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Kenny Rogers était le courant entre les îles de la pop et du country

Kenny Rogers a toujours reconnu qu’il n’était pas un chanteur country dur.

« J’ai toujours été trop pop pour le pays et trop country pour la pop », a déclaré Rogers à Rob Tannenbaum lors du Rolling Stone en 2001, alors qu’il jouissait encore de la lueur du succès de « Buy Me a Rose », le dernier single. de son top des charts Billboard Country. Une décennie plus tard, Rogers a déclaré à Dan Rather qu’il était « un chanteur de country avec beaucoup d’autres influences musicales », un cadrage qui reconnaissait à quel point l’icône s’était éloignée des idéaux du genre – tout en renforçant l’idée que Kenny Rogers est toujours, dans son noyau , chanteur country.

Ce serait idiot de prétendre que Rogers n’était pas un pays. Il a été l’une des plus grandes stars du genre jamais produit, enregistrant 21 succès n ° 1 dans le palmarès Billboard Country Songs, tous sauf un entre 1977 et 1987. Mais Rogers est arrivé à la musique country tard dans la vie, adoptant le style après son le groupe pop-rock à la pointe de la carte, la première édition a implosé au milieu des années 1970. À ce stade, il jouait de la musique à titre professionnel depuis une bonne partie des deux décennies, il a donc reconnu qu’il avait des options limitées en tant que chanteur poussant 40. Le country était l’un des rares genres de musique populaire américaine qui permettait beaucoup d’espace pour la musique et les sentiments des adultes dans leur âge moyen.

Il se trouve que le country était également l’un des rares genres que ce natif texan n’a pas joué pendant ses années de formation. Élevé du côté pauvre de Houston, Rogers a commencé à jouer de la musique comme tant d’enfants le font, participant à une chorale d’église et chantant à l’école. À l’âge de 12 ans, il a accompagné sa grande sœur pour voir Ray Charles jouer un concert et son monde s’est ouvert. Bientôt, il jouait du rock & roll et chantait du doo-wop avec son combo de lycée les Scholars, qui a sorti une poignée de singles à Houston à partir du « Poor Little Doggie » de 1956.

Il est rapidement devenu solo en tant que Kenneth Rogers, marquant un modeste succès régional en 1958 avec « That Crazy Feeling », mais a fini par abandonner le rock & roll pour le jazz, prenant un concert régulier en tant que bassiste du Bobby Doyle Three. Le trio a joué régulièrement et a battu un record intitulé In A Most Unusual Way for Columbia en 1962 (un jeune Rogers rasé de près rayonne brillamment sur la pochette du LP) mais quelques années plus tard, le groupe s’est séparé, avec Rogers atterrissant dans une incarnation des derniers jours de l’institution folklorique New Christy Minstrels.

Tous ces changements de direction rapides se sont produits au cours de dix ans, une décennie qui n’a pas réussi à assurer à Rogers quelque chose de proche d’un hit national – une situation qui a changé rapidement une fois qu’il a formé la première édition avec quelques autres réfugiés de New Christy Minstrel en 1967. La première édition a été conçue pour refléter leur moment: à savoir, le Summer Of Love pailleté paisley. Avec Mike Post, un producteur de disques hotshot émergent qui deviendra plus tard célèbre en tant que compositeur de télévision, derrière le plateau, ils coupent « Just Dropped In (To See What Condition My Condition Was In) », un morceau trippant écrit par un compatriote Houstonite Mickey Newbury.

Rempli de ruse splashy studio, c’était une version hollywoodienne d’un voyage acide – pas étonnant qu’il ait marqué le rêve de fièvre du Mec dans The Big Lebowski – mais son éblouissement de cuisine-évier a été ancré par la voix mielleuse de Rogers ; il ne lui donnait pas tant de gravité que de rendre toute cette bizarrerie sûre, voire attrayante. Rogers n’était pas le seul chanteur principal de la première édition, mais au moment où ils ont remporté leur deuxième hit du Top Ten, « Ruby, Don’t Take Your Love To Town », en 1969, son nom était au-dessus du groupe – le premier mouvement d’étoile dans une carrière remplie d’eux.

Cela s’est également révélé un peu prématuré. Rogers et la première édition ont eu un autre grand succès (« Something’s Burning », un hit n ° 11 qui est passé d’une ébullition à une ébullition rapide) en 1970, avant de se débattre pendant la première partie de la décennie. Les disques n’arrêtaient pas d’arriver, mais les succès se sont taris – et finalement, le groupe aussi, laissant Rogers broyer un chant vivant à 600 personnes au Golden Nugget de Steve Wynn. Il a eu la chance d’avoir développé une relation solide avec Larry Butler, un producteur de disques qui a été nommé à la tête de la branche de United Artist’s Nashville en 1973. Butler a signé Rogers en 1975, et a rapidement préparé le terrain pour le relooking country de Kenny.

Le milieu des années 70 regorgeait d’opérateurs de pays lisses, et Butler dirigea Rogers sur une voie forgée par Don Williams et Conway Twitty. La valse country lente et régulière de « Lucille » – une chanson d’histoire fatiguée qui a donné le premier hit country de Rogers en 1977 – a rampé au même tempo délibéré et livré avec la même main lente que Williams, mais l’ambiance de Kenny a viré vers Twitty. Comme ce dernier, il était mature, masculin et séduisant, chantant des romans pour adultes, qu’ils soient sans contrepartie, brisés ou épanouis. Ce qui différenciait Rogers était un sens du sens du spectacle sournois, ancré également à Hollywood et à Vegas. Il savait comment transformer la chaleur et le drame dans ses chansons d’amour, mais ces compétences se sont épanouies dans les chansons d’histoire qu’il a faites sa signature.

Le chef de file de ces chansons d’histoire était «The Gambler», un morceau de Don Schlitz lancé par Bobby Bare sur son album Bare de 1978. Dans les mains de Bare, « The Gambler » était maigre, dégingandé et juste un peu espiègle, de grands contes racontés par deux buveurs professionnels à la fin de la longue nuit. Rogers se rendit compte qu’il ne faisait que raconter la sagesse qu’il avait apprise de l’ancien rondeau; il assistait aux réjouissances et à l’expérience de vie, ne participant pas. Ce léger sentiment de distance est la raison pour laquelle la version de Kenny de « The Gambler » est non seulement devenue un coup de croisement au cours de 1979, mais la chanson déterminante de la carrière de Rogers: Il a cajolé les vérités universelles et les crochets pop dans ce disque chanson country.

« The Gambler » a tout changé pour Kenny Rogers, le poussant hors des limites des charts country, lui donnant une carrière durable de crooner et même ouvrant une carrière parallèle en tant qu’acteur, car la chanson a été adaptée dans un téléfilm en 1980. Malgré ce succès massif, Rogers n’a essayé de reproduire sa formule de chanson d’histoire qu’une fois de plus, avec « Coward of the County », un récit édifiant qui a fait encore mieux que « The Gambler » sur le Hot 100 (et a également été transformé en un Téléfilm).

Au lieu de cela, Rogers a tourné son attention vers les ballades, les bagatelles aimables et les duos avec des femmes hitmakers comme Kim Carnes, Sheena Easton et Dolly Parton – une musique qui marchait dans la version fine séparant la country-pop et la musique contemporaine pour adultes. Sous les surfaces lisses, Rogers était plus aventureux qu’il n’y paraît à première vue: il a invité Carnes et son mari Dave Ellingson à écrire l’album conceptuel de 1980 Gideon, rédigé Lionel Richie pour écrire la ballade country-soul « Lady », des éléments incorporés de disco et tempête tranquille quand les deux sons R&B étaient à la mode, et a même enregistré une chanson de Prince appelée « You’re My Love » en 1986. Il a également fait équipe avec les Bee Gees pour Eyes That See In The Dark, un chef-d’œuvre de 1983 de yacht-country cela a souligné à quel point Kenny Rogers était à son meilleur quand il naviguait dans le fossé louche séparant le country et la pop.

Eyes That See In The Dark contenait son dernier grand succès dans « Islands In The Stream », un duo avec Dolly Parton qui est devenu un standard au niveau de « The Gambler ». Rogers a accumulé des succès country pendant quelques années de plus – son dernier numéro un est arrivé en 1987 avec le duo Ronnie Milsap « Make No Mistake, She’s Mine » – mais il n’a pas tenté d’élargir sa portée après 1984, quand il a fileté âme moderne dans What About Me? Il avait trouvé son public, et il a passé les trois décennies suivantes à maintenir sa connexion avec ses fans, à tourner constamment et à enregistrer le genre d’albums qui sont vendus dans les boutiques de cadeaux, Cracker Barrels et les fan clubs: collections de chansons de vacances, gospel et re -interprétations de ses vieux morceaux – ponctués par le projet occasionnel de haut niveau, comme les originaux de 2013 mis You Can’t Make Old Friends.

Aucune de ces activités n’a amélioré sa célébrité, mais elle ne l’a guère diminué non plus. Kenny Rogers avait depuis longtemps atteint le genre de renommée où son personnage était un rocher qui ne pouvait ni être sculpté ni érodé: il était un incontournable de la culture américaine, rassurant et chaleureux avec sa présence, que ce soit sur scène ou sur disque. Rogers a fait ses adieux à la route en 2017 et est décédé trois ans plus tard, mais ses singles à succès ont toujours la capacité d’offrir confort et console maintenant qu’il est parti.

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