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La légendaire librairie parisienne révèle les habitudes de lecture d’une clientèle illustre | Livres

Un projet de numérisation des enregistrements de la librairie et de la bibliothèque de prêt Shakespeare and Company offre une fenêtre sur Paris à l’époque du jazz, révélant les habitudes de lecture des titans littéraires dont Ernest Hemingway, James Joyce et Gertrude Stein.

Les cartes manuscrites montrent qu’en 1925, des décennies avant d’écrire son roman Le vieil homme et la mer, Hemingway empruntait les mémoires de Joshua Slocum, Sailing Alone Around the World. Et les enregistrements, gribouillés par les employés de la boutique, montrent comment Stein a associé ses activités intellectuelles à une lecture plus légère, y compris la romance historique de TH Crosfield, A Love in Ancient Days, et la fantaisie Equality Island d’Andrew Soutar.

Lorsque Sylvia Beach a ouvert Shakespeare and Company en 1919, les livres en anglais étaient chers et difficiles à trouver à Paris. Des écrivains et des artistes qui s’étaient rendus dans la capitale du modernisme littéraire se sont précipités pour s’inscrire au service de bibliothèque de Beach. Avec Hemingway et Stein, des écrivains d’Aimé Césaire à Simone de Beauvoir, Jacques Lacan, Walter Benjamin et Joyce sont tous devenus membres – et auraient été pourchassés pour des retours tardifs avec le dessin d’un Shakespeare exaspéré arrachant ses cheveux.

Beach a publié le roman controversé de Joyce, Ulysse, en 1922, et a gardé la boutique ouverte jusqu’en 1941, date à laquelle elle a été contrainte de fermer après avoir refusé de vendre sa dernière copie de Finnegans Wake de Joyce à un officier nazi. George Whitman a ouvert une nouvelle incarnation de la boutique en 1951, et les papiers de Beach ont été acquis par l’Université de Princeton en 1964. L’université travaille depuis 2014 pour numériser les enregistrements de la vaste archive, qui comprend 180 boîtes, les mettant à la disposition des chercheurs en ligne pour la première fois dans le cadre du projet Shakespeare and Company.

Joshua Kotin, professeur agrégé d’anglais à Princeton et directeur du projet, a déclaré que Beach était un « gardien méticuleux et obsessionnel des registres » et que « nous développons seulement des outils numériques qui nous permettront de comprendre et de réaliser le potentiel des archives » .

«Il reste tant de trésors à découvrir. Si vous empilez tous les papiers dans les archives, ce serait une tour de 78 pieds », a-t-il déclaré. « Je trouve toujours des trésors – par exemple, juste avant la pandémie, j’ai trouvé un manuscrit pour le Ballet Mécanique de George Antheil (1924), qu’Antheil a donné à Beach. »

L’une des cartes de crédit Hemingway, Shakespeare and Company. Photographie: Shakespeare and Company

Les documents révèlent qu’Hemingway a emprunté plus de 90 livres, de l’autobiographie de PT Barnum à Lady Chatterley’s Lover, qu’il a vérifiée pendant huit jours en septembre 1929 – l’année de la première apparition du roman de DH Lawrence en France, 30 ans avant sa publication aux États-Unis. . En 1926, il emprunta une copie de Bull Fighting de Tom Jones – la course des taureaux joua un rôle central dans son roman de 1926, The Sun Also Rises. Il a également acheté une copie de son propre roman A Farewell to Arms au magasin.

« Nous voulons comprendre le génie », a déclaré Kotin. «Est-ce que ce que Hemingway a lu nous aide à comprendre ce qu’il a écrit et pourquoi c’est si bon? Il est également fascinant de relier nos pratiques quotidiennes – ce que nous empruntons à notre bibliothèque locale, ce qui se trouve dans notre panier Amazon – aux pratiques des gens du passé. Et il y a quelque chose d’illicite à savoir ce que les gens lisent et comment ils le lisent – nous apprenons une activité solitaire très privée. « 

Certains des enregistrements, a-t-il dit, «racontent une histoire surprenante ou poignante». Peu de temps avant sa mort, Walter Benjamin a emprunté deux livres: un dictionnaire allemand-anglais et les ouvrages physiques et métaphysiques de Lord Bacon. Lorsque la France est tombée aux mains des Allemands, Benjamin a fui Paris, mais il s’est suicidé en septembre 1940, après que la police espagnole lui eut annoncé qu’il serait remis à la Gestapo.

Les archives établissent des liens inattendus, poursuit Kotin, avec Aimé Césaire «empruntant et ré-empruntant les poètes de la Renaissance de Harlem; Jacques Lacan emprunte un livre obscur sur l’histoire irlandaise parce qu’il lit les Ulysse de Joyce; Claude Cahun – sous le nom de Mlle Lucie Schwob – lisant Henry James; Gertrude Stein lisant des romans fantastiques. Tant de gens lisent en même temps ce que l’on appelle le travail à front élevé et à travail bas. »

Les archives mettent également en lumière les membres moins connus de la bibliothèque, a ajouté Kotin, qui se comptait par milliers. «J’adore le membre Alice Killen. Elle était le membre le plus actif de la bibliothèque. Elle a emprunté des centaines de livres en 18 ans », a-t-il déclaré. «Le projet nous permet de découvrir et de nous souvenir de ces personnes.»

L’American Library Association exige que les bibliothèques détruisent les enregistrements des clients pour protéger leur vie privée; Shakespeare and Company n’était pas affiliée à l’ALA et Beach gardait tout. « Elle aurait probablement dû détruire ses records », a déclaré Kotin, « mais je suis heureux qu’elle ne l’ait pas fait. »