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Shakespeare en lock-out: a-t-il écrit le roi Lear en quarantaine de peste? | Étape

Alors que ceux d’entre nous restés isolés ou travaillant à domicile regardent des vidéos TikTok et actualisent des blogs en direct, un mème circule qui prétend que Shakespeare a utilisé la mise en quarantaine pendant la peste pour écrire King Lear. Le Barde aurait profité de la longue fermeture du Globe pour prendre le dessus sur son plateau d’écriture – avec Macbeth et Antony et Cleopatra pour démarrer. Si vous ne paniquiez pas assez sur le peu que vous avez réalisé récemment, c’est sûrement un moyen de vous sentir pire. Pourquoi n’êtes-vous pas enfin en train de dépoussiérer ce roman ou scénario que vous avez hâte d’écrire? C’est sûrement ce que ferait le Barde.

Pourtant, est-ce vraiment vrai, le bout de Shakespeare? Eh bien, peut-être. Il est certainement juste de dire que, comme tous les élisabéthains, la carrière du dramaturge a été affectée par la peste bubonique d’une manière qui est presque impossible à concevoir maintenant, même au milieu de Covid-19. Enfant, il a eu la chance de survivre à la maladie: Stratford-upon-Avon a été ravagée par une énorme épidémie au cours de l’été 1564, quelques mois après sa naissance, et jusqu’à un quart de la population de la ville est décédée. En grandissant, Shakespeare aurait entendu des histoires sans fin sur cet événement apocalyptique et se serait agenouillé dans l’église en souvenir solennel des citadins perdus. Son père, John, a été étroitement impliqué dans les efforts de secours et a assisté à une réunion pour aider les plus pauvres de Stratford. Il a eu lieu à l’extérieur en raison du risque.

Lorsque Shakespeare est devenu acteur professionnel, puis dramaturge et actionnaire d’une société londonienne, la peste a présenté une menace à la fois professionnelle et existentielle. Les médecins élisabéthains n’avaient aucune idée que la maladie était transmise par les puces de rat, et au moment où une épidémie a éclaté – souvent au cours du printemps ou de l’été, les saisons de pointe pour les théâtres – les autorités ont cherché à interdire les rassemblements de masse. Étant donné que les autorités se méfiaient naturellement du théâtre de toute façon, comme étant une incitation à la désinvolture et au travestissement et Dieu sait quoi d’autre, les maisons de jeu étaient invariablement les premières à fermer. (Les maisons closes et les arènes d’appâtage d’ours, sur lesquelles certains propriétaires de théâtre comptaient pour leur revenu.) Comme le disait clairement un prédicateur de l’époque: «La cause des fléaux est le péché et la cause du péché est les pièces de théâtre». Entre 1603 et 1613, lorsque les pouvoirs de Shakespeare en tant qu’écrivain étaient à leur apogée, le Globe et d’autres théâtres londoniens ont été fermés pendant un total étonnant de 78 mois – plus de 60% du temps.

Des temps sombres… Kenneth Branagh dans le rôle de Shakespeare dans All Is True, avec Judi Dench dans le rôle d’Anne Hathaway. Photographie: Allstar / Sony Pictures Classics

Ce furent des périodes sombres pour les théâtres à plus d’un titre. Les acteurs ont été contraints à d’autres tâches et, bien sûr, beaucoup sont morts (les personnes âgées de 10 à 30 ans étaient particulièrement vulnérables). Les entreprises se sont séparées ou ont été obligées de faire des tournées dans les provinces, espérant que la nouvelle de la peste ne les avait pas précédées. Comme au moins un biographe de Shakespeare l’a souligné, il y avait une curieuse ironie aux fermetures: les amateurs de théâtre élisabéthains aimaient grignoter des noisettes, ce qui peut avoir aidé à repousser les puces porteuses de peste.

Et la théorie de Lear? Pas du tout impossible: nous savons que la pièce a été jouée devant King James I le lendemain de Noël 1606, la première représentation enregistrée, et c’est un pari décent qu’elle ait été scénarisée cette année-là ou l’année précédente. Comme le souligne l’historien du théâtre James Shapiro, il y a eu un événement majeur de peste à Londres à l’été 1606, qui a conduit à la fermeture du Globe et de tous les autres théâtres de Londres. L’épidémie n’était pas aussi grave que celle des trois années précédentes, qui a tué plus d’un dixième de la population de Londres, mais elle a fait rage pendant l’été et le début de l’automne, et la paroisse de la ville de Londres où vivait Shakespeare était l’une des personnes touchées. En effet, la maison même du dramaturge a été touchée: une de celles qui sont décédées cette année-là était sa logeuse, Marie Mountjoy.

Quand vous le savez, il est difficile de ne pas entendre les échos de Lear, sans doute la tragédie la plus sombre que Shakespeare ait écrite. L’ambiance dans la ville devait être horrible – rues désertes et magasins fermés, chiens en liberté, gardiens transportant des bâtons de trois pieds peints en rouge pour que tout le monde garde ses distances, cloches de l’église sonnant sans fin pour les funérailles – et quelque chose de similaire semble se produire à le monde blanchi de la pièce.

Le texte est saturé d’images de mort, de chaos, de nihilisme et de désespoir, et tout le monde semble ressentir le froid. Comme Gloucester l’observe moralement: «L’amour se refroidit, l’amitié tombe, les frères se divisent; dans les palais, trahison; et le lien a brisé le fils et le père de twixt… nous avons vu le meilleur de notre temps.  » Nous ne savons pas avec certitude que Lear était un texte de peste – il est loin d’être aussi explicite que The Alchemist de Ben Jonson, ou le dépliant journalistique ironiquement intitulé de Thomas Dekker The Wonderful Year, qui relate les événements macabres de 1603 – mais il en a certainement l’impression. .

«Fièvres infectieuses»… une gravure sur bois du XVIe siècle montre un médecin visitant une victime de la peste. Photographie: Granger Historical Picture Archive / Alamy

Ce n’est pas la seule pièce de Shakespeare à faire référence à la peste ou à la peste, une réalité omniprésente pour le dramaturge et ses contemporains. Bien qu’il n’y ait pas beaucoup de références directes à la peste bubonique dans ses scripts, il fait de l’ombre au bord du cadre, plus ressenti que vu. Parfois, c’est un complot, comme dans Roméo et Juliette, où une épidémie attrape le messager envoyé par le frère Laurence et le force à la quarantaine. Cela signifie que la lettre portant la nouvelle que Juliette a simulé sa mort n’atteint pas Roméo. Plus tôt dans la pièce, la réplique de Mercutio dans l’acte trois: « Un fléau sur vos deux maisons! », Aurait peut-être fait rire, même si elle faisait probablement référence à une autre maladie mortelle de l’époque, la variole.

Mais dans les pièces écrites après cette effroyable épidémie de 1603, alors que même le couronnement de James Ier devait être reporté, les métaphores de la maladie semblent infecter le travail de Shakespeare. Le timon d’Athènes, peu interprété, culmine dans un homme qui s’exile, où le mot «peste» est à peine sorti de ses lèvres: «Fléaux… Vos fièvres puissantes et infectieuses s’accumulent / Sur Athènes!» … «Être couronné de fléaux»… «leur renvoyer la peste / Puis-je l’attraper pour eux». Measure for Measure, qui est aussi proche que Shakespeare ait jamais pu représenter le Londres de son temps, présente des bordels et des bars fermés brusquement par un gouvernement autocratique, comme ils l’étaient si souvent dans la réalité.

Macbeth, vraisemblablement écrit pendant l’épidémie de 1606, contient un discours court et noueux qui aurait fait peur à de nombreux spectateurs: «Le glas du mort / Y a-t-il rarement demandé qui, et la vie des bons hommes / Expire avant les fleurs dans leur casquette / Mourant ou avant d’être malades.  » Comme Shapiro le note: « Bien que moins de quatre lignes, il n’y a probablement pas de meilleure description de la peste terroriste et malaise qui l’accompagne. » Et le roi Lear est encore plus brutalement direct. Le bras droit de Lear, Kent, crie au serviteur Oswald: « Une plaie sur votre visage épileptique! » Lear décrit les «fléaux qui pendent dans cet air pendant», faisant référence à la théorie commune selon laquelle la maladie pourrait se propager par transmission aérienne. Et dans l’un de ses nombreux coups de gueule, le roi appelle sa fille Goneril «une plaie de peste, une escarboucle en relief dans mon sang / corrompu» – une référence méchante spécifique aux ganglions lymphatiques élargis, l’un des symptômes de la peste bubonique. Beaucoup de choses à dire à ta fille.

Innoculation à la noisette… Globe de Shakespeare; entre 1603 et 1613, les maisons de jeu de Londres étaient fermées 60% du temps. Photographie: Oli Scarff / .

Que la peste soit une bonne chose pour Shakespeare personnellement est plus douteux. D’une part, en tant qu’actionnaire de deux maisons de jeu et d’une entreprise, il aura été aussi inquiet que n’importe quel producteur du West End en 2020 à propos des fermetures de théâtres, de l’effet sur les résultats et s’il était même utile de générer de nouveaux scripts si personne ne pouvait les mettre en scène. D’autre part, nous savons qu’il a travaillé intimement avec les acteurs, ses collaborateurs les plus fiables, et peut-être même a-t-il écrit ses pièces dans le bâtiment du théâtre; en tant qu’acteur-scénariste-gestionnaire occupé à faire 17 choses à la fois, l’isolement n’était pas son mode de prédilection, pour autant que nous puissions en juger. Et ce n’est pas comme si la peste était reposante, surtout si vous étiez piégé dans la ville. La maison de Shakespeare sur Silver Street faisait face à une église dont les cloches auraient constamment sonné pour les victimes de la peste: aucune issue là-bas.

Cela vaut également la peine d’observer un autre point. Lors d’une terrible épidémie de peste en juin 1592, lorsque les théâtres furent fermés pendant près de six mois, Shakespeare se tourna vers la poésie: ses longs poèmes narratifs Vénus et Adonis et Le viol de Lucrèce furent tous deux composés pendant cette période, peut-être parce que leur jeune auteur était désespérément à la recherche d’une source de revenu plus fiable. Si les maisons de théâtre étaient restées fermées et que sa carrière de poète forcée par une pandémie avait décollé, il n’y aurait peut-être pas eu Lear – ou Roméo et Juliette, Hamlet, Macbeth, Antony et Cléopâtre, ou l’une des meilleures œuvres de Shakespeare.

• Andrew Dickson est l’auteur du Globe Guide to Shakespeare.

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