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Travailler avec Betty Wright a été une «expérience magique», se souvient le président de S-Curve Records, Steve Greenberg

Qu’il soit coproducteur de Joss Stone, Tom Jones ou des O’Jays, la légende du R&B tardif « ferait simplement bouger les choses ».

J’ai rencontré pour la première fois Betty Wright, décédée d’un cancer hier [May 10], il y a trois décennies, lorsqu’elle a pris la parole lors d’un panel au New Music Seminar de New York. Elle a partagé l’histoire de son tube R&B de 1988 «No Pain, No Gain». Voici ce que je me souviens qu’elle a dit:

«J’ai envoyé mon disque« No Pain, No Gain »à 20 maisons de disques et ils m’ont tous refusé. J’ai donc commencé mon propre label, Mme B Records, et je l’ai sorti moi-même. Eh bien, ne le saviez-vous pas – à peine a-t-il commencé à décoller que 20 maisons de disques m’ont appelé pour demander si elles pouvaient récupérer le record. Je leur ai dit: «Désolé. J’avais besoin d’aide pour préparer le gâteau; Je peux manger le gâteau tout seul. «  »

J’ai été complètement époustouflée par cette femme qui était prête à renverser le système et à se frayer un chemin, et qui, ce faisant, est devenue l’une des premières femmes à remporter un grand succès sur son propre label indépendant.

Betty était la quintessence d’une personne capable. En 2003, je lui ai demandé de coproduire The Soul Sessions de Joss Stone avec Michael Mangini et moi après que nous ayons été refusés par Booker T. Jones et Steve Cropper. Nous étions dans un délai et nous devions commencer l’enregistrement dans une semaine. Quand Betty a dit oui, j’ai eu l’idée d’utiliser certains des grands musiciens de la soul de Miami des années 70 sur le disque et j’ai demandé à Betty si elle pouvait emmener Latimore, Timmy Thomas et Little Beaver au studio la semaine prochaine. Elle a dit que ce ne serait pas un problème.

Une semaine plus tard, ils étaient tous dans un studio à Miami. Je n’ai appris que bien plus tard que Betty n’avait parlé à aucun de ces musiciens depuis plus de 20 ans. De plus, elle a dû retrouver Little Beaver (c’est lui qui joue ce riff de guitare indélébile sur le succès de Betty en 1971 « Clean Up Woman ») dans une station d’Amtrak à deux heures au nord de Miami, où il a travaillé comme membre de l’équipe de nettoyage. Mais c’était Betty: elle ferait simplement bouger les choses.

L’enregistrement de ce premier album de Joss Stone avec Betty a été une expérience magique. Elle a apporté une joie effrénée au studio tous les jours, et lorsque Joss Stone, 15 ans, avait vraiment du mal à chanter devant un groupe live pour la première fois, Betty n’a vu aucune raison d’arrêter les sessions: elle a simplement chanté tout l’album elle-même avec le groupe, puis a volé à New York, où nous avons enregistré la voix de Joss sur les pistes musicales finies. Mais c’était typique de Betty: alors qu’elle était certainement une star, elle était toujours heureuse de rester à l’arrière-plan et d’aider l’étoile d’une autre personne à briller.

Betty était tout aussi à l’aise de jouer le rôle de chanteuse, compositrice ou productrice. En tant qu’artiste principale, elle avait une série de singles soul classiques commençant par «Girls Can’t Do What The Guys Do» en 1968, qu’elle a enregistrée alors qu’elle n’avait que 13 ans. Des années plus tard, Betty m’a déploré que son directeur d’école ait refusé de la laisser manquer l’école pour apparaître sur American Bandstand et interpréter cette chanson, mais heureusement, les tubes continuaient à arriver et Betty était un incontournable de la scène pop et R&B dans les années 70. Elle avait une série d’enregistrements classiques sur le label Alston, dont «Clean Up Woman», «Tonight’s The Night» et «Where Is the Love», pour lesquels elle est devenue la première femme à remporter un Grammy Award de la meilleure chanson R&B. l’apogée du cool dans le monde du R&B, ouvrant pour Bob Marley et les Wailers lors de leur tournée Survival et devenant un ami à vie de la famille Marley.

Betty est également apparue en tant qu’interprète sur les disques d’autres personnes, y compris des classiques tels que l’hymne disco de Peter Brown « Dance With Me » (« Je dois continuer à me faire monter / continuer à me faire monter ») et, mémorablement, en tant que repoussé sa femme sur la sensation de la radio urbaine de Richard «Dimples» Fields «She’s Got Papers On Me» au début des années 80, où elle vole la vedette avec un monologue de 90 secondes dans lequel elle raconte «M. Look So Good »en termes non incertains (« A partir de maintenant, cette maison est l’endroit où vous avez l’habitude de vivre! »).

En tant qu’auteur-compositeur, elle a toujours gardé les sessions légères et progressant; elle était si rapide avec une idée accrocheuse après l’autre. Un jour, au domicile de son copain de lycée Desmond Child à Miami, le fils de Desmond ne cessait de pleurer. Elle lui a dit « Je sais ce que tu penses: » Je suis juste un bébé et j’ai le droit de me tromper « . » Elle s’est ensuite assise avec Desmond et a transformé cette ligne en une chanson, « Right To Be Wrong » devenant l’un des tubes les plus connus de Joss Stone.

Après The Soul Sessions, Mike, Betty et moi sommes devenus une équipe de production continue pour une variété d’artistes, y compris le grand Tom Jones, qui a eu du mal à s’adapter à Betty en tant que producteur vocal. «Les filles chantent comme ça», se plaindrait Sir Tom, dans un fausset, «Et les gars chantent comme ça», disait-il dans un baryton. « Ce n’est tout simplement pas réalisable. » Finalement, cependant, nous avons fait le travail, Betty menant la session avec son pilon toujours présent à la main, un vestige de l’époque où elle a obtenu son diplôme universitaire en musique avec spécialisation en percussions. Cette formation en percussion était son arme secrète, inculquant sa voix – et la voix de ceux qu’elle produisait – avec un sens du rythme impeccable, trouvant toujours la poche.

Au fil des décennies, Betty est devenue partie intégrante du tissu de la communauté R&B, des amis proches avec des stars comme Stevie Wonder et Aretha Franklin. Avec son album Betty Wright Live presque de rigueur dans les foyers afro-américains des années 70, l’affection envers Betty de ces mélomanes s’est répercutée sur la génération suivante, car des artistes tels que Lil Wayne, Snoop Dogg et Usher ont regardé Betty comme une mère. figure, après avoir entendu leurs parents jouer ses disques quand ils étaient enfants. Finalement, elle est apparue sur les albums de plusieurs de ces jeunes artistes, et elle était particulièrement fière de sa nomination aux Grammy pour l’album de l’année pour ses contributions à Tha Wayne III de Lil Wayne. Les Roots étaient de si grands fans qu’ils ont produit un album, Betty Wright: The Movie, crédité à Betty Wright and the Roots, sans même demander de frais de production. Les chansons de cet album ont remporté deux nominations aux Betty Grammy. Betty a reçu six nominations aux Grammy Awards, dont une pour son grand duo, «Baby», enregistrée avec son amie proche Angie Stone.

Betty, Mike et moi avons travaillé ensemble pour la dernière fois l’année dernière, lorsque nous avons produit (avec Sam Hollander) le premier nouvel album des O’Jays en plus de 20 ans, The Last Word. Betty a apporté ses vibrations gaies habituelles au studio, mais elle a également apporté quelque chose de beaucoup plus audacieux: une chanson politique cinglante appelée « Above The Law », inspirée par la colère de Betty envers les travestissements qui se produisent à Washington et dans notre société. Les O’Jays l’ont adopté et leurs performances ont entièrement canalisé sa douleur. Ce serait la dernière composition de Betty Wright à paraître de son vivant.

Pour moi, Betty était une collaboratrice, une mentor et une amie. Elle a passé des heures au téléphone avec moi à partager des histoires et à offrir des conseils avisés. Elle n’a jamais refusé de participer à une collecte de fonds ou de parler à une classe d’élèves. Elle était enseignante dans l’âme. Jusqu’à ses derniers mois, elle a passé une grande partie de son temps à donner des cours de chant aux jeunes de Miami.

Betty était un géant du monde de la musique, faisant de grands disques et de grands amis au cours de plus de cinq décennies. Elle avait la rare capacité de faire sentir à tout le monde qu’ils pouvaient se pénétrer et créer de la magie. Le monde est sûrement moins magique sans elle.

Steve Greenberg est le fondateur / président de S-Curve Records.

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