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Forever No. 1: Bill Withers  » Lean on Me  »

Forever No. 1 est une série Billboard qui rend un hommage particulier aux artistes récemment décédés qui ont obtenu le plus grand honneur que nos cartes ont à offrir – un single Billboard Hot 100 No. 1 – en jetant un regard approfondi sur le top-chart chansons qui les ont fait partie de ce club exclusif. Ici, nous honorons le regretté Bill Withers en plongeant dans son seul hit n ° 1, l’hymne intemporel « Lean on Me ».

Sur le premier album révolutionnaire de Bill Withers, Just as I Am, il y a un court morceau fantaisiste intitulé « Do It Good ». À mi-chemin, Withers se souvient – en paroles mélodiques – du conseil que le producteur Booker T. Jones a donné à l’artiste devenu artiste d’enregistrement. «Quand je suis venu ici pour essayer et / faire ceci, quelque chose / je n’ai jamais fait auparavant / M. Jones m’a regardé, m’a dit / ne vous inquiétez pas / faites simplement ce que vous faites / et faites-le bien . « 

Withers a fait exactement cela pendant les 14 prochaines années. Et au cours de ces années – trop courtes pour sa légion de fans – l’auteur-compositeur-interprète né dans la ville charbonnière de Slab Fork, en Virginie-Occidentale, a enchaîné une série de succès inoubliables et de coupures d’albums profondes qui continuent de perdurer 45 ans plus tard. L’amour, la trahison, la nature humaine, les maux de la société et plus encore ont fourni le fourrage créatif pour des pierres précieuses telles que «Ain’t No Sunshine», «Grandma’s Hands», «Harlem», «Lovely Day», «Use Me», «Just the Two de nous « et » je ne peux pas écrire gaucher. « 

Il a marqué son premier et seul hit n ° 1 dans les charts R&B et pop avec l’hymne de 1972 « Lean on Me ». L’hymne inspirant était le premier single du deuxième album studio de Withers, Still Bill. Et son ascension en tête du palmarès a rempli la promesse évoquée l’année précédente sur le premier album de l’ancien homme de la Marine susmentionné. Cet album a présenté ses voix rafraîchissantes et folkloriques et ses paroles simples mais résonnantes par le biais de « Ain’s No Sunshine » (n ° 3 sur le Hot 100) et « Grandma’s Hands ».

« Ma chanson préférée de Bill Withers est‘ Grandma’s Hands ’, explique le pionnier de l’industrie musicale Clarence Avant, qui a signé le nouveau venu avec son label basé à Los Angeles Sussex Records. « Quand Bill est venu me voir, il a dit: » Je suppose que vous serez comme tout le monde et refusez-moi. « J’ai dit: » Vous devrez attendre et voir. Je n’ai pas encore entendu votre musique. « Mais quand j’ai entendu » Grandma’s Hands « , je me suis dit que si quelqu’un pouvait écrire sur leur grand-mère comme ça, il valait le coup. »

Après avoir signé Withers, Avant a appelé le chef de Stax, Al Bell, pour que Booker T. Jones produise le premier album de l’artiste d’enregistrement néophyte. «Après cela», explique Avant, «Bill a tout fait lui-même: écrire, chanter et produire. Il était l’un des artistes les plus talentueux que j’aie jamais rencontrés. Juste un brillant écrivain.  » (Son collègue Stevie Wonder, grand de tous les temps, est d’accord avec les cadeaux d’écriture de Withers, disant à Billboard qu’il « était un grand écrivain qui peignait des images avec des paroles, de la même manière qu’un grand artiste ferait une peinture ou un dessin. »)

Comme «Grandma’s Hands» avant lui, «Lean on Me» a été construit autour des principes de la ville natale sur lesquels Withers a grandi: l’amour de Dieu, de la famille et des amis. Et il n’avait pas besoin d’un gros bâton pour transmettre le puissant message de la chanson. Cela a été subtilement poussé à la maison par la simplicité de la chanson et la cadence de chant enracinée dans l’Évangile: « Vous appelez juste mon frère, quand vous avez besoin d’une main / Nous avons tous besoin de quelqu’un sur lequel s’appuyer. »

Au cours du début des années 70, plusieurs prédécesseurs immensément populaires ont déployé le tapis de bienvenue pour l’inspiration «Lean on Me», qui véhiculait des messages tout aussi forts, tels que «Let It Be» des Beatles, «Bridge Over Troubled Water» de Simon & Garfunkel et «Vous avez un ami» de James Taylor. L’arrivée de Withers sur la scène soul au début des années 70 a également coïncidé avec celle de compagnons de pratique comme Al Green, Roberta Flack, The Staples Singers et un solo Michael Jackson – qui ont tous explosé à leur tour dans le courant dominant avec No 1 succès de leur propre chef en 1972. Withers a rejoint ses rangs sur le Hot 100 en date du 8 juillet, remplaçant « Song Sung Blue » de Neil Diamond au sommet du palmarès, et régnant pendant trois semaines.

Toujours Bill a également tourné un autre classique populaire de Withers dans « Use Me », qui s’est éloigné d’un point de son sommet « Lean », atteignant le numéro 2. Comme son prédécesseur, « Use Me » a été enregistré et produit par Withers et des musiciens de le Watts 103rd Street Rhythm Band («Express Yourself»), dont le célèbre batteur de session James Gadson. Après «Lean on Me» et «Use Me», Withers a ajouté plus de classiques à son répertoire pendant le reste des années 70, y compris « Kissing My Love »,« Le même amour qui m’a fait rire »et« Lovely Day ». Son équipe avec le saxophoniste Grover Washington Jr. en 1981 le ramène dans le top 5 des charts pop et R&B, avec son dernier hit majeur, «Just the Two of Us».

Withers atteindrait le sommet des palmarès une fois de plus, mais pas avec l’un de ses propres enregistrements. L’équipe de R&B Club Nouveau a revendiqué un numéro 1 sur le Hot 100 pendant deux semaines avec sa reprise de « Lean on Me » en 1987, en y ajoutant un cachet unique avec le refrain accrocheur reggae-esque « we be jammin ».  » Et Withers a remporté l’un de ses trois Grammys record en tant qu’auteur de la chanson, qui a remporté la meilleure catégorie de chanson R&B en 1988.

Au-delà de cela, les observations de Withers étaient rares, jusqu’à ce qu’il occupe le devant de la scène pour le documentaire éclairant Still Bill de 2009. Un Withers toujours candide a non seulement parlé de son processus créatif, mais aussi franchement du problème de bégaiement avec lequel il a grandi. Six ans plus tard, Wonder et John Legend ont aidé à introniser Withers dans le Rock and Roll Hall of Fame, où il s’est produit en public pour la dernière fois. «Bill n’avait pas chanté en public depuis longtemps», se souvient Legend, «et nous ne savions pas si nous pouvions le convaincre de venir chanter avec nous. Mais il est venu et a chanté un peu de «Lean on Me» avec nous. C’était sympa; Je n’oublierai jamais ce moment. « 

Au fil des ans depuis sa sortie, « Lean on Me » a souligné de nombreux événements caritatifs et autres occasions. Après avoir été interprété ou couvert par une gamme variée d’artistes, de Mary J. Blige et Glen Campbell à Al Jarreau, Michael Bolton et The Winans. Ce dernier groupe a refait la chanson en 1989 pour le film du même nom avec Morgan Freeman. Le message édifiant de la chanson a joué un rôle central dans le film, basé sur la vie du directeur du lycée Joe Louis Clark. Et alors que COVID-19 continue de ravager le monde, «Lean on Me» est encore plus urgent.

« Qui n’aime pas » s’appuyer sur moi « ? » demande Wonder, rhétoriquement. « C’est juste une chanson classique pour tous les temps, pour tous les genres. Elle peut être chantée lors d’occasions heureuses et même de certaines qui sont mauvaises quand vous avez besoin d’un ascenseur. Juste une chanson merveilleuse. »

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