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Comment Bill Withers a fait un autre pas en avant avec «Still Bill»

Avec son premier album de 1971, Bill Withers s’est marqué comme un talent à regarder. L’année suivante, il a utilisé le suivi pour prouver qu’il n’était pas étonnant.

Déjà dans la trentaine au moment où il a sorti son premier album, Just As I Am, Withers était un artiste distinctement mature à plus d’un titre lorsqu’il est arrivé sur la scène. Ouvrier d’usine avant de signer son contrat record, Withers avait vécu une vie bien remplie avant de connaître la première vague de gloire et ses expériences en tant que cols bleus – ainsi que son enfance à Slab Fork, une région profondément rurale de W.V. – l’a aidé à rester au sol même après que les distinctions ont commencé à affluer.

« Hé, mec. Je ne prends pas grand-chose au sérieux, tu sais? Je veux dire, écoute, je suis vraiment un ouvrier d’usine », a déclaré Withers au New York Times en 1972. « C’est un vrai travail. Cette chose que je je fais maintenant, hé, c’est une pause, juste une pause. Je ne m’attends pas à être ici très longtemps. « 

Cette attitude a gardé le deuxième lot de chansons de Withers attaché au style simple et inchangé qui a aidé Just As I Am à résonner si profondément. Travaillant avec une équipe de joueurs de session qui comprenait des membres du Watts 103rd Street Rhythm Band de Charles Wright, Withers s’est installé à Los Angeles Record Plant pendant une pause de la tournée et a entrepris de préparer sa sortie en deuxième année, intitulée Still Bill.

Écoutez Bill Withers ‘Lean on Me’

À une époque où il devait être assailli par des voix lui disant à quel point il était grand, Withers restait admirablement concentré sur les arrangements simples et les vérités sans fioritures qui avaient contribué à le propulser dans la célébrité. Toujours en confiance en tant que chanteur et auteur-compositeur, Withers a continué à s’appuyer sur les expériences de sa «vraie» vie pour informer un ensemble de 10 pistes qui a ajouté quelques nouvelles couleurs musicales à sa palette, mais qui était encore très bien une pièce avec son prédécesseur. Les plus grands succès de Just As I Am, « Ain’t No Sunshine » et « Grandma’s Hands », parlaient d’expériences universelles; avec Still Bill, Withers l’a fait à nouveau, offrant une pile de classiques intemporels surmontée du hit n ° 1 « Lean on Me ».

Jamais musicien virtuose, Withers a toujours offert une étude de cas exceptionnelle sur la façon dont un auteur-compositeur peut faire beaucoup avec un peu, et « Lean on Me » offre un exemple parfait. Comme il l’a révélé plus tard en discutant de la genèse de la chanson, elle a été en partie influencée par la flexibilité financière qu’il avait acquise après Just As I Am – mais ses ingrédients musicaux simples étaient toujours le reflet direct de son approche puissamment simple.

« J’ai gagné un peu d’argent et j’ai pensé que je pouvais me permettre un petit piano. J’ai donc acheté un de ces pianos Wurlitzer. J’ai vissé les jambes dessus et je me suis assis et j’ai commencé à faire courir mes mains de haut en bas », a déclaré Withers. « C’est une chanson que la plupart des enfants trouvent. C’est la première chanson qu’ils apprennent à jouer parce que vous n’avez pas à changer de doigt. Il vous suffit de monter et de descendre. »

« Lean on Me » a grimpé – en haut des classements – tout comme Still Bill, se hissant au n ° 4 sur les albums pop de Billboard, sautant bien après le pic n ° 35 de Just As I Am en route vers l’or. Le « Use Me », strident de façon satisfaisante, a suivi « Lean on Me », culminant au n ° 2; à la fin de l’année, Withers était une pop star certifiée, jouant Carnegie Hall (et enregistrant le spectacle pour un album sorti l’année suivante).

Tempérament, cependant, il était toujours la même personne qu’il avait toujours été. Ce refus de se laisser prendre dans la machine de l’industrie musicale se révélerait être un atout considérable – ainsi qu’un obstacle, au moins en termes de sortie régulière de disques. Des combats avec son étiquette Sussex ont empêché Withers de fournir un suivi de Still Bill jusqu’en 1974; un an plus tard, la société s’est repliée et il a fait le saut vers Columbia, où il allait bientôt entrer dans une lutte prolongée pour le contrôle créatif qui a provoqué une sécheresse de huit ans entre les LP studio. Après avoir sorti Watching You Watching Me en 1985, il en avait assez de l’entreprise et a pris sa retraite – une décision qu’il n’a toujours pas annulée plus de 30 ans plus tard.

Écoutez Bill Withers ‘Use Me’

Mais si le catalogue de Withers n’a pas grandi depuis des décennies, sa stature l’a certainement fait, et sa longue retraite lui a permis de sonder ses chansons d’un retrait inhabituel pendant une période prolongée, en regardant ses succès se tisser dans le lexique. En repensant à « Lean on Me » des années plus tard, il a accepté son statut de classique de la pop tout en s’émerveillant de la façon dont la chanson – comme une grande partie de son catalogue – a vécu sa propre vie.

« Cela tomberait certainement dans la catégorie des choses que je n’ai pas regretté », a dit Withers en riant. « Après ce laps de temps, cette chanson s’est en quelque sorte enracinée là où elle semble presque comme quelque chose qui ne m’appartient pas particulièrement. C’est comme si c’était quelque chose qui était là avant mon arrivée. Si vous demandez à quelqu’un, il pourrait vous dire « Lean on Me » avait cent ans. « 

En fin de compte, ce qui a rendu Withers si spécial en tant qu’auteur-compositeur, c’est ce qui l’a aidé à le condamner en tant qu’artiste d’enregistrement. Pensant qu’il pensait qu’il était « plus important d’être réel que d’être riche, et dans ce domaine, je ne suis pas sûr que vous puissiez être les deux », a-t-il laissé entendre sa propre sortie anticipée de l’industrie alors même qu’il atteignait son échelon supérieur.

« Je travaillais avec de vraies personnes, mec. Tu regardes à travers l’industrie du divertissement et ce que tu vois, c’est une pépinière en plastique pleine de poupées qui se font passer pour des êtres humains », a-t-il averti au New York Times. « Depuis le peu de temps que je suis ici, il m’a frappé que tout cela ne concerne rien, mais si je me lasse de cette affaire avant qu’elle ne se lasse de moi. »

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