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Ce n’est pas seulement l’achat de panique qui vide les rayons des supermarchés. Des forces bien plus grandes ont été déclenchées

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Si vous en croyez aux gros titres, la Grande-Bretagne est une terre d’égoïsme. Le crétin de Jack, je suis tout à fait correct, heureux d’empiler son chariot avec plus de tourbières et de pâtes que n’importe quel mégot ou estomac pourrait consommer dans une vie.

Nous les avons vus dans les journaux et à la télé, ricanant dans les caméras comment ils ne se soucient de personne d’autre qu’eux-mêmes. Mais ces acheteurs de panique sont-ils vraiment la cause des étagères vides dans nos supermarchés? Ou quelque chose de plus compliqué et de moins déprimant se passe-t-il?

En parlant de l’industrie, il semble qu’il y ait un peu des deux. Les chefs de supermarché vous diront que les ventes de la semaine dernière ont grimpé de 130% dans certaines catégories, car les gens ont tamponné pour s’approvisionner.

Dit un: «C’est comme Noël, mais avec une différence. Nous prévoyons Noël chaque année pendant des mois à l’avance. Cela est arrivé presque du jour au lendemain. »

Les supermarchés modernes sont des machines de super-marketing. Ils ont des algorithmes extrêmement sophistiqués qui suivent les données de vente minute par minute, en les comparant aux jours, mois et années précédents, en tenant compte des conditions météorologiques, des événements sportifs et d’un nombre toujours croissant d’autres variables.

En temps normal, cela fonctionne bien. L’approvisionnement est maintenu serré, de sorte que seule une infime fraction des aliments est perdue ou dans le bac de remise. Mais venez un cygne noir comme le coronavirus, et tout le système va au pot.

Les supermarchés et leurs fournisseurs sont tellement habitués à fonctionner sur un modèle d’inventaire de cheveux large que lorsqu’un événement de cygne noir comme le coronavirus flotte, le système s’effondre.

Un fournisseur de produits alimentaires des majors a déclaré que la crise avait mis en évidence les lacunes du recours à des modèles informatiques «algo» et devrait entraîner des changements structurels dans la manière dont les aliments sont fournis et stockés, avec plus de jeu dans le système pour éviter les pénuries.

Mais l’industrie rejette la charge.

Comme le dit Clive Black, analyste chez Shore Capital: « Même Mystic Meg n’aurait pas pu prédire ce niveau de demande. »

Un directeur des approvisionnements d’un supermarché ajoute: «Harry Potter avec sa baguette magique n’aurait pas pu garder nos étagères en stock la semaine dernière. C’était comme être pillé par des fléaux de sauterelles. »

Il a vu un client dans un magasin de l’est de Londres se battre avec un gardien de sécurité alors qu’elle tentait de faire sortir un chariot chargé de boîtes de nourriture sans payer. «Elle refusait de payer parce que les files d’attente étaient trop longues», dit-il.

Il a vu un autre client maltraiter une caissière âgée dans son magasin de Cambridge pour ne pas en avoir assez sur les étagères. «Je pensais que le pays allait être plongé dans un tumulte total comme les émeutes de 2011», dit-il.

«C’était le plus marqué à Londres et dans le sud-est – les riches chargeaient leurs grosses voitures et ne laissaient rien pour tout le monde. Les pauvres ne peuvent pas se permettre de paniquer. « 

S’il est certain que certaines personnes se comportent comme ça, les données du groupe d’études de marché Kantar indiquent un changement de comportement plus subtil. Cela montre que, dans la semaine précédant le 17 mars, le montant que les gens achetaient par magasin était en hausse, mais seulement en moyenne de 6%. La différence était que les gens achetaient 12% plus souvent.

Dit Fraser McKevitt, responsable des ventes au détail et des consommateurs, explique Kantar: «Il s’agit non pas d’un petit nombre mais d’un grand nombre. Beaucoup de gens achètent un peu plus. »

Et quand on y pense, ce comportement a du sens. Les gens ont vu qu’il n’y avait pas assez de pâtes ou de tomates en conserve, alors quand ils en trouvent, ils achètent un peu plus que ce dont ils ont besoin immédiatement.

De plus, sachant qu’il y avait une chance de verrouillage, ils en ont acheté assez pour quelques jours, au cas où.

Les supermarchés réprouvent l’idée qu’il n’y a pas assez de nourriture pour le public. Comme le dit un réalisateur: «Il n’y a pas de pénurie alimentaire. Il y a une surabondance de nourriture. Il y a tout simplement trop de demande. »

Elle et d’autres ajoutent que les écarts sur les étagères se sont atténués ces derniers jours à mesure que les armoires et les réfrigérateurs des acheteurs se remplissent.

Mais il y a sûrement un autre facteur en jeu. En temps normal, une grande partie de ce que nous mangeons provient des restaurants, des cafés et des pubs. La plupart des employés de bureau achèteront le petit-déjeuner ou le déjeuner dans un café local et les enfants recevront un dîner à l’école. De nos jours, les jeunes Londoniens savent à peine où se trouve leur cuisine, et encore moins comment cuisiner.

Maintenant, tous les restaurants sont fermés, cette demande monte en flèche dans les supermarchés.

Shore’s Black dit que les Britanniques achètent normalement 60 à 65% de leur nourriture (mesurée en calories) dans les supermarchés. Maintenant, ce sera 85% -95% (le reste étant composé d’hôpitaux et de prisons).

Cette demande supplémentaire n’a rien à voir avec le stockage ou la panique. Juste des gens ordinaires qui essaient de se remplir le ventre.

Ainsi, les supermarchés déplacent leurs chaînes d’approvisionnement pour acheminer plus de nourriture dans les magasins plus rapidement.

Deux citent comment ils ont demandé à leurs fournisseurs de pâtes de couper les différentes formes de huit ou neuf à peut-être deux. Cela signifie moins de temps d’arrêt dans l’usine en changeant les outils de mise en forme des tagliatelles en spaghettis en fusilli et en échangeant à plusieurs reprises l’emballage.

«Les gens veulent juste des pâtes. Ils ne se soucient pas trop de quel type », explique l’un.

Moins de choix de tailles d’emballage ont également un impact. À la fois pour accélérer la fabrication, mais aussi pour rendre l’expédition moins compliquée.

Les supermarchés procèdent à une rationalisation similaire de leurs catégories de produits. Arrêtez de stocker la mode et les articles ménagers et vous pouvez faire place à plus de pâtes et de sauces dans vos dépôts et magasins.

Les aliments frais ne sont pas si flexibles: «Les œufs ne sortent de la poule que six fois par jour», explique un chef de supermarché. « Vous ne pouvez pas les chatouiller et ils vous donnent des jumeaux. »

La géographie peut être un ami ou un ennemi. Il est difficile de se procurer des rouleaux de papier toilette en Italie avec des restrictions de voyage. De Bolton, moins.

Un épicier prévient que l’Espagne pourrait perturber les exportations de fruits alors que le virus se propage de Madrid. « Ils sont espagnols. Ils pourraient simplement décider de les conserver pour leur propre marché. »

Il existe une autre solution évidente pour répondre aux préoccupations – en utilisant la capacité inutilisée dans le secteur de la restauration.

Des centaines d’emplois sont perdus chez les traiteurs à la fermeture des restaurants, de sorte que Brakes, Bidvest et d’autres commencent à travailler avec les supermarchés pour augmenter l’approvisionnement de leurs magasins.

Alors, les supermarchés ont-ils bien compris?

Deux des plus grandes chaînes affirment qu’elles sont convaincues que l’adéquation offre-demande s’est stabilisée au cours des trois derniers jours. Des mesures visant à restreindre la quantité de produits achetés par les acheteurs aideront à réduire l’offre tout au long de la journée, disent-ils.

Mais c’est encore tôt. Comme le gouvernement nous a tous obligés à nous enfermer comme Rapunzels cette semaine, le seul voyage quotidien autorisé au supermarché deviendra notre seul plaisir. La boutique hebdomadaire prévisible deviendra une chose du passé.

Comment votre IA va-t-elle faire face à cela, M. Tesco?

Oh, et il y a autre chose.

Si vous pensiez que personne n’avait de place à la maison pour stocker plus de nourriture, détrompez-vous. AO World, Dixons Carphone et John Lewis disent que «l’équipement de refroidissement» s’envole.

En d’autres termes, les gens paniquent en achetant plus de réfrigérateurs pour pouvoir paniquer acheter plus de nourriture. C’est un monde fou.

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