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La finale de la série «ALF» laisse les téléspectateurs suspendus

Lorsque ALF – l’émission télévisée sur un étranger poilu et cassant qui était un phénomène de la culture pop dans la dernière partie des années 80 – a diffusé son dernier épisode le 24 mars 1990, les téléspectateurs ont été confus.

Le succès massif du spectacle était inattendu. Lorsque le co-créateur Paul Fusco et Tom Patchett ont présenté aux dirigeants de NBC leur idée d’une forme de vie extraterrestre (ALF) vivant avec une famille américaine de banlieue, les costumes n’ont pas été impressionnés au départ. « Je pouvais voir dans leurs yeux que nous les perdions », a rappelé Fusco – qui était aussi le marionnettiste et la voix d’ALF – de la réunion. À ce moment, il a sorti l’étoile de l’émission de son sac.

Au cours des prochaines minutes, Fusco a impressionné les têtes NBC en improvisant avec le personnage ALF. L’étranger a plaisanté sur le réseau, a torréfié plusieurs des dirigeants et a même essuyé un booger sur le président du réseau Brandon Tartikoff. La pièce était hystérique. « C’est absolument ce qui l’a placé au-dessus », a déclaré Patchett.

ALF obtiendrait le feu vert, en première à l’automne 1986. À l’époque, NBC traversait une période difficile. Le réseau avait échoué de façon spectaculaire avec sa programmation récente, y compris des émissions oubliables comme Fathers and Sons, Baby Boom et Manimal. Pour les spectateurs, la nouvelle série sur un étranger sarcastique était apparemment un autre effort erroné du réseau en déroute. Les premières critiques étaient cinglantes, mais la série a trouvé un public. À la deuxième saison, c’était un phénomène à part entière.

Du coup, le boom de l’ALF était réel. La ressemblance de l’étranger à fourrure était plâtrée dans tous les types de merchandising imaginables: boîtes à lunch, planches à roulettes, montres-bracelets, cartes à échanger, poupées en peluche, bandes dessinées – la liste semblait interminable. ALF a sorti plusieurs albums, avec le single de synthé pop « Stuck on Earth » en Belgique, aux Pays-Bas, en Australie, en Nouvelle-Zélande et en Allemagne. Le personnage a même élu résidence dans le jeu télévisé Hollywood Squares, où il était régulièrement invité de célébrités.

Étonnamment, la saturation de l’ALF aurait pu aller plus loin. Dans une conversation avec Mental Floss, Fusco a admis avoir mélangé un grand nombre d’endossements majeurs. « J’ai refusé toute sorte d’approbation où ALF disait à quelqu’un d’aller acheter de la bière ou des hamburgers. J’ai refusé General Mills, qui voulait faire une céréale ALF », a rappelé le créateur de l’émission, ajoutant que le géant de la bière Budweiser avait même essayé d’obtenir l’étranger dans ses publicités.

Même s’il connaissait le succès, Fusco était déterminé à maintenir l’apparence que ALF était sa propre entité vivante et respirante. « NBC voulait que ALF organise le Saturday Night Live », a-t-il déclaré. « Le public à domicile ne m’aurait pas vu, mais le public du studio l’aurait fait. Ils ne pouvaient pas me cacher, alors je les ai refusés. » Les demandes de comparution sur Late Night With David Letterman et un spécial télévisé des Muppets ont également été refusées. Cependant, Patchett a rappelé une invitation que Fusco a acceptée.

« ALF a été invitée à la Maison Blanche par Nancy Reagan pour la fête de Noël 1987 », a-t-il noté. « Nous avons tout préparé, donc il y avait un podium spécial [to hide the puppeteer]. Par la suite, Paul m’a dit que le président Reagan avait dit que ALF était son émission préférée, ce qui bien sûr m’a fait m’inquiéter davantage pour lui. « 

Regardez ALF avec Nancy Reagan

Si la popularité d’ALF était stratosphérique, elle a également été de courte durée. En 1989, les cotes de l’émission étaient en baisse. Et alors que sa quatrième saison touchait à sa fin, les dirigeants du réseau se sont demandé si la série continuerait.

Son avenir n’étant pas défini, les scénaristes d’ALF ont concocté un cliffhanger pour le dernier épisode de la saison. En utilisant une radio amateur dans une tentative infructueuse de contacter l’Australie, l’étranger a intercepté un message codé envoyé par ses anciens amis extraterrestres. Les formes de vie invitent ALF à les rejoindre sur New Melmac, une offre avec laquelle il se débat mais accepte finalement. La famille de substitution Earthling d’ALF, les Tanners, l’emmène dans un champ isolé et lui dit au revoir.

Mais, juste au moment où les lumières du vaisseau spatial approchent, la Force opérationnelle américaine sur les extraterrestres arrive, capturant l’ALF et effrayant le vaisseau extraterrestre qui s’approche. L’épisode s’est terminé par une carte de titre qui se lisait «À suivre». Mais ça ne l’a jamais été.

Regardez la fin originale de ‘ALF’

Fusco avait reçu un accord verbal selon lequel ALF recevrait une cinquième saison. Il a envisagé une nouvelle direction pour la série, avec l’étranger titulaire désormais logé dans une base militaire. «ALF aurait été le nouveau Sgt. Bilko; il aurait été ce captif qui rendait tout le monde fou », a expliqué le créateur dans une conversation avec The Hollywood Reporter. Cependant, le réseau a changé d’avis et a brutalement annulé le spectacle. Cet automne, un programme notable différent ferait ses débuts dans l’ancien créneau horaire d’ALF: Le nouveau prince de Bel-Air.

Les producteurs de la sitcom extraterrestre se sont sentis méprisés par le renversement et, dans un effort pour réparer les egos meurtris tout en mettant fin à l’histoire de manière plus naturelle, NBC a offert à Fusco un téléfilm ALF. Cela aussi serait finalement annulé, après que le chef du réseau, honcho Tartikoff, a quitté NBC.

En 1996, ALF a finalement reçu une plate-forme d’adieu appropriée, lorsque ABC a diffusé le projet de téléfilm: ALF. Le complot, comme Fusco l’avait envisagé, tournait autour des pitreries de l’étranger tout en étant retenu captif par une agence gouvernementale. ALF était le seul personnage de la série originale à apparaître dans le film, un fait qui a contribué à ses nombreuses critiques négatives. L’écart de plus de cinq ans entre la finale de la série et le téléfilm a également provoqué un manque d’intérêt. Projet: ALF est largement devenu une note de bas de page oubliée dans l’histoire de la télévision.

Malgré ses adieux de mauvais augure, ALF a réussi à apparaître régulièrement à la télévision même après la fin de sa série. Des spots sur tout, de Blossom à Love Boat: The Next Wave et même The O’Reilly Factor, ont gardé l’étranger à l’écran. Et les fans des Simpsons se souviendront toujours d’ALF pour sa brève apparition animée sous forme de pog.

En 2004, le Melmacian sournois a reçu une autre série lorsque Hit Talk Show d’ALF a fait ses débuts sur le réseau câblé de TV Land. L’émission mettait en vedette ALF dans un rôle d’animateur de fin de soirée, avec Ed McMahon comme acolyte. Les invités étaient Drew Carey, Joan Rivers, Bryan Cranston et Tom Arnold. L’émission a duré sept épisodes avant d’être annulée.

Malgré les tentatives infructueuses de récupérer la gloire d’ALF, Fusco croit toujours que l’étranger est prêt pour une renaissance. Un long métrage de l’ALF et une série télévisée redémarrée ont chacun été discutés ces dernières années, mais aucun n’a abouti. Pourtant, trois décennies après son au revoir inattendu, il est clair que ALF continue d’avoir un public – il est donc peu probable que nous ayons vu le dernier de l’extraterrestre sarcastique et mangeur de chats.

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