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Quand les Beatles ont refusé de jouer devant un public séparé

Les Beatles ont donné un concert en Floride une seule fois. Et ils étaient prêts à annuler la date du 11 septembre 1964 au Gator Bowl de Jacksonville quand ils ont appris que le public devait faire l’objet d’une ségrégation raciale.

Cette politique était contraire au Landmark Civil Rights Act de 1964, promulgué par le président Lyndon Johnson en juillet et interdisant la ségrégation dans les lieux publics. Pour le groupe, qui était fortement influencé par la musique afro-américaine, l’idée était un anathème, et les quatre Beatles ont exigé que les spectateurs noirs s’assoient avec leurs homologues blancs. Ils ont publié une déclaration cinq jours avant le spectacle qui indiquait: « Nous ne comparaîtrons pas à moins que les Noirs ne soient autorisés à s’asseoir n’importe où ».

« Nous ne jouons jamais devant un public séparé, et nous n’allons pas commencer maintenant », a déclaré John Lennon à l’époque. « Je perdrais plus tôt notre argent d’apparence. » Les promoteurs ont cédé.

« Nous n’avions pas de préjugés », a déclaré Paul McCartney en 1966. « Nous avons toujours aimé les publics de races mixtes. Cela étant notre attitude, partagée par tout le groupe, nous n’avons jamais voulu jouer l’Afrique du Sud ou des endroits où les noirs seraient séparés. Ce n’était pas une affaire de goody-goody. Nous avons simplement pensé: «Pourquoi devriez-vous séparer les Noirs des Blancs? C’est stupide, n’est-ce pas? ‘ »

L’histoire a été racontée dans le documentaire de 2016 de Ron Howard, The Beatles: Eight Days a Week – The Touring Years. « Soit dit en passant, tous étaient très catégoriques à propos de Jacksonville », a déclaré Larry Kane, un journaliste de radio qui a accompagné le groupe lors de sa tournée estivale américaine de 1964. « Ils ont dit que s’il devait y avoir une ségrégation de quelque nature que ce soit, nous n’allions pas.

« Il était étonnant que tous les quatre – des jeunes hommes qui voient le monde – aient commencé à réagir et à souffler sur cette question très, très chaude et sensible, sachant que cela irrite vraiment beaucoup d’Américains. »

Dès lors, les Beatles ont exigé dès le départ un public intégré. En 2011, un contrat de leur exposition de 1965 au Cow Palace de San Francisco a fait surface dans le cadre d’une vente aux enchères. Une clause se lit succinctement: «Les artistes ne seront pas tenus de se produire devant un public distinct.» Il s’est vendu 23 000 $, bien au-dessus du prix attendu de 3 000 $ à 5 000 $.

« Nous étions des types assez intelligents, en regardant la scène politique et, venant de Liverpool, nous avons joué avec des groupes noirs et des Noirs dans le public », se souvient McCartney en faisant la presse pendant huit jours par semaine. « Cela ne nous importait pas. »

Le Dr Kitty Oliver, un historien noir qui a assisté au concert à l’adolescence et a été interviewé pour le film, a rappelé la nuit dans un article de blog pour le Beatles Story, un musée de Liverpool dédié au groupe. Ignorant que le groupe avait exigé l’intégration de la foule, elle s’attendait à être assise dans une section séparée sans bonne vue. Au lieu de cela, elle a écrit: «La pièce s’est refroidie alors que je marchais dans une mer de visages blancs. Je me suis assise en silence avec les coudes serrés pour m’assurer de ne pas accidentellement me brosser un bras et déclencher une explosion.

« Alors que le groupe entrait et que la foule montait, un homme blanc, grand et mince à ma gauche, qui semblait être dans la vingtaine, se rapprocha de façon inattendue alors que la foule montait, tonnerre, à l’unisson, lorsque les Beatles montèrent sur scène. dans: Les yeux rivés sur le devant, j’ai chanté « Elle m’aime, ouais, ouais, ouais … » – à voix haute, aussi fort que tout le monde, nous avons tous perdu dans le son. Ensuite, en sortant du stade , Je suis passé devant deux autres spectateurs noirs – un frère et une sœur qui se sont présentés et ont exprimé leur surprise que j’étais là seul. « 

Regardez une interview sur le refus des Beatles de jouer un spectacle séparé

Bien qu’il n’y ait aucun rapport d’incident entre des spectateurs blancs et noirs, le spectacle ne s’est pas déroulé sans heurts. L’ouragan Dora menaçant la région de Jacksonville, l’avion des Beatles à partir de leur date du 8 septembre à Montréal – une situation effrayante en raison de la menace de mort que Ringo Starr recevait parce que certaines personnes pensaient qu’il était juif – a été dérouté vers Key West. Ils n’ont pu arriver à Jacksonville que le jour du spectacle. La tempête est passée, mais il y avait encore des vents forts, avec des rafales jusqu’à 45 MPH. Les tambours de Starr devaient même être attachés au sol. Le mauvais temps aurait incité 9 000 des 32 000 détenteurs de billets à rester chez eux.

Les premiers sets étaient de quatre actes: les Exciters et Clarence « Frogman » Henry, tous deux afro-américains, et le Bill Black Combo et Jackie DeShannon. Puis vinrent les Beatles. Alors que le roadie Mal Evans sécurisait le kit de Starr, il a remarqué un essaim de cameramen non autorisés devant la scène se préparant à enregistrer le spectacle. Les promoteurs n’étaient pas disposés à les faire retirer, alors le publiciste des Beatles Derek Taylor est monté sur scène et a dit au public que le groupe ne se produirait pas tant que les caméramans n’auraient pas été évincés. La réaction de la foule a conduit au départ des photographes, puis l’ensemble de 12 chansons et 30 minutes a commencé.

Les Beatles n’ont pas joué en Floride lors de leurs tournées de 1965 ou 1966, bien qu’ils aient été auparavant en Floride neuf mois plus tôt pour leur deuxième apparition au Ed Sullivan Show. Pendant leur séjour à Miami, ils ont rencontré le boxeur Cassius Clay, qui s’entraînait pour son combat avec Sonny Liston. Peu de temps après avoir vaincu le champion et revendiqué le titre, Clay s’est converti à l’islam et a changé son nom en Muhammad Ali.

Lors des manifestations de Black Lives Matter 2020, McCartney a rappelé l’époque. « En 1964, les Beatles devaient jouer à Jacksonville aux États-Unis, et nous avons découvert que ce serait un public séparé », écrit-il. « Ça ne va pas. Nous avons dit: ‘Nous ne faisons pas ça!’ Et le concert que nous avons fait était pour le premier public non séparé. Nous nous sommes ensuite assurés que c’était dans notre contrat. Pour nous, cela semblait être du bon sens. « 

Starr a retweeté le message de McCartney et a ajouté son propre message: « Comme l’a dit mon frère Paul, les Beatles ont toujours défendu l’égalité des droits et la justice, et je n’ai jamais cessé de travailler pour la paix et l’amour depuis. J’envoie ma paix, mon amour et mon soutien continu à tous ceux qui marchent et défendent la justice et un monde meilleur. »

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