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Comment Billy Preston a aidé les Beatles à jouer à Nice sur « Get Back »

Lorsque George Harrison, qui avait brièvement quitté les Beatles au début de 1969, décida de retourner dans le groupe, il apporta avec lui une arme secrète: le claviériste Billy Preston.

Le départ de Harrison est le résultat de luttes intestines et de tensions tendues au sein des Beatles. Les camarades de bande étaient tristement célèbres à la gorge l’un de l’autre à ce stade, avec des points de vue très différents sur la façon dont le groupe devait procéder.

Pendant sa rupture avec le groupe, Harrison a assisté à une performance de Ray Charles à Londres. Sur la scène cette nuit-là, il y avait Preston, avec qui Harrison et ses collègues Beatles s’étaient liés d’amitié pendant leurs années à Hambourg. Excité de voir son vieux copain, Harrison a envoyé à Preston un message l’invitant à rejoindre les Beatles dans le studio.

Ce n’était pas la première fois qu’un non-Beatle rejoignait les rangs des Fabs. Harrison avait utilisé la même méthode lors des sessions litigieuses de l’album blanc, ayant Eric Clapton rejoindre le groupe pour « White My Guitar Gently Weeps ».

« Il est intéressant de voir à quel point les gens se comportent bien lorsque vous invitez un invité, car ils ne veulent pas que tout le monde sache qu’ils sont si chiants », a expliqué Harrison dans le livre The Beatles: Anthology. « Soudain, tout le monde est sur son meilleur comportement. » Preston est arrivé aux studios Apple le 22 janvier, juste au moment où les Beatles travaillaient sur leur chanson «Get Back». Après avoir été accueilli par le groupe, le claviériste a été rapidement invité à contribuer.

« Il est monté sur le piano électrique, et tout de suite il y a eu une amélioration de 100% de l’ambiance dans la pièce », se souvient Harrison. «Avoir cette cinquième personne était juste suffisant pour couper la glace que nous avions créée entre nous. Billy ne connaissait pas toute la politique et les jeux qui se déroulaient, alors dans son innocence, il est resté coincé et a donné un petit coup de pied supplémentaire au groupe. Tout le monde était plus heureux d’avoir quelqu’un d’autre à jouer et cela a rendu ce que nous faisions plus agréable. Nous avons tous mieux joué et ce fut une excellente séance. »

Écoutez les Beatles ‘Get Back’

L’énergie positive de Preston était contagieuse et son influence n’a pas été perdue pour les spectateurs du groupe. Le producteur George Martin a affirmé que le claviériste « avait aidé à lubrifier la friction » parmi les Beatles, tandis que l’attaché de presse du groupe, Derek Taylor, a fait remarquer que Preston avait contribué à créer une « très bonne ambiance » dans le studio.

Pourtant, tout le monde ne voulait pas oindre le claviériste comme le sauveur du groupe. Bien que Ringo Starr ait convenu que la performance «Get Back» de Preston était excellente, il a pris soin d’éviter de donner trop de crédit au musicien. « Je ne pense pas que Billy Preston nous ait fait nous comporter un peu mieux », a expliqué le batteur dans Anthology, insinuant plutôt que la qualité de la chanson a aidé à recentrer les Beatles. « Comme toujours, lorsque vous travaillez sur quelque chose de bien – les conneries sont sorties par la fenêtre et nous avons recommencé à faire ce que nous avons vraiment bien fait. »

Paul McCartney a convenu que la présence de Preston a aidé les Beatles à se comporter « parce que c’était comme avoir un invité dans la maison, quelqu’un pour qui vous mettez vos meilleures manières ». Cependant, le rockeur a estimé que le claviériste avait également apporté de nouveaux problèmes avec lui. « Il y avait une légère inquiétude à l’arrière-plan que peut-être qu’il rejoignait le groupe », a expliqué McCartney, notant que la situation était « un peu déroutante. »

S’il est vrai que Harrison et John Lennon avaient exprimé le souhait de voir Preston rejoindre les Beatles à temps plein, aucune offre n’a été officiellement présentée. Au lieu de cela, le groupe a crédité « Get Back » à « The Beatles With Billy Preston », la première fois qu’un musicien invité avait reçu une telle facturation avec le groupe.

Les Beatles ont également recruté le claviériste pour jouer sur plusieurs autres pistes – dont « Dig a Pony », « Dig It » et « Ive Got a Feeling ». Au total, le musicien contribuerait à sept des chansons présentées sur Let It Be. Preston se produirait également avec le groupe lors de son concert emblématique sur le toit, tel que capturé dans le documentaire Let It Be. Il qualifierait plus tard cette expérience de «moment préféré» de sa longue carrière.

Regardez les Beatles jouer ‘Don’t Let Me Down’

Même après la rupture des Beatles, Preston est resté dans l’orbite des différents membres du groupe. Il a contribué à leurs albums solo et a tourné aux côtés de Harrison et Starr dans les années suivantes. Dans les années 70, il enregistrait et tournait avec les Rolling Stones; travailler avec Elton John, Joe Cocker, Peter Frampton et Clapton a également rempli son CV stellaire.

Preston est décédé en 2017, à la suite d’une maladie rénale et d’une insuffisance respiratoire provoquée par des années d’abus de drogues.

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