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Il faut un monde entier pour créer un nouveau virus, pas seulement la Chine | Laura Spinney | Opinion

Lorsque je suis stressé, une tache d’eczéma rouge gênant apparaît à l’intérieur de mon bras supérieur droit. Le médecin me donne de la crème à frotter dessus, mais je sais aussi que pour que ça ne revienne pas, je dois faire face au problème sous-jacent.

Trop d’informations, pensez-vous, mais permettez-moi de faire l’analogie. La raison pour laquelle nous ne devrions pas appeler le virus Sars-CoV-2 causant la misère mondiale le «virus chinois» est la même raison pour laquelle je ne devrais pas blâmer mon eczéma sur mon bras: il y a clairement une faiblesse superficielle là-bas, mais la véritable cause se trouve ailleurs.

Tous les éléments recueillis à ce jour suggèrent que les désormais connus «marchés humides» chinois – des lieux de vente d’animaux vivants et morts destinés à la consommation humaine – permettent aux coronavirus de passer facilement des animaux aux humains. Cela s’est produit avec le virus Sars-CoV en 2002-3 – qui était contenu avant de provoquer une pandémie – et cela s’est reproduit avec son proche parent, Sars-CoV-2.

Mais pour comprendre pourquoi l’émergence de telles zoonoses – infections humaines d’origine animale – s’est accélérée au cours des dernières décennies, vous devez comprendre les forces qui mettent ces virus sur notre chemin. Ils sont politiques et économiques. Ils ont à voir avec la montée des préoccupations agricoles à l’échelle industrielle en Chine et la marginalisation qui en résulte de millions de petits agriculteurs. Pour survivre, ces agriculteurs se sont tournés vers la production d’espèces plus exotiques – des animaux qui étaient autrefois mangés uniquement pour leur subsistance. Mais les opérations plus importantes ont également repoussé les agriculteurs géographiquement, car ils ont pris plus de terres agricoles de premier choix. Les petits exploitants ont été contraints de se rapprocher de zones non cultivables telles que les forêts, où se cachent des chauves-souris – réservoirs de coronavirus. Les étoiles se sont alignées, et pas dans le bon sens, pour canaliser les virus des chauves-souris à travers des hôtes mammifères intermédiaires tels que les pangolins, et vers les humains.

Même ainsi, pour jouer l’avocat du diable pendant un moment, le problème pourrait toujours être considéré comme uniquement chinois. Mais il y a deux raisons pour lesquelles ce n’est pas vrai. Premièrement, avec l’ouverture de la Chine, son industrie agroalimentaire a cessé d’être entièrement détenue par la Chine. C’est un grand bénéficiaire des investissements directs étrangers. Deuxièmement, comme l’expert américain en matière de pandémie, David Morens, et ses collègues l’ont souligné le mois dernier dans le New England Journal of Medicine, nous avons observé un drame similaire se dérouler sur une période beaucoup plus longue avec la grippe – la maladie qui a provoqué plus de pandémies. dans l’histoire de l’humanité que toute autre.

Les virus de la grippe qui infectent les animaux, y compris la volaille et les porcs, se sont périodiquement répandus chez l’homme depuis que nous avons domestiqué ces animaux il y a des millénaires. Mais les fermes industrielles qui produisent nos aliments aujourd’hui accroissent la virulence de ces virus de la grippe juste avant leur propagation. Cette montée en flèche a été documentée en Europe, en Australie et aux États-Unis plus qu’elle ne l’a fait dans les économies pauvres ou émergentes, et c’est ce qui a provoqué la dernière pandémie de grippe en 2009. Les premiers cas de cette pandémie ont été enregistrés en Californie, mais personne n’appelle c’est la grippe américaine – et il est vrai qu’ils ne le font pas, ne serait-ce que parce que les fermes américaines ne sont pas entièrement détenues par les Américains non plus. La Chine, pour sa part, a investi en eux.

Ce ne sont pas seulement les industries qui produisent nos aliments qui créent les conditions dans lesquelles de nouvelles zoonoses émergent. L’exploitation forestière, l’exploitation minière, la construction de routes et l’urbanisation rapide y contribuent également, et les bénéfices qui en découlent sont également partagés au niveau international. «Nous avons créé un écosystème mondial dominé par l’homme qui sert de terrain de jeu pour l’émergence et le changement d’hôte des virus animaux», a écrit Morens et al. Les maladies qui en résultent sont d’abord subies localement, comme en témoignent leurs noms – maladies à virus Ebola et Zika et fièvre hémorragique bolivienne, pour n’en nommer que trois – mais l’ironie est que certaines d’entre elles, comme le VIH et Covid-19, continuent pour devenir mondial. Il est difficile de ne pas y voir une terrible justice naturelle.

En 2015, l’Organisation mondiale de la santé a publié des lignes directrices sur la façon de nommer les maladies, qui stipulaient que ces noms ne devaient pas distinguer des populations humaines, des lieux, des animaux ou des aliments particuliers. Les noms qui commettent ces péchés se révèlent souvent faux de toute façon, mais au moment où cela devient clair, les dommages ont déjà été causés. Déficit immunitaire gay ou Grille, le premier nom donné au sida, a stigmatisé la communauté gay tout en contrecarrant la recherche sur la façon dont la maladie a affecté d’autres groupes. L’étiquetage du Sars-CoV-2 par le président Trump comme étant le «virus chinois» est également inutile. À une époque où les principaux centres d’infection de Covid-19 se trouvent en dehors de la Chine et où les Américains et les Européens pourraient tirer de précieuses leçons des Chinois, il échange des insultes avec des politiciens chinois qui l’ont accusé de racisme et ont laissé entendre – tout aussi ridicule – que l’armée américaine a apporté le virus en Chine. Le match d’argot convient à Trump, distrayant de sa mauvaise gestion de l’épidémie à la maison, mais il ne nous rend pas service.

Cela ne signifie pas que la Chine ne devrait pas être tenue responsable de ses lacunes. Les Américains savent où se trouvent leurs points faibles – ils incluent les foires agricoles, où les porcs et les humains se rencontrent – et ils les contrôlent férocement. Leurs experts en maladies infectieuses peuvent détecter un virus circulant dans un troupeau et y générer un vaccin en quelques heures. Les Chinois se sont améliorés ces derniers temps. Ils vaccinent maintenant leurs troupeaux de volailles contre un virus grippal dangereux, le H7N9, qui a infecté les humains pour la première fois en 2013, par exemple. Mais près de 20 ans après que Sars-CoV se soit répandu sur un marché humide, ces endroits semblent toujours constituer un handicap.

Contrôler cette interface animal-humain est évidemment important, mais cela ne devrait pas nous aveugler sur le plus gros problème, à savoir ces industries mondialisées. Les économistes utilisent le terme «tragédie des biens communs» pour décrire une ressource partagée – des pâturages communs, par exemple – gâchée par des individus agissant dans leur propre intérêt. Il a été appliqué à la crise climatique, mais comme le géographe de l’Université de la Colombie-Britannique Luke Bergmann et ses collègues l’ont souligné, cela ne correspond pas tout à fait à ce qui s’est passé ici. Dans le cas de ces industries, il serait plus juste de dire qu’elles ont exclu les près de 8 milliards d’entre nous qui dépendent des communs de participer à leur gouvernance. Pourtant, nous supportons les coûts de leur exploitation industrielle, sous forme de pandémie.

Nous avons notre part de responsabilité, en tant qu’individus, dans les aliments que nous choisissons de manger et les choix de style de vie que nous faisons en général. Nous sommes nombreux sur cette planète et nous soutenir coûte cher. Mais comme il est devenu de plus en plus clair, ces industries se sont découplées du choix des consommateurs; ils le conduisent plutôt que d’y répondre.

Il est temps que nous reprenions les biens communs, ce qui signifie voter pour les politiciens qui tiendront ces industries responsables, plutôt que pour ceux qui détournent le blâme. Nous avons besoin de dirigeants qui comprennent que le traitement de cette éruption particulière ne peut pas seulement être d’actualité, il doit aussi être systémique.

• Laura Spinney est journaliste scientifique, romancière et auteure de Pale Rider: la grippe espagnole de 1918 et comment elle a changé le monde