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Tomber amoureux d’un escroc: le côté obscur des applications de rencontres

Ellen Floren ne cherchait pas l’amour. Les criminels qui l’ont attirée dans une fraude en ligne l’été dernier ne l’ont pas approchée sur un site de rencontres, où elle aurait pu se méfier, mais via le centre du quartier appelé Nextdoor. Un homme qui a dit que son nom était James Gibson a dit qu’il avait remarqué son profil sur le site. Il vivait également dans son quartier de Chicago, lui a-t-il dit, en précisant une rue. Pourraient-ils avoir une conversation?

«Il était très poli:« J’espère que je ne suis pas hors de propos. Je viens de vous trouver très attrayant », se souvient Floren, 67 ans et consultante pédagogique à temps partiel. Ils ont bavardé sur le site pendant environ une semaine. « Alors c’était: » Est-ce que ça va si nous envoyons un e-mail? «  » Bientôt, ils sont passés à des conversations téléphoniques, qui duraient souvent une heure, et à envoyer des SMS plusieurs fois par jour. «C’est devenu très séduisant», explique Floren. Comment pourrait-elle aider à sympathiser quand il a révélé que sa femme et son enfant avaient été tués dans un accident de voiture il y a longtemps?

Bien qu’ils aient échangé des photos, ils ne s’étaient pas rencontrés en personne; il a dit qu’il travaillait temporairement dans une banlieue éloignée, à un poste de haut niveau dans les systèmes de communication, et résidait dans un hôtel.

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Mais après quelques semaines, quand il a dit qu’il venait à Chicago, ils se sont arrangés pour dîner. «Je me suis dit:« C’est quelqu’un que j’apprécierai d’apprendre », explique Floren. Elle a été déçue lorsque la supposée Gibson est arrivée trop tard pour la voir, puis a déclaré en s’excusant qu’il venait de décrocher un gros travail en Europe et devait partir immédiatement, reportant leur rendez-vous. Les éléments de tromperie et de manipulation dans l’histoire de Floren semblent familiers à ceux qui connaissent la montée des escroqueries romantiques en ligne.

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Les escrocs trouvent désormais des victimes sur toutes les plateformes de médias sociaux – Instagram, Facebook, des jeux tels que Words With . Mais «ils veulent rapidement vous retirer de la plate-forme», explique Amy Nofziger, directrice de l’AARP Fraud Watch Network. Les romanciers demandent de passer à des applications de texte, de téléphone ou de messagerie qui offrent plus d’intimité et moins de surveillance de sécurité. L’échange d’informations de contact personnelles donne également aux deux parties une apparence de confiance.

L’histoire personnelle tragique, les professions rapides de l’amour combinées à la distance qui empêche les parties de se rencontrer sont toutes conformes au modèle, explique Monica Vaca, directrice associée au Bureau de la protection des consommateurs de la Federal Trade Commission (FTC). Les photos aussi. «Vous vous sentez plus comme si vous connaissiez cette personne parce que vous avez vu sa photo», explique Vaca. « Invariablement, c’est une photo de quelqu’un d’autre. »

Des semaines ou des mois peuvent s’écouler avant que les escrocs – généralement pas des individus, mais des réseaux criminels travaillant par roulement (d’où leur capacité à courtiser en ligne toute la journée) – prennent la décision clé. Ils demandent de l’argent. Les rapports collectés par la FTC auprès des consommateurs et des forces de l’ordre locales montrent à quel point la fraude sur les romances en ligne augmente fortement. En 2015, l’agence a reçu 8 500 plaintes de ce type. L’année dernière, le nombre a dépassé les 25 000 – bien que Vaca prévienne que «ce crime est considérablement sous-déclaré».

Mais ce qui a vraiment attiré l’attention des régulateurs, étant donné que d’autres catégories de fraudes ont généré plus de plaintes, c’est l’argent impliqué. « C’est la catégorie de fraude numéro 1 si vous regardez le total des dollars que les gens ont déclaré avoir perdu », explique Vaca. En 2015, les gens ont déclaré avoir perdu 33 millions de dollars (26 millions de livres sterling) à cause de fraudes amoureuses; l’année dernière, ils ont perdu 201 millions de dollars – plus que les victimes perdues à cause de fausses loteries et tirages au sort, de fraudes d’imposteurs ou de phishing.

Les personnes âgées ont été particulièrement touchées. N’importe qui – indépendamment de l’âge, du sexe ou du niveau d’éducation – peut tomber dans une escroquerie amoureuse; en fait, les jeunes adultes sont plus susceptibles de déclarer avoir perdu de l’argent à cause de ces fraudes. « Mais lorsque les personnes âgées déclarent perdre de l’argent, leurs pertes en dollars sont beaucoup plus élevées », explique Vaca. La perte médiane pour les victimes de fraude amoureuse dans la vingtaine était de 770 $. Des gens dans la cinquantaine ont déclaré avoir perdu deux fois plus. Les pertes ont atteint 3 000 $ pour les victimes dans la soixantaine et 6 450 $ pour celles dans la soixantaine.

«Nous avons entendu parler de personnes qui refinancent leur logement et encaissent des comptes de retraite», explique Nofziger. «Les escrocs vont là où se trouve l’argent, et les criminels savent que les personnes âgées détiennent la majorité des actifs aux États-Unis.» L’année dernière, les procureurs fédéraux ont déposé un certain nombre de cas d’amour alarmants. Une veuve de 76 ans dans le Rhode Island a transféré plus de 660 000 $ sur des comptes bancaires qu’elle croyait appartenir à un général de l’armée américaine en Afghanistan. (Se faire passer pour un militaire est un autre drapeau rouge, ainsi que des sites à l’étranger.) En Oklahoma, 10 citoyens nigérians et américains ont été inculpés dans un réseau de fraude visant plusieurs victimes dans trois États. Un grand jury en Géorgie a inculpé un homme accusé d’avoir détourné une femme de Virginie, qui avait une grande confiance, de 6,5 millions de dollars.

201 millions de dollars

Les pertes liées aux escroqueries amoureuses aux États-Unis l’année dernière

Floren peut être considérée comme l’une des victimes les plus chanceuses. Alors que «James Gibson» partait pour l’Europe, il a soudainement appelé, disant que sa carte Netflix était expirée. «Il voulait vraiment pouvoir regarder des films dans l’avion», se souvient-elle. « Est-ce que je pourrais aller chez Walmart et lui acheter une carte Netflix de 100 $? » Les cartes-cadeaux, introuvables et disponibles partout, sont devenues la monnaie de choix des escrocs, dit Nofziger. Mais ils peuvent également demander aux victimes d’ouvrir un compte bancaire et d’y donner accès, ou d’expédier des iPhones.

Floren a acheté une carte-cadeau, lisant son apparent prétendant le numéro. Trois jours plus tard, il a rappelé, affirmant avoir laissé un sac d’outils coûteux dans une cabine. «Il était hystérique au téléphone», a-t-elle déclaré. Les outils valaient 4 000 $, mais il avait trouvé des remplaçants pour seulement 2 600 $. Lui enverrait-elle l’argent? Elle a fait une pause, pris une tasse de café, s’est demandé pourquoi un voyageur international n’avait pas de carte de crédit ni d’employeur prêt à aider. Lorsque l’homme a rappelé, elle a annoncé: «Vous m’escroquez», a jeté quelques explosifs et a raccroché, le bloquant en ligne et au téléphone. Perte financière totale: 100 $.

Lorsqu’elle a publié un article sur la fraude sur Nextdoor et Facebook, d’autres femmes ont déclaré qu’elles avaient été fraudées de la même manière. Souvent, cependant, les victimes se sentent trop humiliées pour parler de ce qui s’est passé. Une travailleuse sociale de 68 ans de la région de la Baie, par exemple, a demandé à ne pas être identifiée car elle n’avait toujours pas informé sa famille d’un griffeur qu’elle avait rencontré sur Our Time, un site de rencontres pour célibataires de plus de 50 ans. un pilote de l’armée de l’air a envoyé par courriel sa poésie joviale (probablement copiée de romans d’amour, disent les experts), puis l’a persuadée de câbler 1200 dollars à un endroit au Moyen-Orient, où il était censé servir.

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« Pouvez-vous croire à quel point j’étais un meunier? » a déclaré le travailleur social. « Qu’est ce qui ne va pas avec moi? » Elle regrette de s’être mise en colère contre un ami qui a remis en question la relation. Avec le recul, elle attribue sa vulnérabilité au fait que sa mère était en train de mourir. «Avec cette fraude, en particulier, il y a tellement de traumatismes émotionnels», dit Nofziger à propos de ses victimes. « Ils sont gênés. Leurs cœurs sont brisés. Non seulement ils ont perdu leur argent, mais ils ont fait ce rêve. »

Elle conseille à ses amis et à ses proches de traiter les victimes avec douceur. «Dirigez avec gentillesse et empathie», dit-elle. «  » Comment pourriez-vous être aussi stupide? « Est la pire chose à dire. » Elle encourage les victimes à signaler ces crimes à la FTC ou au FBI. Une ligne d’assistance AARP aide les gens à déposer des plaintes.

Bottom line: Quiconque semble poursuivre la romance en ligne, bien qu’il ne soit jamais disponible pour se rencontrer en personne, peut être une fiction créée par des criminels. Ils sont patients et qualifiés et ont des raisons valables de demander de l’argent – mais c’est le signal pour les victimes de fuir. « Maintenant, » dit Floren, « dès que quelqu’un me demandera 10 cents, je dirais non. »

© New York Times

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