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Le plan improbable de sauver des patients COVID-19 avec des avions

Le Dr Daniel Reynolds est le fondateur de Lungfish Dive Systems, une société basée à Cambridge, au Royaume-Uni, qui fabrique des équipements de plongée. « La question, pour moi, était que nous n’ayons pas de ventilateurs, alors pourquoi tous ces gens sont-ils morts? », A-t-il déclaré. Après avoir discuté avec des professionnels de la santé, il pense que le problème n’est pas le COVID-19, mais «la défaillance d’un organe par hypoxie chronique». Essentiellement, un manque d’oxygène dans la circulation sanguine signifie que le corps des gens suffoque lentement jusqu’à la mort pendant plusieurs jours.

Le problème est souvent aggravé par le syndrome de détresse respiratoire aiguë (SDRA), une inflammation des poumons, ce qui rend la respiration difficile. « Leurs poumons sont compromis au point que, même avec un ventilateur respirant à l’oxygène pur pour eux, il est impossible d’obtenir suffisamment d’oxygène. » Reynolds pense que la solution n’est pas une plus grande ventilation mais pour faciliter la respiration des patients en détresse respiratoire. Et pour une personne ayant une expertise dans la plongée et l’équipement de plongée, la réponse évidente est une chambre hyperbare.

Les chambres hyperbares fonctionnent en augmentant la pression à l’extérieur du corps, et elles sont couramment utilisées pour traiter les troubles respiratoires. Premièrement, les poumons travaillent moins pour respirer parce que la pression atmosphérique est tellement plus grande que l’air se force. Deuxièmement, à des pressions plus élevées, l’oxygène est plus soluble, de sorte que chaque respiration absorbe plus d’oxygène dans la circulation sanguine. Et des niveaux plus élevés d’oxygénation du sang, selon la clinique Mayo, peuvent «favoriser la guérison et combattre l’infection».

« Oxygène hyperbare [therapy] est connu pour réduire l’inflammation », a déclaré le Dr Reynolds, qui pourrait également atténuer les effets du SDRA. Malheureusement, les chambres hyperbares ne sont pas courantes et ne sont utilisées que dans des scénarios médicaux et de plongée très spécifiques. « Il n’y a pas assez de chambres hyperbares à proximité pour faire face à des milliers de patients », a déclaré le Dr Reynolds. Comme il n’est pas pratique de produire rapidement ces chambres en série, Reynolds et son équipe ont commencé à chercher des alternatives.

Entrez dans l’avion au sol.

Lorsqu’un avion est en vol, il atteint des hauteurs où l’air est très mince et la pression atmosphérique est beaucoup plus faible qu’au niveau de la mer. Cela signifie qu’il est doublement difficile pour une personne de respirer en altitude, donc les avions sont mis sous pression près du niveau de la mer. Étant donné que les avions ne sont pas utilisés, peuvent déjà ajuster leur pression interne et ont des capacités d’acheminement de l’oxygène, il est plausible qu’ils fassent le travail.

Reynolds suggère d’avoir une série de lits à l’intérieur de la cabine, avec des professionnels de la santé, tout comme un service normal. Il y aurait un cycle de 90 minutes dans lequel la pression dans la cabine serait augmentée entre 1,6 et 2 atmosphères. Pendant ce temps, chaque patient respirerait de l’oxygène à haute pression à travers un masque dans l’espoir d’améliorer sa condition. À la fin de chaque cycle de 90 minutes, l’avion serait dépressurisé et le personnel et l’équipement pourraient entrer et sortir selon les besoins.

Le Dr Gerado Bosco est professeur à l’Université de Padoue, spécialisé dans la thérapie hyperbare et la biomécanique. Il est l’un des rares chercheurs en attente d’approbation pour commencer à tester l’oxygénothérapie hyperbare pour traiter les patients COVID-19. Dans les essais, son équipe exposerait les patients à différentes pressions dans des cycles de 90 minutes et examinerait leur réponse. L’espoir est que les patients respirent plus facilement, que leur SDRA soit atténué et que leur réponse immunitaire s’améliore.

Il dit que le projet d’utiliser des avions au sol comme centres de traitement hyperbare est «intriguant», mais qu’il est beaucoup trop tôt pour commenter. Il pense que si le traitement réussit dans les essais, il peut entraîner une «diminution considérable de la réponse ventilatoire».

L’International Hyperbarics Association a publié des informations relatives à une étude de Wuhan, en Chine. Selon le rapport, que nous n’avons pas encore pu confirmer, le Dr Zhong Yangling a traité cinq patients COVID-19, deux dans un état critique, avec une oxygénothérapie hyperbare. Tous ont montré des signes d’hypoxie avant le début du cours, et tous les cinq se seraient améliorés après les deux premières séances.

Une étude est en préparation aux États-Unis et l’étude italienne du Dr Bosco travaille en partenariat avec un essai canadien dirigé par la Dre Rita Katznelson au Toronto General Hospital. Ce dernier a ouvert une page JustGiving pour obtenir des fonds pour le procès – et espère lever 250 000 $ (USD).

Quant aux avions eux-mêmes, le chercheur de Technion University Aerospace Neta Blum dit qu’il est possible de pressuriser une cabine jusqu’à 2,5ATm si elle est boostée par la pression au niveau de la mer. Elle a mentionné que le seul problème pouvait être que des cycles répétés de mise sous pression et de dépressurisation de la cabine pouvaient provoquer des «fissures de fatigue» dans le fuselage de l’avion. Cela peut dissuader les compagnies aériennes de prêter leurs appareils à l’effort, surtout si cela les rend inutilisables à l’avenir.

Mais rien ne peut ou ne doit être fait tant que la science – qui est actuellement assez fragile – n’est pas correctement testée. Cependant, si ces études s’avèrent prometteuses, l’oxygénothérapie hyperbare pourrait s’avérer un outil essentiel dans la lutte contre le COVID-19.

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