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La prochaine pandémie arrive – et plus tôt que prévu, grâce aux changements environnementaux

En tant que chercheur qui étudie les maladies transmissibles, Simon Reid a beaucoup à méditer en ce moment.

Parlant au téléphone du Queensland, avec le bruit des oiseaux qui hurlent en arrière-plan, le Dr Reid dit que la première moitié de 2020 a été surréaliste.

Un virus a sauté des modèles de contagion qu’il a étudié pendant des années et dans la vie quotidienne sous la forme d’une pandémie mondiale.

Il est également frustré que le travail de ses collègues ait été ignoré – depuis des années, les experts en maladies transmissibles mettent en garde contre ce scénario.

« Il y a certainement un sentiment que » vous avez été averti « et nous en avons eu quelques essais », explique le Dr Reid, professeur agrégé à l’Université du Queensland.

«Nous avons eu le SRAS-coronavirus en 2003, c’était comme un coup de semonce de la faune.

« Il n’y a pas trop de surprises dans ce qui se passe. Il s’agit des » maladies infectieuses 101 « . » « 

La prochaine pandémie est «une probabilité, pas une possibilité»

Au moment d’écrire ces lignes, COVID-19 a touché près de 5 millions de personnes dans le monde, tuant plus de 300 000 personnes.

Réponses aux questions sur les coronavirus

Une illustration d'une cellule sur fond orange avec le mot 'coronacast' superposé.Une illustration d'une cellule sur fond orange avec le mot 'coronacast' superposé.

Décomposant les dernières nouvelles et recherches pour comprendre comment le monde vit une épidémie, voici le podcast Coronacast d’ABC.

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Les gouvernements doivent tracer la voie entre plus de décès et l’une des pires récessions de l’histoire. Pendant ce temps, les responsables de l’Organisation mondiale de la santé disent que le virus pourrait être avec nous pour toujours.

Bien qu’il semble être un phénomène biologique anormal – un soi-disant événement «cygne noir» – l’émergence et la propagation du coronavirus est tout sauf.

En fait, des avertissements d’une pandémie étrangement similaire au SRAS-CoV-2 apparaissent dans des recherches publiées et des rapports couvrant plusieurs décennies.

Le leader de la réponse du gouvernement américain à Ebola a averti en 2016 qu’une pandémie grave d’une maladie infectieuse aéroportée « était une question de quand, pas si ».

En 2017, l’équipe de recherche qui a découvert les origines du SRAS – qui partage 80% de sa séquence génétique avec le SRAS-CoV-2 – a averti que tous les ingrédients étaient en place pour que le virus frappe à nouveau, comme son proche parent l’a fait deux ans plus tard.

Et aussi récemment qu’en septembre de l’année dernière – quelques mois seulement avant la détection du COVID-19 en Chine – un chien de garde indépendant mis en place par l’OMS a averti que le monde n’était « grossièrement » pas préparé à la « menace très réelle » d’une pandémie.

Mais ce qui est encore plus alarmant, c’est ce que le nouveau coronavirus indique à propos de l’avenir.

Les chercheurs disent que les impacts humains sur le monde naturel font apparaître de nouvelles maladies infectieuses plus fréquemment que jamais, ce qui signifie que la prochaine pandémie – peut-être encore pire que COVID-19 – n’est qu’une question de temps.

« Nous savons que c’est une probabilité, pas une possibilité », explique le Dr Reid.

« La roulette recommencera à tourner.

« Si vous ne résolvez pas les conditions qui ont généré le problème, alors nous attendons que la prochaine équation de probabilité se concrétise.

« Et ce sera le cas, et malheureusement il est possible que ce soit de notre vivant. »

La menace croissante pour la santé humaine

Presque tous les agents pathogènes émergents comme COVID-19 proviennent du «transfert zoonotique» – essentiellement, lorsqu’un virus présent chez les animaux saute pour infecter les humains.

Les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis estiment que trois nouvelles maladies infectieuses sur quatre, et presque toutes les pandémies, émergeront de cette façon.

Les chercheurs ont dénombré environ 200 maladies infectieuses qui ont éclaté plus de 12 000 fois au cours des trois dernières décennies. En moyenne, une nouvelle maladie infectieuse survient chez l’homme tous les quatre mois.

Des espèces animales comme les civettes (SRAS), les chameaux (MERS), les chevaux (Hendra), les porcs (Nipah) et les chimpanzés (VIH) ont toutes été impliquées dans la propagation de nouveaux virus à différents moments.

Le SARS-CoV-2, le virus au centre de la pandémie actuelle, est considéré par certains chercheurs comme étant porté par le pangolin en danger critique d’extinction – un animal nocturne insaisissable qui a été pratiquement mangé jusqu’à l’extinction.

Un homme est titulaire d'un pangolin dans un centre de sauvetage d'animaux sauvages à Cuc Phuong, à l'extérieur de Hanoi, Vietnam, 12 septembre 2016.Un homme est titulaire d'un pangolin dans un centre de sauvetage d'animaux sauvages à Cuc Phuong, à l'extérieur de Hanoi, Vietnam, 12 septembre 2016. Un homme tient un pangolin dans un centre de sauvetage d’animaux sauvages à Cuc Phuong, à l’extérieur de Hanoi, Vietnam, le 12 septembre 2016. (.: Kham)

Bien que ces animaux soient un réservoir naturel, la recherche est claire: les sociétés et les pratiques humaines sont presque toujours responsables du débordement de nouvelles maladies.

«L’émergence d’une maladie est une question de possibilités accrues de contact … c’est une question d’impact humain sur le système naturel qui augmente le contact entre les humains et les animaux», explique Hume Field, un vétérinaire qui a aidé à retracer les origines animales du virus Hendra en Australie. et le virus du SRAS en Chine.

Ces contacts à l’interface homme-animal sont variés et complexes.

Les coupes dans les forêts ou les écosystèmes auparavant non perturbés, souvent pour agrandir les terres agricoles, chassent les agents pathogènes qui étaient enfermés dans la nature. La biodiversité et la perte d’habitat aident les maladies à se propager parmi les animaux sauvages.

Des populations humaines denses vivant ensemble en plus grand nombre dans les villes facilitent leur propagation.

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Pendant ce temps, l’intensification de l’élevage et l’augmentation de la chasse et du commerce de la faune mélangent les animaux comme jamais auparavant.

L’agriculture industrielle signifie que les animaux sont souvent maintenus dans des conditions de surpeuplement et de stress qui abaissent leurs défenses immunitaires.

« Changement d’affectation des terres, changement démographique et agriculture », explique le Dr Reid.

« Ils sont trois des 10 moteurs de l’émergence d’une maladie, et tout le reste dans le top 10 est associé à ces trois choses. »

Un groupe de scientifiques écrivant dans le Lancet en 2015 a conclu que des changements profonds dans les systèmes naturels de la Terre constituaient une menace croissante pour la santé humaine, désignant les maladies émergentes aux côtés du changement climatique comme l’une de ces menaces.

Pour ces chercheurs, les gouvernements et les autorités sanitaires doivent s’attaquer aux causes des épidémies de masse plutôt que de simplement répondre aux maladies individuelles si nous voulons éviter la prochaine épidémie.

Le SRAS «un coup de semonce de la faune»

Retracer les origines animales d’un virus – un élément crucial pour prévenir de futures épidémies – peut sembler une recherche de détective, qui prend des années, voire des décennies, à s’effacer.

Il s’agit de tester des surfaces sur les marchés de la faune, de remonter les contacts jusqu’aux premiers cas connus et de suivre et d’attraper de minuscules animaux dans la nature. Avec environ 1,67 million de virus inconnus dans la nature, le Dr Field dit que ce n’est pas une tâche facile.

« Cela peut vraiment être comme trouver une aiguille dans une botte de foin », explique le Dr Field, conseiller scientifique et politique pour la Chine et l’Asie du Sud-Est avec EcoHealth Alliance.

Un agent de santé tient un tampon pour un test de dépistage du COVID-19 dans une clinique de tests au volant.Un agent de santé tient un tampon pour un test de dépistage du COVID-19 dans une clinique de tests au volant. COVID-19 a tué beaucoup plus de personnes que le SRAS n’a jamais été infecté. (ABC News: Stefan Lowe)

Il a fallu 15 ans pour que le «pistolet fumant» génétique pour le SRAS ne soit publié qu’en 2017, 15 ans après le cas initial. Les scientifiques ont dépisté le virus dans une seule population de chauves-souris vivant dans une grotte isolée du sud du Yunnan, à environ 1000 km de l’endroit où il a été détecté pour la première fois chez l’homme en 2002.

La recherche du SRAS et du COVID-19 s’est concentrée sur le commerce des aliments exotiques et les marchés humides de la Chine, où les animaux sauvages et domestiques sont parfois maintenus en contact étroit avec les humains. C’est un environnement qui augmente la probabilité d’événements de propagation virale.

Les appels à la fermeture des marchés font écho à la réponse qui a suivi l’épidémie de SRAS, lorsque le gouvernement chinois a entrepris une campagne d’extermination « patriotique » de 10 000 civettes de palmier masquées, un type de chat apprécié pour leur viande, qui était initialement considérée comme l’original. réservoir du virus.

Ce n’est que plus tard qu’il est apparu qu’ils étaient un hôte animal intermédiaire et qu’ils amplifiaient probablement un coronavirus de chauves-souris non reconnu auparavant.

Les marchés humides sont à nouveau sous le feu aujourd’hui, malgré le quart du groupe initial de cas n’ayant aucun contact avec le marché des fruits de mer de Huanan à Wuhan, et certaines données sur l’évolution moléculaire du COVID-19 suggérant que le premier passage vers l’homme s’est produit neuf mois plus tôt que prévu.

Vos questions sur le coronavirus ont répondu:

Les réponses aux marchés occidentaux ont souvent fait allusion au dégoût des habitudes alimentaires chinoises. Mais bien que les marchés humides puissent être des vecteurs de propagation de maladies, l’émergence de maladies se produit partout dans le monde et dans de nombreux contextes différents.

« [People think] … les maladies émergentes surviennent dans des endroits où la faune est présente ou où il n’y a pas de bonne hygiène ou quelque chose comme ça. Cela fait partie de l’histoire. Mais la réalité est que beaucoup de ces choses sont socio-économiques », explique le Dr Field.

La grippe porcine, la première pandémie du 21e siècle, s’est propagée dans le monde entier par l’exportation à partir de grandes porcheries. Le virus Hendra est né des changements d’affectation des terres dans la périphérie périurbaine de Brisbane.

Comme le COVID-19, le SRAS s’est propagé rapidement sur les avions de passagers, ce qui a conduit le directeur régional de l’OMS, le Dr Shigeru Omi, à le désigner « la première maladie émergente de l’ère de la mondialisation ».

Même les chauves-souris, qui ont acquis une mauvaise réputation pour leur rôle dans COVID-19, sont sensibles à ces changements environnementaux d’origine humaine.

Chauves-souris, déforestation et Ebola

L’épidémie catastrophique d’Ebola en Afrique de l’Ouest en 2014 est un exemple illustrant pourquoi la plupart des épidémies de zoonoses transmises par les chauves-souris sont liées à l’activité humaine.

Le virus a été appelé « la maladie transmissible la plus mortelle connue de l’homme ».

En deux ans et demi après la détection d’Ebola en Guinée, l’épidémie a tué 11 310 personnes, soit environ 40% des personnes infectées.

EbolaEbola Image au microscope électronique colorée artificiellement du virus Ebola (Fourni: CSIRO)

On pense que le virus s’est propagé des chauves-souris en raison des pratiques de chasse locales et de la dépendance de millions de personnes à la « viande de brousse » d’animaux sauvages pour leur survie.

De là, le virus s’est propagé à travers une population de plus en plus dense et mobile, le système de santé sous-financé de la Guinée et la grande pauvreté offrant peu de résistance.

Cependant, des flambées d’Ebola se sont produites en Afrique et ont été maîtrisées à plus de deux douzaines de fois en 40 ans. Et les preuves génétiques suggèrent que la souche d’Ebola responsable de l’épidémie de 2014 pourrait avoir circulé dans la région pendant au moins cinq ans auparavant.

Qu’est-ce qui a changé avant 2014 pour que le virus apparaisse loin de ses repaires habituels en Afrique centrale, encore moins en Guinée – un pays où Ebola n’avait jamais été vu auparavant?

L’Organisation mondiale de la santé a noté que la région forestière de Guinée où Ebola est apparu a été déboisée à 80% par l’exploitation forestière à blanc et par les sociétés minières et agricoles étrangères.

Une histoire orale d’Ebola

L’épidémie d’Ebola en Afrique de l’Ouest a été «  catastrophique  » – voici l’histoire de la façon dont elle a été contenue.

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Les chauves-souris, dit le Dr Reid, sont particulièrement vulnérables à la chasse excessive et à la destruction de l’habitat.

« La déforestation conduit en fait des chauves-souris dans des zones en plus grand nombre où elles n’étaient peut-être pas auparavant et où des humains sont présents », dit-il.

Le biologiste évolutionniste Rob Wallace et d’autres ont noté que la soif mondiale d’huile de palme a entraîné des coupes profondes dans les forêts, une perturbation qui pourrait augmenter le contact humain et des chauves-souris frugivores pendant la saison sèche, lorsque des épidémies de maladie à virus Ebola se produisent souvent.

En tant que deuxième groupe de mammifères le plus diversifié après les rongeurs, les chauves-souris hébergent plus de 65 agents pathogènes humains connus, y compris de nombreux coronavirus, dont la plupart circulent normalement sans danger.

Ils sont également une espèce clé qui contrôle les insectes et pollinise et disperse les graines des plantes dont dépendent les humains et les animaux.

La déforestation explique en partie pourquoi, bien que les chauves-souris aient été en contact étroit avec l’homme depuis des milliers d’années, des pandémies n’ont émergé que récemment.

Une mère koala et joey sur une pile de journaux dans le QueenslandUne mère koala et joey sur une pile de journaux dans le Queensland Une mère koala et joey sur une pile de billes dans le Queensland. (Fourni: WWF)

C’est un problème constant dans le monde en développement – entre 1990 et 2010, l’Amérique latine a perdu 88 millions d’hectares à cause de la déforestation, selon l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture.

La principale cause a été la conversion des forêts en terres agricoles et en pâturages, comme c’est le cas en Australie, le seul pays développé à figurer sur la liste mondiale des points chauds de la déforestation du World Wildlife Fund (WWF).

Et cela crée des conditions idéales pour que les vecteurs se reproduisent et propagent des maladies infectieuses.

«L’agriculture, du moins pour moi, concerne le changement d’affectation des terres et l’effet qui en résulte sur la perte de la communauté et de la structure de la faune», explique le Dr Field.

D’où d’ici?

En février, un groupe de chercheurs – dont sept du CSIRO – ont écrit que les maladies émergentes ont été laissées de côté par l’intérêt croissant pour la façon dont le changement environnemental mondial affecte la santé humaine.

Ils ont écrit que la plus grande attention a été accordée aux changements climatiques, à la pollution et aux conditions météorologiques extrêmes.

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« En revanche, peu d’attention a été accordée aux interactions entre le changement environnemental et l’émergence de maladies infectieuses, malgré les preuves croissantes qui relient ces deux phénomènes de manière causale », ont écrit les auteurs.

Sans s’attaquer à ces liens de causalité, les gouvernements pourraient être à jamais en train de rattraper leur retard: traiter les symptômes de l’émergence d’une maladie à un coût humain et économique de plus en plus élevé, plutôt que de s’attaquer aux conditions qui conduisent à la suivante.

Le SRAS a coûté entre 30 et 50 milliards de dollars US malgré le fait qu’il ait causé la maladie chez moins de 9 000 personnes au début du millénaire.

Le décompte final du SAR-CoV-2 reste à déterminer, mais la pandémie a déjà stoppé l’économie mondiale, jeté des millions de personnes au chômage, tué des centaines de milliers de personnes et coûté des milliards de dollars aux gouvernements nationaux dans le monde.

Le Dr Reid dit que la lutte contre l’émergence de la maladie est un exemple de «problème grave» – un problème complexe qui dépend de tant de variables qu’il peut être impossible de déterminer exactement quel est le problème, et encore moins comment y faire face.

Les zoonoses sont particulièrement complexes car elles chevauchent de multiples secteurs – environnement, agriculture et santé – qui sont souvent cloisonnés les uns des autres.

Le Dr Reid dit que son projet de rêve rassemblerait des chercheurs ayant des connaissances dans plusieurs domaines, y compris la médecine humaine et animale, l’écologie, la sociologie, la microbiologie et ceux qui étudient la transmission d’agents pathogènes chez l’homme, la faune et le bétail.

C’est une idée parfois décrite comme une perspective « One Health ».

« Les chances de l’obtenir [project] financés en Australie sont nuls « , a déclaré le Dr Reid.

Dans cette perspective, l’émergence de cette pandémie révèle à quel point les sociétés humaines sont connectées aux animaux et au monde naturel. Comme pour le changement climatique, c’est un autre rappel que, de manière fondamentale, la santé des sociétés humaines est directement liée à la santé de la planète.

Pour le Dr Field, COVID-19 montre également l’urgence de mieux comprendre comment et pourquoi de nouvelles maladies pourraient émerger.

« Vous savez, quand ces choses arrivent, [we assume] ils se produisent ailleurs pour des raisons qui ne nous concernent pas « , a-t-il déclaré.

« Je pense que la perception est que les gens pensent qu’ils se sont produits là-bas, mais ils ne nous arriveront pas.

« Et je pense que c’est une complaisance dangereuse. »

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