malléable. Il a grandi en Alabama, chantant dans la chorale de l’Institut Tuskegee, observant sa grand-mère, une pianiste classique, et écoutant l’âme et la country sur les ondes. Lorsque les Commodores ont auditionné pour Motown, Richie a chanté «Wichita Lineman».

« Lady » est câblé de la même manière que « Lineman »: mélancolie et plaintivité s’entrelacent. Richie commençait à opérer dans les registres de la pop plus doux, moins annoncés (mais lucratifs): les tons des contemporains pour adultes, les thèmes du feuilleton, les vitrines imbibées de cordes. Il savait qu’un coup de Kenny Rogers, assez ou non, aurait plus de portée qu’un coup des Commodores. Mais Rogers devrait rencontrer sa composition plus qu’à mi-chemin. Il avait, pour l’essentiel, déplacé le propre hit de son groupe, «Still», sur une touche mineure. (Les deux chansons commencent par le mot «Lady».) Un piano ostinato inquiétant tapote la table; une guitare électrique soupire par la fenêtre. Une section de cordes est composée en grande partie d’accords vocaux. Le sentiment d’isolement romantique est écrasant; quand la section rythmique entre enfin dans la pièce, c’est comme si Rogers avait démoli les rideaux.

Un chanteur moindre aurait sombré dans le mobilier de larmoyants. Rogers, cependant, était un interprète suprême. Il n’anime pas son amour perdu ni ne profite de la douleur. Sur chaque ligne, il révèle une petite dévastation, montrant juste un soupçon de grain dans sa voix. Dans la moitié arrière, Rogers chante enfin un peu de ses talons, mais il ne menace jamais de basculer. Il parcourt un texte qui est un bosquet de conversations, passe de la mélancolie à la mélancolie et vice-versa, et laisse l’arrangement désespéré de Richie avoir le dernier mot. Il est sorti en moins de quatre minutes.

«Lady» était le son de deux hommes qui se prenaient un dépliant, et eux-mêmes. Jusque-là, la carrière solo de Rogers avait été suivie par un producteur, Larry Butler. En février 1980, en grande partie grâce à son travail avec Rogers, Butler avait remporté le Grammy du producteur de l’année, toujours le seul producteur de Nashville à le faire. Bien qu’il soit clairement un jeune hitmaker, Richie n’avait jamais produit de session avant que Kenny ne lui demande de diriger «Lady». (Dans des interviews des décennies plus tard, les deux ricanaient à la mémoire de Richie arrêtant l’enregistrement pour écrire un deuxième couplet dans la salle de bain.) Diffusée à la radio à l’automne, la chanson était en tête des classements AC et Country, et sur le graphique daté de novembre Le 15, 1980, il remplace « Women in Love » de Barbra Streisand au sommet du Hot 100 – où il régnera pendant six semaines consécutives. Le prochain album de Rogers, Share Your Love, de 1981, a été produit par Lionel Richie.

Le succès de la chanson a accéléré la décision du Commodore de lancer sa propre carrière solo à succès. Sur le Hot 100 de fin d’année de Billboard en 1981, les trois meilleures participations appartenaient à Carnes («Bette Davis Eyes»), Richie («Endless Love» avec Diana Ross) et Kenny Rogers «Lady». Qu’il l’ait réalisé ou non, Rogers avait tracé une voie hors de la pop country. Les Barnburners comme le Charlie Daniels Band et les opérateurs fluides comme la Pure Prairie League ne tardaient pas à réussir le crossover. Les dilettantes de chez eux – à un moment donné, Tom Jones portait un chapeau sur trois couvertures d’album droites – repousserait bientôt leurs bottes sous le lit.

Mais à l’époque entre l’arène rock et MTV, Kenny Rogers faisait partie du firmament pop. Les discothèques de banlieue se sont transformées en cowboys urbains honky-tonks, tandis que chez eux, mille sous-sols bourdonnaient d’énergie de bricolage. Mais ils n’étaient que de la contre-programmation à l’omniprésence agréable de Rogers et de ses pairs.

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