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L’espionnage ne paie pas – sauf si vous êtes vraiment bon dans ce domaine

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Plus tôt ce mois-ci, le ministère de la Justice a annoncé l’arrestation de Ron Hansen, un ancien officier de la Defense Intelligence Agency. Hansen est accusé d’avoir reçu au moins 800 000 $ de sources chinoises en échange d’informations qu’il a apprises de «conférences militaires et de renseignement aux États-Unis» et pour les technologies sensibles que le gouvernement américain avait interdit de partager avec la Chine.

Hansen est le quatrième ancien officier du renseignement – avec Jerry Chun Shing Lee, Joshua Schulte et Kevin Mallory – arrêté pour espionnage ou tentative d’espionnage au cours de la dernière année seulement. Mais une partie de son histoire le distingue: le gain de Hansen – au moins 800 000 $ – est plus que la grande majorité des personnes arrêtées pour espionnage au cours des dernières décennies ont été payées.

Bien sûr, nous parlons d’espionnage ici, donc nous ne savons que peu de choses sur ces cas – même les espions qui se font prendre sont assez bons pour garder des secrets, et les gens qui les attrapent sont encore meilleurs. Mais nous pouvons obtenir au moins un aperçu approximatif du montant des espions payés en utilisant deux sources: les recherches du Centre de recherche sur la sécurité du personnel de défense sur l’espionnage de 1975 à 2008, et son rapport de l’année dernière mettant à jour les données jusqu’en 2015. Pour les cas depuis 2015, nous pouvons utiliser les communiqués de presse du ministère de la Justice.

Les données sont incomplètes, bien sûr – elles ne peuvent rien dire sur des espions qui n’ont pas été capturés ou dont les informations de paiement n’ont jamais été rendues publiques – mais tout compte fait, j’ai identifié plus de 100 personnes arrêtées pour espionnage ou infractions similaires depuis 1975 et pour qui nous pouvons estimer combien ils ont été payés. J’ai ensuite ajusté ces estimations de revenu à 2018 dollars, en utilisant l’année où la personne a été arrêtée pour approximer l’année où le paiement a été effectué. C’est une méthode imparfaite, en particulier pour quelqu’un comme l’ancien agent spécial du FBI, Robert Hanssen, qui a été arrêté en 2001 mais qui a probablement gagné la majeure partie de son argent entre 1985 et 1991. Mais les personnes qui font de l’espionnage ont tendance à ne pas garder les détails méticuleux de leur revenu illicite, donc les détails sont, pour la plupart, les meilleures suppositions faites à partir des données accessibles au public.

Dans tous les cas (mises en garde de côté), que montrent les données? Il y a eu très peu de gains financiers pour la grande majorité des personnes arrêtées pour espionnage dans les cas pour lesquels nous avons des données sur les gains. La plupart des personnes dans notre ensemble de données n’ont pas vendu de secrets au lieu de les révéler: 56% n’ont reçu aucune compensation connue pour leurs actions. Un autre 9 pour cent ont été payés moins de 12 000 $, pas même assez pour la voiture d’occasion moyenne.

Certaines personnes – comme l’espionne cubaine Ana Montes – ont espionné pour des raisons idéologiques et peuvent avoir refusé le paiement par principe. La plupart de ceux qui n’étaient pas payés, cependant, ont été interceptés avant qu’ils ne puissent faire de réels dégâts – comme Brian Regan, un officier du National Reconnaissance Office qui avait l’intention de vendre des secrets à la Chine, à l’Irak et à la Libye pour 13 millions de dollars mais a été arrêté avant il pourrait réaliser son plan.

Seuls quatre espions américains auraient été payés au moins 1 million de dollars au cours de leur carrière: les officiers de la CIA Aldrich Ames et Larry Wu-Tai Chin, l’officier de l’armée Clyde Conrad et l’officier de marine John Walker. Ainsi, le transport présumé de Hansen de 800 000 $ le placerait en tête de liste en termes de revenus provenant de la transmission de secrets.

Sans surprise, la plupart des personnes arrêtées pour espionnage ou crimes similaires sont passibles de longues peines de prison, qu’elles aient gagné beaucoup d’argent – ce qu’elles n’ont généralement pas. Ames, Conrad, Hanssen et Walker ont tous été condamnés à perpétuité, tandis que Wu-Tai Chin est décédé par suicide avant la condamnation. Regan et le garde national Ryan Anderson ont également été condamnés à la prison à vie pour avoir tenté en vain de transmettre des secrets à l’Iraq et à la Libye (Regan) et à al-Qaida (Anderson). En termes de calcul du risque-récompense, l’espionnage ne semble pas être un bon pari:

Bien sûr, il existe quelques limitations à la recherche de données d’espionnage comme celle-ci.

Avant tout, nous ne pouvons analyser que les espions que nous connaissons. Il existe sans aucun doute de nombreux espions anciens et actifs que nous ne connaissons peut-être pas depuis des décennies – voire pas du tout. La National Security Agency, par exemple, répertorie les noms de code de plusieurs actifs découverts via VENONA – un projet de la guerre froide qui visait à décrypter les câbles soviétiques envoyés dans les années 40 – comme non identifiés ou ayant été identifiés quelques décennies seulement après la fin de leur espionnage. L’un de ces atouts était un code de femme nommé «Tina» qui, selon les Soviétiques en 1945, avait «apporté une précieuse contribution» à leurs efforts pour voler la bombe atomique, et ce n’est qu’en 1992 que les autorités britanniques ont appris qu’elle avait été une secrétaire nommée Melita Norwood.

Un autre défi est qu’il est impossible de calculer les paiements reçus par la poignée de professionnels du renseignement qui ont quitté les États-Unis au fil des ans. Edward Lee Howard a échappé à la surveillance du FBI en 1985 et s’est rendu en Union soviétique après avoir été renvoyé de la CIA. L’officier de l’Air Force Jeffrey Carney a fait défection en Allemagne de l’Est en 1985, et les officiers de la NSA William Martin et Bernon Mitchell ont fui à Moscou en 1960. Il n’y a aucun moyen de mesurer avec précision combien d’argent ou d’objets de valeur ces transfuges ont pu recevoir de leurs nouveaux pays d’accueil.

Enfin, les personnes qui ont commis l’espionnage au nom des États-Unis ont peut-être gagné autant ou plus que les 2,5 millions de dollars (plus de 4 millions de dollars en 2018) qu’Ames aurait été payés par la Russie. Un ancien officier du KGB aurait été payé au moins 7 millions de dollars pour un dossier avec les empreintes digitales de Hanssen et un enregistrement vocal de lui parlant avec le KGB, selon un livre de David Wise.

Et puis il y a le cas de «Asset X», qui a conduit la CIA à Khalid Sheikh Mohammed, le cerveau des attentats du 11 septembre, selon un rapport du Sénat Select Committee on Intelligence publié en 2014. Les informations que Asset X a donné aux États-Unis le gouvernement l’aurait qualifié pour réclamer une partie ou la totalité de la récompense de 25 millions de dollars pour la capture de Mohammed, et en effet le responsable du dossier d’Asset X a utilisé la récompense pour motiver l’actif à retrouver Mohammed.

Mais l’actif X est plus l’exception que la règle. Mallory, l’un des quatre officiers des services secrets américains arrêtés l’année dernière, a été reconnu coupable début juin pour avoir vendu des secrets à la Chine pour 25 000 $. Au cours de son procès, l’avocat de Mallory a fait valoir que «Personne ne vend des informations sur la défense nationale pour 25 000 $. C’est un changement de poche. « 

Comme le montre la preuve, cependant, de nombreuses personnes ont échangé des informations classifiées contre à peine plus que des peluches.

Remarque: Jeff Asher est un ancien analyste de la CIA.

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