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Top 10 des chansons de Bill Withers

« Qu’est-ce que ça fait de mener la vie d’un homme de travail normal et de se retrouver soudainement parmi les plus grands noms du show-business? »

La personnalité de la radio de Chicago, Joe Johnson, a posé cette question dans les notes de la réédition de l’album de 1974 de Bill Withers + ‘Justments, et c’est une excellente question à méditer. Withers est né dans la petite ville minière de Slab Fork, W.V., a passé la plupart de ses 20 ans dans la Marine et travaillait sur une chaîne de fabrication en 1971 lorsque ses démos et ses performances locales en discothèque lui ont valu un contrat d’enregistrement. Il avait 32 ans, bien au-delà de l’âge auquel la plupart des artistes font leurs débuts.

Son impact a été immédiat – trois de ses cinq premiers singles ont atteint le Top Three – et il s’est terminé presque aussi brusquement qu’il avait commencé, quand il s’est éloigné de l’industrie musicale en 1985, après huit albums studio et un enregistrement live. La renommée était quelque chose que Withers pouvait prendre ou laisser, et il l’a prouvé en raison du fait qu’il a disparu et est resté disparu pendant des années, n’apparaissant que lorsqu’il a été poussé par des documentaristes (pour le film Still Bill), des concerts hommage ou, en 2015, son Intronisation au Rock and Roll Hall of Fame.

Voici 10 des plus belles chansons de Bill Withers, d’excellents exemples du riche héritage de sa musique.

dix

« Harlem / Cold Baloney (Live) »

Tiré de: «  Live at Carnegie Hall  » (1973)

La première chanson sur le premier album de Withers, « Harlem » est devenu un spectacle approprié de plus près dans ses performances live, et, par la suite, sur son album live. Il chevauche la mélodie progressivement croissante et le groove à combustion lente dans son récit de la vie quotidienne dans un quartier pauvre – en termes cinématographiques, c’est un plan panoramique qui finit par zoomer sur la lutte d’une famille alors que la chanson se poursuit en « Cold Baloney ». « Je suis à la maison tout seul », chante-t-il, « à peine cinq ans et sho ‘is cold / Mama cookin’ steak for another else. » Withers rend son récit fatigué et héroïque simultanément, et la foule applaudit pratiquement tout le temps.

9

« Mon imagination »

Extrait de: ‘Naked & Warm’ (1976)

Les albums de Withers sont devenus plus clairs au fur et à mesure que les années 70 avançaient, mais il y avait toujours au moins quelques moments « wow » sur chacun. Naked & Warm se termine sur ce beau hymne à la domesticité avec une femme qui était dans ses rêves avant qu’elle ne soit dans sa vie, avec la voix de Withers glissant autour de la mélodie et le piano électrique de Larry Nash offrant un accompagnement souple. C’est une chanson simple rendue extraordinaire par les performances de Withers et Nash.

8

« Histoires »

Extrait de: ‘+’ Justments ‘(1974)

« Jeunes et vieux, nous avons tous des histoires / Que nous devons tous essayer de vendre », note Withers, et avec cela il fait signe aux histoires et à leurs conteurs de venir à lui – il veut les entendre; veut se délecter et apprendre d’eux. Peut-être que ce sont des muses qu’il aspire à engager pour écrire ses propres histoires – les chansons qui donnent la voix aux sentiments des autres, ou qui les réconfortent dans les moments difficiles. C’est un beau sentiment, en considérant ces inspirations comme des homologues dans la conversation, et il le rend soigneusement, comme si le tout pouvait disparaître s’il ne le faisait pas.

sept

« J’espère qu’elle sera plus heureuse »

Tiré de: ‘Just As I Am’ (1971)

Il est tard dans la nuit et la tristesse est accablante. Il y en a partout: la lassitude dans sa tête, le vide dans son cœur, l’absence de son corps chaud dans son lit à côté de lui. « Peut-être le retard de l’heure, » chante Withers, « me fait me sentir plus bleu que moi. » C’est une belle tentative, mais il n’y a pas à blâmer les ténèbres pour cela, et alors qu’il se déroule complètement dans sa douleur, une bonne pensée pour elle l’envahit – peut-être qu’au moins l’un d’entre eux peut être heureux.

6

« Belle journée »

Tiré de: ‘Ménagerie’ (1977)

Il est plus facile de saluer le jour où vous vous réveillez à côté de celui que vous aimez, même si les ennuis vous fatiguent ou que la perspective d’un autre travail quotidien pourrait autrement rendre la montée et la brillance presque impossibles. C’est un sentiment simple, rendu résonnant par cette note soutenue et étonnante que Withers frappe dans les refrains – le «jour» qui semble durer éternellement – et le bonheur palpable dans sa voix alors qu’il chante les vers. C’est l’un de ses plus beaux moments et l’un des derniers classiques à plat qu’il enregistrerait.

5

« Mains de grand-mère »

Tiré de: ‘Just as I Am’ (1971)

D’une durée de deux minutes à peine, «Grandma’s Hands» parvient néanmoins à englober l’intégralité d’une relation entre un garçon et la mère de sa mère, de sa force et de sa sagesse, de sa foi et de son amour. C’est une représentation intense, l’intensité due en grande partie à la couvaison silencieuse de l’instrumentation, apportée par Booker T. et les MG (avec le rôle de Steve Cropper joué par Stephen Stills)

4

« Juste nous deux » (avec Grover Washington, Jr.)

De: ‘Winelight’ de Grover Washington, Jr. (1980)

Il y a peu de chansons qui incarnent un R&B « quiet storm » tout à fait comme celui-ci, des claviers chatoyants et des basses fluides à la voix oh-so-smooth de Withers. Le solo de sax de Washington est un jeu brillant de la mélodie de la chanson, et il glisse dans la fin glorieuse de la chanson, quand Withers répète le refrain « Juste nous deux » dans les registres hauts et bas, juste pour prouver qu’il le peut.

3

« Qui est-il (et qu’est-ce qu’il est pour vous)? »

À partir de: ‘Still Bill’ (1972)

Une rencontre fortuite avec l’amant de sa femme qui « a essayé de regarder [him] vers le bas « conduit à une confrontation glaciale et à une question encore plus froide, assez froide pour faire oublier le » dadgummit « apprivoisé qui montre son exaspération. » Vous êtes trop pour un homme / mais pas assez pour deux « , lui dit-il , sachant que les mathématiques ne s’additionnent pas, et qu’en toute probabilité, il sera exclu de l’équation.

2

« Appuie-toi sur moi »

À partir de: ‘Still Bill’ (1972)

Un hymne qui parle du pouvoir de la communauté, « Lean on Me » a été employé d’innombrables fois, pour rassembler des personnes disparates ou pour joindre des forces opposées en une seule source d’énergie. Il est présent lors de rassemblements et d’événements caritatifs, au cinéma et à la télévision, interprétés par des groupes, des chorales et des artistes solos. Peu de versions peuvent approcher l’original de Withers, de ses versets réconfortants au refrain puissant, au refrain « Call me » qui clôt la chanson – la façon dont il vous emmène d’une conversation assis clair jusqu’aux nuages, avant de vous remettre terre à terre. Beaucoup l’ont chanté; un seul l’a fait comme ça.

1

« Pas de soleil »

Tiré de: ‘Just as I Am’ (1971)

« Ain’t No Sunshine » aspire à devenir audible, à donner une voix donnée et à se mettre en musique. La femme n’est pas là, et le centre de la galaxie – celle qui fournit la lumière et la chaleur et les saisons; ce qui nous aide à rester en vie, lui et nous tous, fait également défaut. Il ne peut rien y faire non plus, il sait, il sait, il sait, il sait, il sait – indéfiniment, à l’infini, une boucle de désir qu’il ressent et se sent dur, et il ne peut pas s’empêcher mais laissez-le sortir. Il y a quelque chose d’illicite impliqué (« Oughta laisse le jeune tranquille »), mais cela n’a pas d’importance. C’était la première chanson que beaucoup avaient entendu de Bill Withers, et elle a laissé une impression indélébile.

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