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Couler ou nager: comment Rick et Morty ont sauté le requin

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Il y a quelques semaines, la star et co-créatrice de Rick et Morty, Justin Roiland, a proposé une nouvelle façon de diffuser son dessin animé à succès auprès des masses. La proposition rejetterait à la fois le modèle de diffusion hebdomadaire traditionnel et les baisses vogues de toute la saison favorisées par Netflix, gardant la série vivante et importante toute l’année. « Nous devrions laisser tomber un épisode chaque mois », a-t-il déclaré à Slash Film. « Faites-en un grand événement. »

C’est clairement quelque chose qui préoccupe l’esprit de Roiland: que faire une fois l’étincelle disparue. Lorsque Rick et Morty ont fait leurs débuts en 2013 sur Adult Swim – la version adulte de la chaîne américaine Cartoon Network – il avait certainement la sensation de la télévision événementielle. L’intérêt avait longtemps culminé dans les animations pour adultes comme les Simpsons, Family Guy et South Park; le moment était venu pour un nouveau géant animé d’émerger.

Pendant un moment, il semblait que Rick et Morty étaient ce monstre. Maintenant, les choses ne sont pas si claires. Une litanie de problèmes à la fois extérieurs et auto-infligés – y compris un calendrier de production laborieux, un scandale de harcèlement sexuel et une réputation croissante d’avoir une base de fans en ligne particulièrement virulente – ont fait baisser les projecteurs de Rick et Morty.

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Conçus à l’origine comme une torsion sombre de la dynamique Marty McFly / Doc Brown de Retour vers le futur, Rick et Morty ont suivi les aventures interdimensionnelles du scientifique rotateur Rick Sanchez et de son crédule petit-fils pubescent Morty (tous deux exprimés par Roiland). Le fait qu’il ait été co-créé par Dan Harmon de Community lui a conféré une crédibilité non négligeable auprès des fans de comédies télévisées, et le mélange de la série de narration de science-fiction de haut concept et d’humour sardonique était frais.

Mais la série n’attire indéniablement plus l’attention qu’elle avait autrefois. Ce soir, Rick et Morty diffuseront le dernier épisode de sa quatrième saison sur Adult Swim, diffusé au Royaume-Uni quatre jours plus tard sur E4. Cette dernière série d’épisodes a été bien accueillie par ses fans, sa série de lieux inventifs et mémorables étant considérée comme une amélioration bienvenue par rapport à la troisième saison légèrement tremblante, suggérant que Rick et Morty sont aussi bons que jamais.

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Et pourtant, alors qu’Internet regorge encore de théories de fans et de bavardages, Rick et Morty sont sans les acclamations des médias grand public ou l’attention critique qu’ils ont reçu une fois. Pire que ça, ce n’est plus cool d’aimer. Les chiffres d’audience pour cette saison ont été les plus bas depuis la première saison, avec un seul épisode du dernier lot rassemblant plus de 1,5 million de téléspectateurs américains (la saison dernière a régulièrement dépassé 2,5 millions).

La montée en puissance d’autres séries d’animation récentes ouvrant de nouvelles perspectives pour le médium n’a pas aidé la position de Rick et Morty. Le plus important d’entre eux est BoJack Horseman, la comédie produite par Netflix qui a commencé en 2014 et a terminé son cycle de six saisons en janvier. BoJack était un jalon dans l’animation adulte, donnant à ses personnages anthropomorphes des personnalités tridimensionnelles et coupant le pathos, sans jamais compromettre son humour surréaliste à tir rapide.

L’influence de BoJack sur le médium se ressent dans les animations occidentales plus récentes, notamment dans la série superlative créée par les anciens de Bojack, Tuca & Bertie et Undone. Son héritage peut même être ressenti dans des émissions moins importantes, comme la comédie F de Netflix Bill for Burr pour la famille, qui atteint pas si subtilement les gravitas de BoJack, ou les animaux de HBO, qui ont puisé dans une veine similaire d’humour animal.

Rick et Morty, d’autre part, ont presque l’impression qu’il appartient à une autre époque. Sa vision du monde est celle d’un nihilisme abject: il imagine un univers de possibilités infinies et les déclare toutes dénuées de sens. Rick, souvent décrit comme «l’homme le plus intelligent de l’univers», est une figure ambitieuse pour de nombreux fans de la série, mais dépourvu de compassion ou de conscience de soi. Son comportement – une série dominante d’insultes, de réprimandes et de méta-commentaires – est devenu inextricable de la voix de la série elle-même.

Bande-annonce de la saison 4 de Rick et Morty

Au début des années 2000, des émissions telles que Family Guy et South Park se sont enrichies d’insensibilité et d’ironie, rejetant les fondements sentimentaux de dessins animés comme The Simpsons. Mais ce n’est plus le début des années 2000. Le cynisme sarcastique et impitoyable de Rick et Morty se sent déconnecté de l’orientation du médium. La série a vieilli avant son temps.

Ne pas aider les choses est un calendrier de production inhabituellement lent. Rick et Morty ont produit moins d’épisodes en sept ans que les Simpson en deux ans. L’animation est un long processus et Rick et Morty n’ont jamais travaillé sur un budget Simpsons, mais il y a plus que cela: Dan Harmon a expliqué que l’écart de deux ans entre les saisons trois et quatre était davantage lié à l’écriture des choses. (résultat de la «poursuite de la queue», du «perfectionnisme» ou de la «réflexion excessive», selon la façon dont vous le percevez).

Les longs retards inter-saisonniers ont un effet d’entraînement; lorsque le premier épisode de la saison trois, « The Rickshank Rickdemption », a été publié comme une surprise le jour du poisson d’avril 2017, la base de fans de Rick et Morty s’est allumée d’excitation. Mais l’épisode n’a atteint que 680 000 téléspectateurs lors de sa première, moins d’un quart du public qui se serait connecté pour l’épisode deux, qui a été diffusé dans le cadre d’un programme hebdomadaire conventionnel. En tant que porte-parole de l’idée mensuelle du «grand événement» de Roiland, il semble de mauvais augure.

Le calendrier de sortie de la saison quatre a été encore plus perturbé, divisé en deux séries de cinq épisodes chacune. Bien qu’il s’agisse d’un modèle adopté par plusieurs séries de premier plan auparavant – y compris Mad Men et Breaking Bad – il est généralement livré avec un ordre d’épisode légèrement augmenté (par exemple, un ordre de 14 épisodes répartis sur deux lots de sept). En l’état, il semble juste qu’ils rationnent leur produit, en étalant ses fruits le plus finement possible.

Un autre facteur incontestable de la stagnation de Rick et Morty est le merchandising. Alors que Adult Swim s’est séparé de nouveaux épisodes avec parcimonie comme s’il s’agissait de bijoux précieux, ils ont abandonné la marchandise de Rick et Morty avec tout l’abandon de rang du bombardement de tapis Henry Kissinger au Cambodge. Le marché était saturé de marchandises liées – pas seulement des tasses et des figurines, mais des paillassons, des costumes, des jeux vidéo et des draps, parmi d’innombrables autres exemples.

Dan Harmon a des antécédents d’inconduite au travail (.)

Le nadir est peut-être venu sous la forme du fiasco de la «sauce sichuanaise» en 2017, lorsqu’une sauce à trempette McDonald’s disparue – à l’origine un lien promotionnel avec le film Disney Mulan – a reçu un cri prolongé lors de «The Rickshank Rickdemption». En réponse, McDonalds a annoncé qu’il ramènerait les sachets de sauce convoités pour une durée limitée, uniquement pour une demande dépassant considérablement les attentes. Les conséquences ont été à la fois amusantes et insensées, car la fièvre du Sichuan a fait des ravages dans les magasins McDonald’s aux États-Unis. Des files d’attente formées de longueurs incroyables, les employés de McDonalds ont été enregistrés comme abusés par des fans les mains vides, et Rick et Morty ont été, pendant une courte période, le mauvais type de risée.

L’incident n’a rien fait pour rehausser la réputation de la base de fans de Rick et Morty, qui a été ternie dans certains coins en raison de son association avec un type particulier de mâle émotif et intellectuellement odieux. Les écrivains féminins de Rick et Morty sont devenus la cible d’abus en ligne de la part de fans dans la saison trois, les nouveaux rédacteurs étant blâmés pour le déclin perçu de la qualité. Harmon a désavoué le sous-ensemble de fans toxiques de l’émission, déclarant à Entertainment Weekly: « Je déteste ces gens. »

Cependant, il s’est avéré que Dan Harmon faisait lui-même partie du problème. Sa propre histoire d’inconduite au travail a fait surface en 2018 et a impliqué le harcèlement sexuel de l’écrivain communautaire Megan Ganz. (Harmon s’est excusé depuis sur son podcast Harmontown, que Ganz elle-même a considéré comme « une masterclass sur la façon de s’excuser ».)

Dans la mesure où quelqu’un peut bien gérer un tel scandale, Harmon l’a fait. Mais ses excuses ne sont pas la chance d’une refonte – bien au contraire. C’était une insistance pour que ses transgressions soient prises au sérieux, qu’il était lui-même conscient de leur gravité. Rick et Morty, malgré la présence de plusieurs femmes écrivains actuellement dans son personnel, ont trouvé difficile de vivre la puanteur de la masculinité toxique.

Rick et Morty courront pendant longtemps; un contrat de 70 épisodes convenu avant le début de la série quatre l’a presque garanti. Mais à moins que l’émission ne trouve un moyen de se débarrasser de sa stigmatisation et de reprendre sa place de télévision événementielle, elle finira par devenir juste un autre dessin animé dans un multivers plein d’entre eux.

La saison 4 de «Rick et Morty» se termine le jeudi 4 juin sur E4 à 22 heures

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