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Le directeur de l’environnement de Microsoft explique pourquoi nous avons besoin d’un ordinateur planétaire

« Considérez cela moins comme un ordinateur géant dans une salle blanche et plutôt comme une approche de l’informatique à l’échelle planétaire et qui nous permet d’interroger chaque aspect des solutions environnementales et basées sur la nature disponibles en temps réel », a écrit Joppa dans un Scientific American op-ed en septembre dernier. « Nous manquons actuellement de données, de puissance de calcul et d’évolutivité pour le faire. Ce n’est que lorsque nous avons une quantité massive de données planétaires et de calcul à une échelle similaire que nous pouvons commencer à répondre à l’une des questions les plus complexes jamais posées – comment gérer le les ressources naturelles de la Terre de manière équitable et durable pour assurer un avenir prospère et stable sur le plan climatique? « 

Dès que les humains ont pu voler dans des ballons et attacher des caméras aux cerfs-volants, nous avons essayé de capturer et de comprendre le monde d’en haut. L’ordinateur planétaire amène cette idée à sa conclusion logique, servant de moyen d’imaginer tout ce qui se passe sur la planète à la fois avec une combinaison d’images satellites, de capteurs dans l’air et même de robots au sol.

Microsoft s’appuie clairement sur son initiative AI for Earth, lancée en 2018 comme moyen d’utiliser les outils d’IA pour aider les organisations environnementales. Joppa dit que le programme couvre désormais plus de 500 bénéficiaires dans 80 pays. « Beaucoup de ces bénéficiaires ont fait des choses incroyables », a-t-il déclaré. « Mais quand nous prenons du recul … Il était vraiment clair que nous ne permettions pas à nos bénéficiaires ou à quiconque, d’ailleurs, de s’appuyer sur le travail des uns et des autres. Pour prendre des données qui ont été fournies par une organisation, l’apprentissage automatique des algorithmes qui ont été fournis par un autre, et qui les ont réunis pour créer un nouveau service que n’importe qui pourrait utiliser. Ce sont tous comme des poches isolées d’informations. « 

Joppa décrit cette réalisation comme une expérience humiliante – son projet de rêve pour les dernières années n’avait fondamentalement aucun moyen de se développer. Ainsi, l’idée d’une plate-forme de données unifiée est née. Pour y arriver, il faudra un certain temps. Joppa considère l’ordinateur planétaire comme quelque chose qui pourrait être alimenté par les outils de collecte de données que nous utilisons déjà, mais il existe également un besoin urgent de nouvelles technologies. Le projet Premonition de Microsoft Research, par exemple, peut aider à suivre le mouvement des agents pathogènes avec des robots qui peuvent attraper les moustiques et autres insectes, tout en écoutant et en « sentant » chimiquement l’environnement. Et l’évolution vers l’informatique quantique, que Joppa décrit comme le «code de la nature», pourrait également nous aider à interpréter les grandes quantités de données que l’ordinateur planétaire reçoit.

« Ma question ultime … est de réfléchir à ce que devrait être la fonction objective de l’humanité pour la planète Terre. Que voulons-nous réaliser avec toutes nos ressources naturelles? » Dit Joppa. « Et comment pouvons-nous faire cela d’une manière qui tire de manière optimale les bénéfices humains des ressources naturelles, tout en minimisant les impacts négatifs humains. Et pour ce faire, vous parlez en fait de la plus grande expérience d’optimisation au monde. »

Il y a, bien sûr, des problèmes potentiellement énormes avec un projet de collecte de données aussi massif. Surtout, il est inquiétant de penser à ce que les gouvernements et les agences de renseignement en feront. Nous avons déjà vu la NSA sauter sur l’opportunité d’envahir la vie privée avec son réseau de surveillance PRISM. La perspective que cette agence ait un accès direct à tout ce qui se passe sur Terre en temps réel est carrément terrifiante. Et qu’en est-il des vérités potentiellement dures? Et s’il recommande que nous maintenions un réacteur nucléaire en ligne, malgré une opposition antinucléaire vocale, lorsque la source d’énergie de remplacement est probablement beaucoup plus nocive pour l’environnement? (Quelque chose que New York est actuellement confronté alors qu’il prévoit de fermer la centrale nucléaire d’Indian Point en 2021.)

« Je suis prêt à atteindre le résultat que nous voulons », a déclaré Joppa lorsqu’on lui a demandé des résultats difficiles de l’ordinateur planétaire. «Nous devons simplement accepter qu’il y a des compromis en cours de route. Mais mettons notre ingéniosité humaine à définir où nous voulons aller, et ce que nous voulons être quand nous y arriverons. Et mettons nos systèmes informatiques qui jouent en nous disant comment voyager de manière optimale dans cette direction. « 

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