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quelques réflexions initiales – Institute of Economic Affairs

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La proposition d’isoler les personnes âgées de 70 ans et plus pendant quatre mois ressemble à une mesure désespérée. En tant que personne entrant dans cette catégorie «vulnérable», je ne peux pas dire que je m’en réjouis, bien que j’attende de voir exactement ce que cela implique. Je pense que nous devons simplement faire confiance au gouvernement pour le moment, bien que la longue expérience de l’étude de la politique gouvernementale ne me donne pas confiance. Voici quelques réflexions initiales.

D’une part, je m’interroge sur son aspect pratique. Il y a 10 millions de personnes dans ce groupe d’âge. Mais beaucoup d’entre eux auront, comme moi, des partenaires et une famille vivant avec eux. Dans mon cas, mon partenaire est beaucoup plus jeune que moi et nous avons deux enfants à l’école primaire. Il m’est impossible d’éviter tout contact physique étroit avec d’autres membres du ménage pendant quatre mois; nous ne vivons pas à Buckingham Palace. Tous les membres du ménage devraient-ils donc s’isoler? Dans ce cas, les chiffres impliqués augmentent de plusieurs millions de plus, tout comme les difficultés d’application.

La recommandation que tous les auto-isolés se livrent à l’épicerie et aux médicaments accorde une grande confiance à nos supermarchés et pharmacies et à leur capacité à exécuter les commandes en temps opportun. Ils – en particulier les pharmacies – ne sont pas configurés pour des livraisons à domicile à l’échelle requise. Le plan suppose également que les personnes âgées maîtrisent Internet ou sont capables de communiquer clairement par téléphone, SMS ou e-mail. Beaucoup de «personnes âgées plus âgées», celles à la fin des années 80 et 90, auront de grandes difficultés. Nous ne pouvons pas supposer que toutes ces personnes sont actuellement connues des médecins ou des autorités locales. À un moment où la main-d’œuvre va nécessairement diminuer, s’attendre à une augmentation substantielle des services et du suivi des personnes âgées semble un vœu pieux.

Soit dit en passant, le rétrécissement de la main-d’œuvre entraînera la perte d’environ un demi-million d’entre nous qui travaillent encore dans les années 70 et au-delà. Le nombre croissant de personnes travaillant après l’âge de la retraite a été une caractéristique positive du marché du travail ces dernières années (tout comme le grand nombre de personnes âgées engagées dans le bénévolat), ce que nous devons encourager compte tenu des tendances démographiques et du fardeau toujours croissant des pensions. et les soins sociaux. L’annulation arbitraire d’un segment de la main-d’œuvre saine n’aidera pas l’économie lorsque – si – nous revenons à quelque chose comme la normalité. Si les gens retombent dans l’idée qu’il n’existe pas de vie saine et active plus tard, il y aura des conséquences profondes et une nouvelle augmentation du taux de dépendance.

La logique de tenir les personnes âgées à l’écart de l’infection est judicieuse, mais les économistes doivent toujours être conscients de la possibilité de conséquences imprévues. Les premiers commentaires dans les médias se sont concentrés sur les effets mentaux de l’isolement, qui pourraient en effet être considérables. Mais d’autres effets sur la santé pourraient être tout aussi importants. Rester à la maison et ne pas faire d’exercice peut être un facteur d’augmentation du nombre d’AVC et de crises cardiaques. Ajouté aux retards inévitables dans la réponse où les gens vivent seuls, nous pouvons nous attendre à un taux de mortalité plus élevé. Rappelez-vous également que des maladies graves telles que le cancer peuvent se développer pendant une période d’isolement prolongée lorsque les gens ne peuvent pas consulter un médecin pour un examen. Cela augmentera également la mortalité. Ainsi, tout gain supposé de la réduction des décès dus au COVID-19 doit être compensé par l’augmentation des décès dus à d’autres causes.

Je suppose que le libertaire en moi s’oppose également à l’idée de caractériser des groupes entiers de personnes sur la base de modèles statistiques. Aucune inhibition de ce type sur les réseaux sociaux, je vois: ce matin, j’ai vu des commentaires extrêmement désagréables sur les «Brexiteers imbibés d’urine», les «boomers égoïstes», etc. Moins agressivement, il y avait une certaine condescendance dans l’affirmation de Matt Hancock selon laquelle le confinement de 10 millions de personnes était «pour leur propre bien», comme si on ne pouvait pas faire confiance à un énorme segment de la population pour faire la bonne chose. Peut-être a-t-il raison, même si je n’ai pas vu beaucoup de vieillards à Sainsbury’s dépouiller les étagères de papier toilette, ce qui me semble assez irrationnel.

Mais ce genre de pensée est dangereux. Il existe des preuves suggérant que la plupart des délits commis au couteau en ville sont commis par de jeunes hommes noirs sur d’autres jeunes hommes noirs. Mais nous ne confinons pas les jeunes hommes noirs chez eux «pour leur bien». Nous ne permettons même pas à la police de s’arrêter et de fouiller simplement sur la base d’une régularité statistique. Classer de grands groupes de personnes sur la base du comportement ou de la vulnérabilité de certains de leurs membres est en contradiction avec les conceptions modernes des droits.

Je suis sûr que, étant donné la trajectoire inconnue de ce coronavirus, nous sommes tous mieux avisés de minimiser les contacts sociaux inutiles et de nous laver les mains fréquemment. Ceux qui sont susceptibles d’être les plus à risque devraient prendre plus de précautions que la plupart. Mais nous devons nous méfier des restrictions arbitraires et transformer le pays en État policier sur le modèle chinois. Nous essaierons sans aucun doute de faire ce que le gouvernement conseille, mais espérons qu’en élaborant des règles pour la prochaine étape de la bataille contre COVID-19, nos dirigeants réfléchiront attentivement aux conséquences plus larges des mesures qu’ils adoptent.

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