in

À l’intérieur de l’histoire inconnue de l’Occident oublié Memphis Three

Le 5 mai 1993, les meilleurs amis Steven Branch, Michael Moore et Christopher Byers – tous âgés de 8 ans et de deuxième année – ont disparu à West Memphis, Ark.

Le 6 mai, les corps battus des garçons ont été retrouvés dans un fossé de drainage à Robin Hood Hills. Tous les trois avaient été déshabillés et attachés avec leurs propres lacets. Les parties génitales de Christopher avaient été mutilées.

Un mois plus tard, trois adolescents – Damien Echols, Jason Baldwin et Jessie Misskelley Jr. – ont été accusés du meurtre des garçons. Ils ont été condamnés dans ce qui peut être décrit comme des circonstances douteuses, et finalement libérés après que ce qui a commencé à donner l’impression que le monde avait pris leur cause en main.

Ce sont donc eux qui ont fini par être connus sous le nom de West Memphis Three.

Les efforts, y compris la couverture médiatique, qui ont permis de libérer Damien, Jason et Jessie ont été énormes, note Bob Ruff, ancien chef des pompiers et animateur du podcast d’investigation Truth and Justice, qui a consacré sa cinquième saison aux meurtres de 1993 sous le nom de Ruff, son équipe et ses auditeurs ont reconstitué les preuves semaine après semaine, ce qui a entraîné des mises à jour et des analyses en temps réel au fur et à mesure qu’il creusait le dossier.

« Une grande partie de la raison pour laquelle cette affaire se poursuit depuis 27 ans n’est pas résolue, une enquête appropriée devrait être centrée sur la victime », a déclaré Ruff à E! Nouvelles. « … Ce que je voulais faire, c’était retourner au début, revenir aux victimes, leur donner une voix, leur rendre justice et mener une véritable enquête fondée sur des preuves qui commençait là où elle aurait dû commencer, ce qui est avec les victimes. »

À son tour, le nouveau spécial Oxygen en deux parties, The Forgotten West Memphis Three, engendré par l’enquête Truff and Justice de Ruff, recentre l’attention sur Steve, Michael et Chris – ceux qui ont perdu la vie.

Oxygène

Au cours des 27 dernières années, une attention soutenue a été portée à ces crimes, Joe Berlinger et le documentaire Paradise Lost: The Child Murders à Robin Hills, défunt Emmy de Bruce Sinofsky en 1996, étant le récit définitif le plus connu des meurtres. et les procès qui ont abouti à des peines de prison à vie pour Jessie Misskelley Jr. et Jason Baldwin, et une condamnation à mort pour Damien Echols.

Deux autres films ont suivi, Paradise Lost 2: Révélations en 2000 et Paradise Lost 3: Purgatoire en 2011 parce que, comme les cinéastes et les divers critiques de pratiquement toutes les étapes de l’enquête et le traitement des accusés en cours de route, des erreurs avaient été fait.

« On dirait que Damien Echols a finalement tué quelqu’un », a déclaré un responsable de la libération conditionnelle pour mineurs sur le site où les corps ont été trouvés alors que les autorités se rassemblaient pour recueillir des preuves, selon le livre de Mara Leveritt de 2004 sur l’affaire, Devil’s Knot.

Echols, alors âgé de 18 ans, était un décrocheur du secondaire avec un dossier d’arrestation pour des délits mineurs comme le vandalisme et le vol à l’étalage, et il avait passé du temps dans une institution pour des problèmes de santé mentale. Cela l’a mis sur la carte de la police, mais lorsqu’il est combiné avec son penchant pour le noir, ses goûts musicaux (ses airs Metallica bien-aimés fournissent une bande-son étrange dans Paradise Lost), et son intérêt pour la religion païenne de la Wicca (bien que sa sœur ait dit qu’il avait envisagé le sacerdoce à un moment donné), tout cela a fait de lui une personne particulièrement intéressante pour les autorités locales.

La simple explication: Echols s’est démarqué. C’était un cinglé.

« Regardez-les. Ils ressemblent à des punks », explique Pam Hobbs, la mère de Stevie Branch, dans Paradise Lost.

Lui et Baldwin, 16 ans, étaient les meilleurs amis. Misskelley, 17 ans, les connaissait, mais ils n’étaient pas aussi proches de lui.

La police n’a pas seulement regardé ces trois-là. Il y avait d’abord d’autres suspects, dont deux autres adolescents locaux qui avaient été interrogés, dont l’un conduisait un camion de crème glacée et connaissait les enfants de la ville.

Mais rappelant comment les meurtres de la Tate-LaBianca commis par des membres de la « famille Manson » en août 1969 ont immédiatement provoqué des rumeurs sur les sectes sataniques et les sacrifices humains en raison des scènes de crime horriblement macabres, de sorte que dans ce cas, la police – et par la suite les médias – commencez à propager la théorie selon laquelle Steve, Michael et Chris sont devenus la proie d’un rituel horrible.

Puis vinrent des histoires sur l’intérêt d’Echols pour l’occulte, à savoir qu’il était peut-être une sorte d’adorateur du diable. Après tout, il avait un livre avec un pentagramme dessus. (Il avait également une petite amie enceinte, Domini Teer, qui a donné naissance à leur fils alors qu’il était en prison.) Quand ils l’ont interrogé pour la première fois le 7 mai, il a nié avoir quoi que ce soit à voir avec les meurtres et a subi un test polygraphique. La police lui parlerait plusieurs fois au cours du mois suivant, plus que tout autre suspect.

« Panique satanique », a déclaré un des avocats de la défense lors du procès, décrivant la réaction paranoïaque à ce qui équivalait à quelque chose de différent de la norme de l’église de la ville.

Misskelley est venu pour l’interrogatoire et la police lui a parlé pendant 12 heures sans ses parents dans la chambre, bien qu’il soit mineur et ayant, comme il a été rapporté plus tard, un QI de 72, ce qui entraînerait des questions sur sa capacité à traiter pleinement ce que arrivait.

Moins d’une heure d’interrogatoire a été enregistrée au total.

Lors de l’enregistrement, il a déclaré à la police qu’il avait vu ses copains battre et violer deux des garçons et castrer l’un d’entre eux, et qu’il avait aidé à maîtriser l’un des enfants lorsqu’il avait tenté de s’enfuir. Puis il s’est rétracté, disant qu’il était à un match de lutte dans une autre ville lorsque les meurtres ont eu lieu, mais les dégâts ont été causés.

Echols et Baldwin ont été arrêtés le 3 juin. Ils étaient chez Damien devant la télévision et ont tenté de se cacher dans sa chambre, éteignant les lumières dans l’espoir que les flics s’en iraient.

Mais la ville était prête à voir ces trois-là aller directement en enfer.

Son avocat a plaidé avec succès pour un changement de lieu, dans un palais de justice à environ 110 miles de là, et a fait valoir que les « aveux » que Jessie avait donnés à la police étaient une fausse histoire, racontée par peur et panique.

Mais Misskelley a été reconnu coupable d’un chef de meurtre au premier degré et de deux chefs de meurtre au deuxième degré le 5 février 1994. Il a échappé à la peine de mort lorsque le jury a rejeté les accusations de meurtre qualifié. Un juge l’a condamné à la peine maximale – à perpétuité, plus 40 ans.

Echols et Baldwin ont été jugés ensemble et chacun a été reconnu coupable de trois chefs d’accusation de meurtre qualifié. Alors que Baldwin a été condamné à la prison à vie sans libération conditionnelle, Echols a été condamné à mort par injection létale.

Le juge lui a demandé s’il y avait une raison pour laquelle la peine ne devrait pas être prononcée, Baldwin a répondu: «Parce que je suis innocent».

A la même question, Echols a répondu: « Non, monsieur. » Sa date d’exécution était prévue pour le 5 mai 1994, mais la procédure d’appel longue et fiable (dont un appel automatique) se tenait entre lui et la peine ultime.

Dave Darnell / L’appel commercial / ZUMAPRESS.com

La justice avait apparemment rendu rapidement et avec force les familles de Stevie Branch, Michael Moore et Chris Byers.

Mais les condamnations ne sont que le début de la saga de 15 ans qui entraînera la libération d’Echols, Baldwin et Misskelley de prison en 2011.

Il y avait la confession potentiellement contrainte. Accusations d’inconduite du jury. Le fait que les jeunes hommes ont été condamnés sans aucune preuve matérielle autre que quelques fibres qui ne pouvaient être exclues comme appartenant à d’autres personnes reliant les suspects à la scène du crime. Qu’un couteau trouvé par des plongeurs dans un lac derrière la maison de Jason Baldwin ne pouvait pas être définitivement lié à eux. Les équipes de défense ont commencé à creuser davantage de trous, en commençant par les objections sur la façon dont les preuves ont été collectées, le temps qu’il a fallu à la police pour amener le coroner du comté sur les lieux, la manipulation des échantillons de sang et ce qui semblait être une tenue de dossiers de mauvaise qualité. Les marques de piqûres sur les victimes ne correspondaient pas aux impressions dentaires d’Echols, Baldwin ou Misskelley qui avaient été soumises après leur condamnation.

Dans l’intervalle, la Cour suprême de l’Alabama a rejeté la requête de Misskelley pour un nouveau procès, décidant que ses aveux avaient été valablement obtenus.

Mais l’affaire était déjà devenue une cause littérale célèbre, avec des artistes et des acteurs tels que Eddie Vedder, Johnny Depp, Peter Jackson (qui a produit le documentaire de 2012 à l’ouest de Memphis) et Natalie Maines investissant dans le travail de défense en cours en cours pour le trio, qui était devenu connu sous le nom de West Memphis Three. Ils sont devenus des icônes de la culture pop, en particulier Echols, qui était dans le couloir de la mort et qui avait le plus à dire sur les raisons pour lesquelles il pensait que lui et ses amis avaient été un bouc émissaire. Il a également sorti un mémoire de prison, 2005’s Almost Home: My Life Story Vol. 1.

Des albums hommage ont été enregistrés (tels que Free the West Memphis 3 des années 2000 mettant en vedette Vedder, Joe Strummer, le batteur de Guns N ‘Roses Duff McKagan et le bassiste Soundgarden Ben Shepherd) et des collectes de fonds ont été organisées.

En 2007, les équipes de la défense ont présenté de nouvelles preuves médico-légales et, lorsque les tests ADN n’ont pas pu placer les jeunes hommes condamnés sur les lieux, les procureurs étaient ouverts à la négociation.

Le 19 août 2011, Echols, Baldwin et Misskelley ont plaidé Alford – un plaidoyer d’innocence tout en reconnaissant qu’il existe des preuves pour les condamner devant un tribunal – et après avoir passé plus de 18 ans en prison, ont été condamnés à une peine purgée plus 10 ans avec sursis.

Ils étaient gratuits à temps pour la première du festival du film de New York de Paradise Lost 3: Purgatory.

Carolyn Contino / BEI / Shutterstock

Echols est marié depuis 1999 à Lori Davis, une architecte paysagiste lui a écrit pour la première fois dans le couloir de la mort après avoir vu Paradise Lost et conclu immédiatement qu’il était innocent.

Ils ont vécu un certain temps dans le Massachusetts – à Salem, terre des fameux procès des sorcières du XVIIe siècle – avant de se retrouver à New York.

Misskelley est retournée chez elle à West Memphis, apparemment pour reprendre une vie privée. Baldwin a obtenu son GED et a suivi quelques cours universitaires en prison; à sa libération, un voyage à Seattle (sa première fois en avion) ​​s’est transformé en un séjour de plusieurs années, où il a poursuivi ses études d’associé. En 2017, il a déménagé au Texas, où il a cofondé Proclaim Justice – un organisme sans but lucratif voué à l’annulation des condamnations injustifiées – à Austin.

Dans son livre de 2013, Life After Death, il a décrit les mauvais traitements qu’il a subis en prison et le soutien et les ressources indéfectibles que les trois d’entre eux ont reçus de la communauté hollywoodienne.

« Johnny [Depp], Henry Rollins, Margaret Cho, tant de gens ont formé une chaîne et si un seul maillon de cette chaîne avait disparu, ils m’auraient tué « , avait-il déclaré à E! News à l’époque. » Vous savez, par exemple, les tests ADN qui nous a finalement conduit à sortir, nous ne pouvions même pas nous permettre de le faire. Henry Rollins a fait une tournée juste pour lever des fonds pour faire le premier tour de tests ADN … Si les médias s’en moquent, si le monde s’en fiche, si les gens ne le regardent pas, ils vont vous tue toujours et le glisse sous le tapis, peu importe les preuves. « 

« Le documentaire m’a sauvé la vie, a sauvé la vie de Damien et a sauvé la vie de Jessie », a déclaré Baldwin sur le podcast du National Podcast of Texas en 2017. « L’État de l’Arkansas espérait faire comme dans bien d’autres cas avec les pauvres, avec des gens qui sont impuissants à se défendre. Ils voulaient nous submerger, nous condamner, nous condamner et nous balayer sous le tapis. Et personne ne serait plus sage. « 

L’appel commercial / ZUMApress.com

Mais alors que cette partie de l’histoire – concernant ce que Damien, Jason et Jessie insistent sur le fait qu’il ne s’est pas produit un horrible jour de mai 1993 – a eu une fin hollywoodienne, les familles de Michael, Steve et Chris ont depuis disparu sans le petit réconfort de cette fermeture. peut fournir.

Trois Cub Scouts qui aimaient la natation et le karaté, style Teenage Mutant Ninja Turtles. Chris, dont les parents ont installé un minuscule arbre de Noël sur sa tombe. Stevie, qui avait déjà une petite amie, la sœur de Michael, 9 ans, Dawn. Un bosquet de lecture qui leur était dédié à l’école primaire Weaver subsiste, près de trois décennies plus tard.

Et donc Bob Ruff a commencé à examiner l’affaire avec un peigne à dents fines, dans l’espoir de trouver quelque chose qui avait été raté la première fois, et pendant les années où l’accent sans relâche a été formé sur les condamnations précipitées et la lutte pour obtenir Damien, Jason et Jessie libérée.

Parler à ces membres de la famille « rend tout très réel », a déclaré Ruff à E! Nouvelles. « Quand je me suis assise en face de la mère de Stevie Branch, puis j’ai vu la vraie émotion en elle et la vraie douleur … » Fondamentalement, les personnes interrogées n’étaient pas les seules à pleurer.

Danny Johnston / AP / Shutterstock

Et aussi bon que cette histoire soit, il y avait encore plus à découvrir – qui, sans jouer timide, Ruff ne peut pas attendre que les gens voient se dérouler dans The Forgotten West Memphis Three, après quoi Truth and Justice passera en revue tout ils ont appris et continuent le travail.

« Notre enquête à travers la série télévisée fait avancer la balle dans le champ de l’enquête plus loin qu’elle ne l’a jamais été », dit Ruff, « et cela nous a positionnés là où, je crois, nous pouvons enfin résoudre ce cas maintenant. »

Les téléspectateurs verront quelque chose de « totalement différent » en ce qui concerne l’approche de l’enquête sur qui a tué Steve, Michael et Chris, et ils apprendront de nouveaux détails et entendront des témoins dont ils n’avaient jamais entendu parler auparavant.

Et « lorsque notre série se terminera », dit Ruff, « la conversation sur l’affaire West Memphis Three va être complètement différente à l’avenir. »

The Forgotten West Memphis Three, un événement de deux nuits sur Oxygen, sera présenté le samedi 28 mars à 8 h / 7 h et le dimanche 29 mars à 8 h / 7 h.

(E! Et Oxygen sont tous deux membres de la famille NBCUniversal.)

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.