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Hillard ‘Sweet Pea’ Atkinson, chanteur légendaire avec Was (Not Was), décède à 74 ans

Lorsque Chris Blackwell a signé Hillard « Sweet Pea » Atkinson chez Island Records, il voulait faire plus que simplement faire un album solo pour le chanteur de Was (Not Was).

« Il voulait faire une bande dessinée où Sweet Pea était le personnage principal », dit Don Was à Billboard, « parce qu’il était un gars plus grand que nature – c’est ainsi que je pense toujours à lui. Je ne le pense pas comme un humain régulier. « 

La grande vie d’Atkinson a pris fin le 5 mai, lorsqu’il a subi une crise cardiaque fatale à l’âge de 74 ans à Los Angeles, où il vivait.

Alors que Was (Not Was) est devenu la renommée d’Atkinson, ce fut aussi le tremplin vers une carrière qui comprenait deux albums solo – Don’t Walk Away en 1982 et Get What You Deserve en 1982 – et l’appartenance à un autre groupe, le Boneshakers. Atkinson a également passé une décennie sur la route avec Lyle Lovett et a chanté sur des disques de Bonnie Raitt (y compris son Nick of Time, lauréat d’un Grammy Award), Bob Dylan, Elton John, Brian Wilson, Willie Nelson, Iggy Pop, Jackson Browne, Kris Kristofferson , George Jones, Bob Seger et autres. Sa voix enfumée et émouvante était sa carte de visite, mais son sens de la mode – des costumes très travaillés et largement imprimés et un fedora omniprésent – une impression tout aussi mémorable.

À la sortie de Get What You Deserve, Atkinson a proclamé: « Je suis vieux comme de la terre – mais je peux toujours chanter! »

« Les gens ne cessent de dire » unique en son genre « , et c’est tout. Il était unique en son genre », explique Was (Not Was) et le guitariste de Boneshakers Randy Jacobs. « Il était l’un de ces gars qui ouvre la bouche et il est juste là. Il n’a pas eu à se réchauffer pour le faire. Pendant tout le temps que je l’ai connu, il n’a pas eu à se réchauffer en chantant. Il a juste ouvert la bouche et le voilà. C’était un cadeau. « 

En plus de cela, Jacobs ajoute: « Il avait cette aura. Il pouvait marcher sur scène et gagner tout le monde sans chanter une note … parce qu’il est Sweet Pea. Je l’ai vu faire ça tant de fois. Et puis une fois qu’il chante … oublie ça. « 

Lovett, qui a rencontré Atkinson au début des années 90, se souvient qu ‘ »il avait un extérieur bourru. Il pourrait dire quelque chose qui avait un avantage, ou un peu d’attitude – mais ensuite il aurait ri. Il était très conscient de son personnage. « 

Né à Oberlin, Ohio, Atkinson a déménagé à Detroit quand il était jeune et a travaillé sur la chaîne de montage pour Chrysler – où il chanterait tout en construisant des arrière-trains pour les voitures. Imprégné de R&B, de soul et de blues, il avait toujours des aspirations musicales et chantait avec ses collègues membres de United Auto Workers dans un groupe local appelé Hi Energy lors de sa première rencontre à la fin des années 70 au Sound Suite Studios à Detroit, un soir où Atkinson et son groupe répétait sur place.

« C’était le personnage le plus flamboyant que j’aie jamais rencontré », se souvient Was. « Il était trois heures du matin et nous sommes sortis dans le couloir et il porte cet ensemble orange – chapeau, chemise, chaussettes et chaussures assortis exactement à la même nuance d’orange. En sortant de cette sombre salle de contrôle, on aurait dit qu’il était en feu.

« Il était assez éclairé », ajoute Was, « et parlant un mile à la minute, et c’était hystérique. Il avait les histoires les plus incroyables. »

Atkinson est devenu un élément clé du ragoût sonique à pollinisation croisée de Was (Not Was), formant un triumvirat vocal avec Sir Harry Bowens et Donald Ray Mitchell, mais s’est également démarqué en tant que personnage déterminant du mélange, rebondissant de l’esprit ironique à la sincérité émouvante . « Il avait la voix que j’aurais toujours voulu avoir », a déclaré Was. « Quand j’écrivais des chansons, j’écrivais toujours avec lui en tête. »

Atkinson est resté un incontournable de la gamme Was (Not Was) au fil des ans et a également été une voix clé dans Was ‘Orquestra Was et son 1997 Hank Williams couvre l’album Forever’s a Long, Long Time – ainsi que le court-métrage nominé aux Grammy Awards film qui l’accompagnait. Il est resté avec les Boneshakers alors que le groupe s’est associé à Mindi Abair, et le curriculum vitae d’Atkinson comprend également des albums de Paula Abdul, Michael McDonald, Wayne Kramer, Marc Cohn, Khaled, Felix Cavaliere, Curtis Stigers, AJ Croce, Dave Koz, Taj Mahal, Keb ‘Mo’, Richie Sambora, Walter Becker et Solomon Burke.

«J’ai toujours encouragé Sweet Pea à s’adapter et à ajouter tout ce qui lui était arrivé», dit Lovett. « À quel point il était naturel et combien il était émouvant dans tout ce qu’il faisait. »

Keb ‘Mo ,, qui a coproduit Get What You Deserve with Was, a déclaré à l’époque que « Sweet Pea est l’un des derniers grands chanteurs de R & B / soul. C’est un homme de charisme et de style, un talent intemporel … et la quintessence du cool. Ils ne les font plus comme ça. « 

Atkinson laisse dans le deuil trois enfants adultes, petits-enfants et une sœur à Détroit.

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