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Funérailles françaises au temps des coronavirus

Alors que la pandémie de coronavirus continue de se propager à travers la France, les directeurs de salons funéraires sont confrontés à la tâche délicate de protéger leur personnel tout en soutenant les familles en deuil, tout en gardant le pays en lock-out.

Au cours des deux dernières semaines, Baptiste Santilly, directeur du salon funéraire qui porte son nom, a enregistré une augmentation de 40% du nombre d’inhumations dont son entreprise a été victime. « Nous avons traité 26 cas directement liés à COVID-19, ce qui est énorme par rapport au nombre total de décès », a-t-il expliqué à ..

Alors que la France s’attaque à sa pire crise sanitaire depuis un siècle, les conseillers funéraires, les porteurs, les embaumeurs – qui préparent les corps avant l’enterrement – et les opérateurs de crématorium se retrouvent désormais en première ligne de la pandémie.

Cependant, les directeurs de funérailles sont de plus en plus préoccupés par les nouvelles mesures de préparation des corps et le manque d’équipements de protection nécessaires pour le personnel.

Fin de la fermeture immédiate du cercueil

« C’est de la folie », admet Franck Vasseur, directeur du salon funéraire L’Autre Rive (L’Autre banque), qui dispose de deux succursales, à Paris et à Lyon. L’entreprise de Vasseur, comme beaucoup d’autres, essaie de faire face à une augmentation significative des enterrements liés à COVID-19.

« C’est une situation en évolution », dit-il, se référant aux dernières stipulations sur les conditions sanitaires nécessaires aux funérailles des décès liés aux coronavirus.

Jusqu’au 24 mars, les recommandations du Haut Conseil de la Santé Publique (HCSP) étaient animées d’un souci de sécurité d’abord. Il ne devait y avoir aucune préparation mortuaire du corps, aucune présentation du défunt à la famille et une fermeture immédiate du cercueil.

Ces instructions strictes sont maintenant quelque peu assouplies. L’embaumement est désormais autorisé et les membres de la famille sont autorisés à voir leurs proches décédés.

Les règles ont été assouplies car le HCSP a affirmé que la transmission potentielle du virus avait été réduite après la mort d’un patient. « Les proches peuvent désormais voir le visage de la personne décédée à l’hôpital, à la morgue ou aux funérailles, s’ils respectent les mesures de barrière », a indiqué le HSCP dans un communiqué de presse.

Dans la pratique, cependant, de nombreux professionnels du secteur funéraire refusent de s’y conformer. « Nous y sommes totalement opposés car sinon, dans une semaine, il n’y aura plus de personnel pour enterrer les gens », explique Vasseur. Il explique que la politique de son entreprise sera toujours celle de l’enterrement immédiat (sans présenter le corps à la famille) avec le cercueil déposé directement dans un salon funéraire en attendant les funérailles.

Santilly a choisi de suivre la même politique. « Je ne changerai pas ma façon de faire », explique le directeur des funérailles, qui compte neuf agences en Île-de-France et dans le département de l’Oise voisin, où le principal groupe de cas français est apparu pour la première fois.

« Je veux m’occuper de mes employés parce que nous ne savons pas vraiment si un corps reste très contagieux ou moins que lorsque le patient était en vie », poursuit-il.

« Nous vivons dans la peur tous les jours »

Les directeurs de funérailles doivent à tout prix protéger leur personnel déjà sous-équipé pour limiter la propagation du virus.

« Nous pensons que notre personnel ne bénéficie pas d’une protection suffisante car ce n’est pas considéré comme une profession médicale », explique Vasseur. « Nous n’avons absolument rien. Nous avons trois masques pourris, mais nous sommes une équipe de cinq et nous devons constamment interagir avec le public. »

Les funérailles ne figurent pas sur la liste des accès «prioritaires» aux masques. «C’est assez pénible», reconnaît Santilly. «Normalement, lorsque nous allons chercher une personne décédée de COVID-19, nous portons un équipement spécial: une combinaison de protection, un chapeau, masque, lunettes et couvre-chaussures en plastique. Mais il est très difficile de se les procurer et nous n’avons pas assez d’équipement. J’espère juste que l’État nous mettra les choses à disposition très bientôt. »

Étant donné que leur travail implique un contact direct et prolongé avec le défunt, de nombreux embaumeurs ont également demandé leur droit de refuser de pratiquer. « Ils ne veulent même pas intervenir pour retirer les stimulateurs cardiaques, ce qui est normalement une procédure obligatoire de crémation ou d’enterrement », ajoute Santilly. Mais il dit qu’il soutient ce refus car il veut protéger ses employés.

Son entreprise a également mis en place un certain nombre de mesures supplémentaires pour protéger les clients et les employés, notamment des gants, des stylos jetables et des écrans en plastique entre les clients et le personnel.

« Pour le moment, nous recevons pas mal de familles qui ont été en contact avec une personne décédée de COVID-19 ou qui sont elles-mêmes infectées », explique-t-il. « Nous vivons dans la peur tous les jours. »

Par ailleurs, les deux salons funéraires contactés par . ont indiqué que les rendez-vous dans leurs agences sont limités à trois personnes (deux membres de la famille du défunt et un conseiller funéraire). Cela a maintenant été réduit à un seul membre de la famille s’il s’agit des funérailles d’une personne décédée de COVID-19.

C’est une mesure nécessaire mais néanmoins difficile, selon Vasseur. « Il est difficile de forcer les gens à rester dehors. »

« Maintenir l’empathie est compliqué »

Toutes ces restrictions s’appliquent également aux procédures de crémation et d’inhumation. « Il n’est pas possible d’avoir une cérémonie au crématorium, seuls les actes techniques peuvent y être exécutés maintenant. Le cercueil est placé dans le crématorium et la crémation a lieu sans la présence de la famille », explique Vasseur.

Les églises, pour leur part, ont limité à 20 le nombre de personnes pouvant assister aux cérémonies religieuses et insistent pour que les mesures de distanciation sociale soient respectées afin d’éviter les infections. Les cimetières adhèrent à la même politique, où le nombre de personnes autorisées à visiter est souvent limité à dix.

Toutes ces mesures compliquent encore le long processus de deuil que traversent les familles lorsqu’elles perdent un être cher. Au cours des dernières semaines, sur les 65 funérailles gérées par son entreprise, Santilly a déclaré en avoir vu une vingtaine sans qu’aucune famille ne soit présente.

« Soit les gens étaient déjà infectés eux-mêmes, soit ils avaient trop peur de quitter leur domicile », explique-t-il. Pour essayer d’aider les gens à sentir qu’ils peuvent encore être présents à un moment familial aussi critique, Santilly a commencé à filmer les funérailles pour rassurer les familles que tout s’est bien passé.

Les entreprises funéraires admettent qu’il peut être difficile de maintenir un élément humain à leurs services en ces temps difficiles. « Aucun assistant funéraire n’est prêt pour cela », explique Santilly. « Nous devons respecter les mesures de sécurité, la distance sociale … Bien sûr, il y a toujours de l’empathie, mais c’est très compliqué ».

« Nous sommes stressés. C’est beaucoup de travail, mais nous faisons tout notre possible pour le faire correctement », reconnaît Vasseur. « C’est notre travail », dit-il. « Et il ne s’agit pas seulement de mettre des gens dans une boîte et de la fermer. »

Cet article a été adapté de l’original en français.