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Si nous avons besoin de services de garde pour rouvrir l’économie britannique, pourquoi est-il si sous-évalué? | Christine Berry | Opinion

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De la précarité dans l’économie des concerts au sous-financement du NHS, le coronavirus a brutalement exposé les faiblesses de notre économie. Certains espéraient que les fermetures d’écoles et de crèches susciteraient un moment similaire en ce qui concerne les services de garde d’enfants. Sans soins et éducation rémunérés, l’économie formelle s’arrêterait. Tout le monde se rendrait compte à quel point nous dépendons des services de garde d’enfants, qu’ils soient rémunérés ou non. La pression s’intensifierait pour remédier au sous-financement chronique de la petite enfance et aux salaires et conditions de travail médiocres des gardiennes d’enfants, et pour reconnaître le poids du travail de garde à domicile.

Jusqu’à présent, l’inverse a été vrai. Les mêmes problèmes qui laissent toujours le travail de soins sous-évalué et invisible ont fait en sorte qu’il le reste pendant le verrouillage. La garde des enfants est toujours considérée comme une affaire privée plutôt que comme un bien public. Le fardeau des services de garde en milieu fermé a été discrètement absorbé à la maison, de manière disproportionnée par les femmes, qui affluent vers des groupes Facebook avec des noms comme «Conseils et idées pour le verrouillage familial». Les familles ont été laissées pour gérer les contraintes financières et mentales qui en résultent du mieux qu’elles peuvent. En privé, les gouvernements et les employeurs savent tous deux que la garde d’enfants non rémunérée est un travail essentiel et exigeant, et que son ampleur vient d’exploser. En public, ils doivent prétendre que ce travail n’existe pas, car ils n’ont aucun appétit pour le soutenir correctement.

Le gouvernement a tergiversé pendant des semaines pour savoir si les parents avec des enfants à la maison étaient éligibles au congé. Selon les conseils aux écoles et aux crèches, les enfants des travailleurs clés devraient être pris en considération pour les places, «tant que leur travail ne peut pas être fait à la maison». L’implication était que, si les parents pouvaient être physiquement au même endroit que leurs enfants, ils pouvaient simplement continuer à travailler normalement. Et les employeurs ont répondu en conséquence: j’ai entendu d’innombrables histoires de parents se faisant dire de prendre un congé sans solde ou de faire face au sac s’ils ne pouvaient pas jongler entre travail et soins – des centres d’appels aux universités.

Pendant ce temps, les travailleurs des services de garde d’enfants sous-évalués ont continué à obtenir un accord brut – soit obtenu un salaire inférieur à un salaire décent, soit demandé de continuer à travailler sur une ligne de front extrêmement risquée. Les bonnes d’enfants – dont beaucoup sont des femmes migrantes avec peu de droits au travail – sont souvent confrontées à un choix particulièrement difficile entre le travail risqué et le dénuement, ce qui entraîne le lancement d’un fonds de solidarité pour soutenir les personnes en difficulté. Un fournisseur de services de garde choquant sur quatre craint de ne pas survivre à l’année, car le soutien du gouvernement ne parvient pas à combler l’écart dans un secteur déjà précaire.

Maintenant, l’assouplissement du verrouillage a mis ces problèmes en relief. On demande à ceux qui sont payés pour s’occuper de nos enfants – des enseignants aux assistantes maternelles – de mettre leur santé en danger pour que les parents puissent retourner au travail. Il est de plus en plus clair qu’il s’agit vraiment de la querelle de réouverture des écoles. Sinon, pourquoi le gouvernement commencerait-il par les plus jeunes enfants, les plus difficiles à éloigner socialement mais aussi les plus difficiles à soigner en travaillant? Tirer la main sur les inégalités scolaires sonne creux: ces voix étaient curieusement silencieuses il y a huit semaines, lorsque l’Institut de recherche en politiques publiques (IPPR) a appelé à un accès universel aux ressources d’enseignement à domicile telles que les ordinateurs portables pour éviter que les enfants à faible revenu ne prennent du retard.

Comme toujours, la petite enfance est la pauvre cousine de l’éducation. L’adresse télévisée de Boris Johnson ne l’a même pas mentionné. La réouverture des écoles a fait la une des journaux – sans des syndicats aussi forts pour lutter pour eux, la campagne des éducateurs pour arrêter la réouverture des crèches n’a pratiquement pas retenu l’attention. Pourtant, l’EPI et le fait de rester à deux mètres l’un de l’autre sont des concepts fantastiques lorsqu’il s’agit de bébés et de tout-petits qui ont besoin d’un câlin ou d’un changement de couche. « Vous devez vous déconnecter de la peur, sinon vous ne seriez pas en mesure de faire le travail », m’a dit un travailleur. Même s’il reconnaît tacitement que l’économie ne peut pas fonctionner sans ces personnes, le gouvernement n’est toujours pas disposé à les protéger en conséquence.

Pendant ce temps, le rôle essentiel des services de garde non rémunérés est toujours ignoré. Conformément à l’accent incessant sur la reprise du travail, les ménages peuvent désormais se mélanger à des fins de garde d’enfants, mais uniquement si les soins sont fournis par une nourrice ou une assistante maternelle rémunérée. Les amis et les proches n’ont toujours pas le droit de s’entraider gratuitement. Cela met les familles et les gardiennes d’enfants dans une impasse. Les assistantes maternelles désespérées pour assurer la sécurité de leur propre famille peuvent désormais être contraintes de les mettre en danger en invitant des enfants à la maison. Les parents qui n’ont pas les moyens de s’occuper des enfants sont renvoyés au travail mais menacés d’amendes si quelqu’un de leur propre famille les aide.

Peut-être, après tout, cela déclenchera un moment d’ampoule, et les soignants rémunérés et non rémunérés trouveront une cause commune. Tant que notre travail de soins est effacé ou sous-évalué, les pressions intolérables de la pandémie ne peuvent être résolues. Ils ne peuvent être contournés que par le système, poussés de parents éreintés et surchargés de travail à des enseignants et des éducateurs sous-payés et à risque. Si l’un d’entre nous proteste, nous sommes décriés comme insuffisamment engagés.

Michael Gove a déclaré aux enseignants: « Si vous vous souciez vraiment des enfants, vous voudrez qu’ils soient à l’école. » Un troll sur Twitter m’a fustigé d’avoir osé suggérer que prendre soin de mon enfant d’un an pourrait être considéré comme du travail: «Vous avez choisi de l’avoir.» Les deux hommes disent que pour ceux qui élèvent des enfants, rien de moins qu’un sacrifice de soi illimité est suffisant.

Nous ne devrions pas supporter un tel chantage émotionnel. Enseignants, parents, éducateurs: nous faisons tous des sacrifices pour l’amour de nos enfants. Comme une nounou me l’a dit: «Nous sommes habitués à 100% à nous placer en deuxième position.» Les faucons de verrouillage continueront d’essayer de nous opposer les uns aux autres et de militariser cet amour contre nous. Si nous voulons les affronter, nous devons nous soutenir mutuellement.

Les écoles et les crèches ne doivent pas rouvrir tant qu’elles ne sont pas sûres. Mais pour que cela soit possible, les parents devront être correctement soutenus pour prendre soin de leurs enfants à la maison. Ils doivent avoir droit à des congés payés et aux ressources pour l’enseignement à distance. Les garderies ont besoin de plus de soutien financier pour rester viables, idéalement assorties de conditions pour améliorer la qualité des services de garde. Et lorsque tout cela est terminé, il faut tenir compte: du financement public de la petite enfance, du salaire et des conditions des éducateurs, des droits sur le lieu de travail comme le congé parental partagé. Nous devons exiger mieux pour nous-mêmes et nos enfants – et nous devons le faire ensemble.

• Christine Berry est chercheuse, écrivaine et consultante

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