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Le Canada pleure Takaya – le loup de mer solitaire dont l’esprit a conquis le monde | Environnement

Lorsque Doug Paton a éclaté de sa caravane par une chaude après-midi de printemps, il s’attendait à affronter un autre chien errant qui agite le bétail dans la ferme de sa sœur à l’extérieur de Victoria, une ville de la côte ouest du Canada. Au lieu de cela, pieds nus dans l’herbe, il se retrouva face à face avec un loup.

«Il s’est arrêté net et m’a dégoûté», dit-il. Puis, aussi vite qu’il parut, le loup s’éloigna en trottinant, s’arrêtant une fois pour regarder Paton avant de franchir une porte métallique de cinq pieds et de disparaître.

«Tout comme une personne, vous ne vous souvenez peut-être pas d’un nom, mais vous n’oubliez jamais un visage», dit-il. «Je n’oublierai jamais ce visage tant que je vivrai. Je ferme juste les yeux et le vois. « 

Doug Paton a reçu un tatouage de Lone Wolf pour marquer sa rencontre avec Takaya. Photographie: Leyland Cecco

Après avoir laissé un Paton à bout de souffle en 2012, le jeune loup a parcouru près de 40 km d’étalement urbain, se réfugiant dans les arrière-cours et les parcs de la capitale de la Colombie-Britannique, jusqu’à ce qu’il atteigne la pointe sud-est de l’île de Vancouver. De là, le loup a nagé près de deux miles vers une dispersion de petites îles à la vue de la ville.

Au cours des huit années qui ont suivi, le loup – nommé Takaya (le mot Lekwungen pour le loup) par les Songhees, une Première nation locale dont le territoire englobe les îles – est rapidement devenu une figure légendaire, attirant des fans du monde entier captivés par les histoires des la résilience – et la tendresse – du jeune prédateur.

Mais sa vie s’est terminée mardi dans une tragédie, dans une série d’événements qui ont mis à nu les incertitudes froides de la vie dans la nature et les limites d’un lien souvent tendu entre les humains et les animaux sauvages.

Tayaka était une espèce canine rare connue sous le nom de loup côtier ou marin. Ces prédateurs prospèrent dans les environnements marins et sont devenus aptes à vivre d’un régime composé de saumon, de crustacés et de phoques au lieu de cerfs. Il y a cinquante ans, il y avait peu de loups côtiers dans la région, victimes de la chasse excessive et de la dégradation de l’habitat. Aujourd’hui, environ 250 d’entre eux parcourent les 12 000 milles carrés de l’île de Vancouver, un tournant remarquable pour les prédateurs assiégés.

Deux ans après l’expérience de Paton, Cheryl Alexander a eu son premier aperçu de Takaya, en mai 2014. Comme beaucoup des 370 000 résidents du Grand Victoria, la consultante en environnement et photographe était curieuse de savoir comment le loup pouvait survivre parmi les arbres abattus par le vent du petites îles.

Takaya a nagé à trois kilomètres d’une dispersion de petites îles. Photographie: Cheryl Alexander / Wild Awake Images

Elle vit Takaya émerger brièvement de l’océan et se glisser dans les arbres. Les hurlements perçants qui ont suivi ont été une expérience effrayante et puissante. «Il y avait des émotions associées qui étaient très mélodiques», dit-elle. « Tout le monde était presque ému aux larmes. »

Une grande partie de l’excitation qui entourait Takaya provenait de la non-ressemblance de son voyage. Peu de loups ont déjà traversé le cœur de Victoria, et les îles sur lesquelles Takaya s’est installé étaient minuscules, 10 fois plus petites que l’aire de répartition connue la plus étroite pour une meute de loups dans la nature.

Plus particulièrement, il est arrivé seul. Les loups vivent presque toujours dans des familles nucléaires; deux parents et leurs chiots. Parfois, on se détache pour former un nouveau groupe. Mais les dangers de la chasse – les bois acérés et les sabots piétinants des animaux paniqués – sont souvent mortels pour un prédateur solitaire. Le fait que Takaya ait voyagé en solo – et semblait content de rester seul – a ajouté au mythe et à l’excitation.

Au cours des dernières années, de nouveaux développements résidentiels ont régulièrement progressé vers l’extérieur de Victoria, échangeant des terres autrefois boisées et sauvages contre des impasses et des garages à deux voitures.

Mais la chaîne d’îles proches de la ville est une enclave rare de nature sauvage. Le pin et le sapin, ponctués par les riches teintes ambrées des arbousiers, créent d’épaisses forêts intérieures. Les phoques se hissent sur les rives et de petits mammifères – visons et loutres – se précipitent parmi les rochers.

Takaya se mit rapidement au travail, se régalant des phoques et des loutres et aiguisant sa capacité à attraper des poissons se déplaçant rapidement. Mais sans ruisseaux permanents sur l’île, il a également dû utiliser son ingéniosité pour survivre. Des hivers bruissants ont créé des zones humides temporaires, mais les étés dans la région sont secs. Dans un geste qui a étonné les biologistes, il a commencé à creuser des puits sur l’île.

«Il a vraiment repoussé les limites de ce qui était possible sur le plan écologique, à la fois en termes de moyens de subsistance et en raison du peu d’espace dont il avait réellement besoin pour le faire», explique Chris Darimont, expert en loup à l’Université de Victoria et au Fondation Raincoast Conservation. Takaya était un «point de données extrême» sur le spectre de tout ce que les chercheurs avaient précédemment rencontré.

Takaya était connu pour creuser des puits pour trouver de l’eau potable dans les étés secs. Photographie: Cheryl Alexander / Wild Awake Images

Les gens ont commencé à pagayer vers les îles, espérant avoir un aperçu de ce loup miraculeux qui prospérait dans la nature sauvage qui s’évanouit autour d’eux.

Mais à mesure que sa popularité grandissait, alimentée par un flux constant d’histoires dans les médias locaux, les autorités gouvernementales craignaient qu’une rencontre dangereuse avec les humains ne devienne inévitable et à l’été 2012 et à l’hiver 2013, les agents de conservation ont mis en place une série de pièges. Mais Takaya semblait insupportable, ignorant l’appât mis en place pour lui.

Les plans de capture de Takaya ont mis la province en désaccord avec les Premières nations Songhees, qui ont vigoureusement protesté contre l’idée de retirer le loup. Longtemps un symbole du peuple Lekwungen, il y avait une excitation parmi la communauté qu’un loup était enfin revenu.

La résistance à la capture du loup a également mis au jour des griefs de longue date concernant le contrôle des îles. Connu sous le nom de Ti’ches à Lekwungen, l’archipel est depuis longtemps une source de médicaments naturels trouvés dans les bois et les poissons des eaux environnantes. Lorsque le gouvernement colonial a décrété une interdiction des cérémonies autochtones traditionnelles dans les années 1800, les Songhees se rendaient à Ti’ches pour pratiquer en secret.

Les photographies d’archives montrent de grandes structures en bois le long du rivage, qui ont toutes disparu depuis longtemps; démantelé, détruit ou volé au fil des ans. Aujourd’hui, les Songhees possèdent toutes les îles Chatham et partagent une partie de l’île Discovery avec la province de la Colombie-Britannique. Mais même le nom de la région – Réserve écologique des îles Oak Bay – reste un vestige du colonialisme.

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«Il y a un énorme morceau de culture qui n’est pas connu ou apprécié», explique Mark Salter, l’ancien directeur du tourisme de la Nation Songhees, qui a travaillé pour éduquer le public sur l’histoire des îles. À plusieurs reprises, il a dû éteindre les incendies laissés par les campeurs et ramasser les ordures laissées sur le rivage. «Les gens s’invitent ici, ne sachant pas qu’il s’agit de terres de réserve. Mais ils ne sont pas les bienvenus. « 

En 2016, un groupe a ignoré l’interdiction d’amener des animaux de compagnie dans les îles, voyageant avec leurs deux chiens. En traversant la forêt, ils se sont vite rendu compte qu’ils avaient acquis un troisième canin dans leur groupe. Le groupe a paniqué et s’est précipité sur le toit d’un phare à proximité, où ils ont appelé les secours des garde-côtes. Des agents de conservation armés sont également arrivés, prêts à délivrer un coup fatal si nécessaire. Takaya a été épargné, mais la rencontre a refroidi Salter, qui craignait que la renommée du loup, qui ne faisait qu’augmenter avec le temps, pourrait être sa perte.

Des hurlements résonnant toujours dans son esprit, Alexander a commencé à naviguer autour des îles, désireuse de répéter sa première rencontre. Cette fois, elle est venue préparée avec des téléobjectifs. Ses premières observations de Takaya étaient rares et peu fréquentes. Il était fantomatique, disparaissant rapidement de la vue.

«Il y avait quelque chose de très captivant chez lui», dit-elle. «Pour une raison quelconque, j’ai ressenti une connexion vraiment intense. Je voulais juste en savoir plus sur sa vie. » Elle est retournée dans les îles semaine après semaine. Avec la permission de la Nation Songhees, Alexander a pu mettre le pied dans les forêts où Takaya se cachait souvent. Marchant avec précaution parmi les pins et les sapins, elle pouvait sentir sa présence, même s’il restait camouflé parmi les arbres et les hautes herbes.

Photographe Cheryl Alexander, au centre, avec les biologistes Thomas Riemchen et Sheila Douglas. Photographie: Leyland Cecco

Il a commencé à apparaître – et à disparaître – plus fréquemment. Dans leurs centaines de rencontres – dont une dans laquelle il était assis à seulement trois pieds d’elle – Alexander se sentait attiré par sa tendresse. «Les loups veulent ce que nous voulons», dit-elle. « Ils jouent. Ils se touchent. Ils se soucient profondément des autres membres de leur famille. » Ce sont ces caractéristiques humaines qui ont le plus ému les gens. Ses hurlements solitaires pouvaient souvent être entendus de la ville par temps calme. Les loups, comme les humains, recherchent la compagnie sous une forme ou une autre. Pendant que Takaya vieillissait, survivant à la plupart des loups sauvages, il le faisait seul.

Aucun loup n’avait été enregistré vivant seul depuis si longtemps, explique Darimont. Et les loups solitaires évitent généralement de hurler, afin de ne pas attirer l’attention des meutes à proximité. Presque tout à propos de Takaya, semblait-il, était exceptionnel.

En 2019, un documentaire mettant en vedette Takaya qu’Alexander a aidé à produire a été diffusé au Canada et à la BBC, renforçant ainsi sa renommée.

Puis, en février 2019, une femelle seule a été repérée sur les côtes rocheuses du continent, en face de l’endroit où Takaya a fait sa nage. Les experts doutent qu’elle ait nagé sur la chaîne – mais sa présence a suscité l’espoir que Takaya pourrait bientôt retrouver l’un des siens.

«Il y avait quelque chose dans sa solitude… son aliénation par rapport à son propre genre… qui parlait des sentiments d’aliénation et de solitude des gens dans le monde», explique Alexander. « De plus, nous sommes tous des romantiques désespérés. »

Les hurlements de Takaya pouvaient être entendus dans la ville par temps calme. Photographie: Cheryl Alexander / Wild Awake Images

D’autres ont trouvé leur force dans la solitude du loup. Paton, dont la rencontre au printemps en 2012 était probablement la première observation enregistrée de Takaya, a été enfermé dans une bataille de garde amère et un divorce lorsque les deux se sont croisés.

«Je ne voulais plus me battre. Et puis j’ai vu ce loup solitaire et je me suis dit: «s’il est en bonne santé – s’il va bien tout seul, alors moi aussi», dit-il. «À partir de ce jour, je viens de changer mon attitude envers les choses. J’ai arrêté de me sentir désolé pour moi. Je me sentais plus revigoré que jamais pour bien faire les choses dans ma vie. Et je n’ai jamais regardé en arrière. »

Peu de temps après, Paton a fait tatouer les mots «Lone Wolf» sur ses avant-bras en hommage permanent.

Avec tout le succès que Takaya a connu sur les îles, personne ne sait pourquoi, le 25 janvier de cette année, il a plongé son corps de 10 ans dans les eaux émeraude tourbillonnantes une dernière fois et a nagé vers la ville.

Émergeant de l’océan sur la rive opposée, il a été accueilli par une scène de parcs et de forêts, interrompue par des copropriétés et des maisons familiales. Darimont croit que la raison la plus probable, malgré la conception populaire de Takaya comme une figure solitaire, est qu’il a été surmonté par l’envie hormonale annuelle de s’accoupler, qui se produit en janvier.

« Je soupçonne qu’il a abandonné la retraite tranquille sur les îles pour aller trouver un compagnon », dit-il. Les agents de conservation ont leurs propres théories. Ils pensent qu’une série de tempêtes intenses pendant les mois d’hiver, qui ont soufflé des vents violents à travers les îles, pourraient avoir perturbé l’accès de Takaya à la nourriture. La verdure des parcs de la ville sur l’eau et le potentiel d’une nouvelle source de nourriture auraient pu suffire à attirer un loup affamé.

Takaya a été repéré dans le parc Beacon Hill, un espace vert tentaculaire au centre-ville de Vancouver. Photographie: Leyland Cecco

Alexander, cependant, rejette l’accouplement et la perte de nourriture comme explications probables du voyage de Takaya. Dans les jours précédant son départ, les images des caméras de surveillance montraient un loup sain et robuste. Et si les neuf dernières années d’hormones n’avaient pas suffi à le déplacer de l’île à la recherche d’un compagnon, elle se demandait pourquoi – à près de 11 ans – il avait soudain ressenti l’envie de partir. Au lieu de cela, elle craignait qu’il puisse avoir mal évalué les courants océaniques rapides et avoir été emporté vers le continent. Ou que le bruit des braconniers sur l’île – chassant les canards en hiver – aurait pu inciter le loup nerveux à se réfugier dans l’eau.

«Je doute qu’il ait l’intention de partir définitivement. Je ne peux tout simplement pas le voir. C’était son territoire. C’était vraiment la seule chose qu’il savait. Il a été là toute sa vie », dit-elle.

Pendant près de 48 heures, Takaya, trottant vivement dans les parcs et le long des trottoirs, a mené la police dans une poursuite sauvage à travers la ville.

La ville est restée figée alors que la police a publié les progrès du loup sur les réseaux sociaux. Alexander se souvient d’une nuit remplie d’anxiété alors qu’elle recevait des mises à jour constantes sur la poursuite. Finalement, la police a retrouvé Takaya jusqu’à une maison, le trouvant coincé entre un garage et une clôture. Alexander a supplié les autorités de la laisser voir Takaya, mais a été retenu. «J’étais à proximité et je crois qu’il pouvait me sentir», dit-elle.

Takaya a été mis sous sédation et porté à l’envers, sa langue pendue du côté de sa bouche et placée dans un tonneau en métal.

Après avoir pris des photos de son corps mou emporté, Alexander est rentré chez lui pour célébrer l’anniversaire de son mari, puis s’est couché. «Le lendemain matin, je me suis juste réveillée et j’ai pleuré», dit-elle.

Deux jours plus tard, Takaya a été relâché dans la nature, sortant de la stupeur de la drogue sur une route de gravier. Les agents de conservation ont décidé de le relocaliser à plus de 160 km des îles. Il a été déplacé à l’intérieur des terres, où la forêt est épaisse et impénétrable, le long de la côte ouest accidentée de l’île de Vancouver.

Loin de la familiarité et du confort de ses petites îles, Takaya faisait face à une liste intimidante de nouvelles menaces. Des meutes de loups dans la région pourraient le tuer si leurs chemins se croisaient. Des pièges à pattes, chargés d’appâts, pourraient s’avérer trop tentants pour un loup affamé. Même les nouvelles proies – élans et cerfs – n’étaient pas familières. «Il y avait des tonnes de choses auxquelles il n’avait pas eu à faire face dans sa vie», explique Alexander. « J’étais très inquiet. »

Takaya sur l’île de Vancouver. Photographie: Cheryl Alexander / Wild Awake Images

« La nature est la nature et vous ne pouvez pas prédire ce qui va se passer », a déclaré à l’époque Mark Kissinger, agent de conservation, qui a tranquillisé Takaya et l’a libéré. « Mais j’espère que les choses vont bien pour lui. »

Chaque fois qu’elle visitait les îles dans les semaines qui ont suivi, Alexander a été frappée par un sentiment écrasant de vide. «Il y a maintenant une absence d’énergie. Il y a une absence de possibilité », a-t-elle déclaré en dirigeant son bateau dans un chenal étroit un après-midi ensoleillé de février.

«Il nous a donné un portail vers la nature et la nature – et vers quelque chose que nous n’avons souvent pas la chance de voir. Et si nous le faisons, ce n’est qu’un aperçu. « 

À la fin du mois de février, Alexander a reçu un courriel d’une femme qui avait aperçu un loup en marchant près de la communauté de pêcheurs de Port Renfrew. Il l’avait regardée depuis la forêt et n’avait montré aucun signe d’agression lorsque son chien s’en était approché.

Alexander a voyagé pour rencontrer la femme mais est rentré chez lui sans aucune observation. Cette nuit-là, on lui a envoyé une photo d’un homme qui avait une série de caméras de surveillance dans la région. Alexander jeta un coup d’œil à la photo et reconnut Takaya. Une étiquette jaune vif était épinglée à l’oreille – un souvenir de son expérience avec les agents de conservation.

Alexander est retournée à Port Renfrew, apportant cette fois sa propre caméra de piste. La vérifiant quelques jours plus tard, la vidéo montre Takaya qui passe. L’observation, si proche d’une zone peuplée, a immédiatement concerné Alexandre.

Les aventures de Takaya ont pris fin quand il a été abattu par des chasseurs. Photographie: Cheryl Alexander / Wild Awake Images

« Il n’a pas cette peur qui lui est inculquée que les humains sont mauvais. Il a confiance. Cela m’inquiète qu’il se retrouve dans une situation où les humains ne sont pas tous bons et n’ont pas à cœur ses intérêts. Cela me fait vraiment peur; cela m’inquiète », a déclaré Alexander après les observations.

Son instinct s’est avéré juste.

Le 24 mars, Takaya a été tué par balle, à près de 50 kilomètres de l’endroit où il a été libéré. Au cours des semaines précédant sa mort, il avait été repéré de plus en plus fréquemment, ce qui faisait craindre qu’une rencontre ne se révèle fatale.

Le dernier jour, il s’est trop rapproché des chiens d’un chasseur. En fin de compte, c’est sa curiosité, construite à partir d’années de protection offertes par les îles, qui a été sa perte.

Le service des agents de conservation de la Colombie-Britannique a déclaré aux nouvelles de CTV au Canada: «Nous comprenons que de nombreux Britanno-Colombiens et personnes du monde entier partagent les soins et la préoccupation pour le bien-être de ce loup et cette mise à jour affectera de nombreuses personnes.»

Pas plus qu’Alexander, qui a simplement dit: « C’est navrant. »

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