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Le prochain lancement Starlink de SpaceX contribuera à améliorer l’imagerie satellite de la Terre

Cela peut ne pas sembler beaucoup, mais cela signifie que des véhicules auparavant indistincts sur les routes peuvent maintenant être identifiés comme étant une voiture ou un camion, et c’est ce type de développement qui est nécessaire pour aider à renforcer l’infrastructure pour l’arrivée éventuelle de véhicules autonomes – et même pour améliorer la façon dont nous utilisons le GPS en ce moment.

Mais la clarté des images satellites n’est pas la seule chose que la planète cherche à améliorer – la fréquence de l’imagerie est également une grande priorité. Comme le dit Planet, «des intervalles plus courts entre les captures d’images aident les clients à comprendre et à caractériser les changements induits par l’activité humaine ou des événements imprévus. Cela augmente également la probabilité que les clients obtiennent une image sans nuage ou une image d’angles d’ombre spécifiques qui pourraient être importants pour l’analyse. »

C’est là qu’intervient SpaceX. En mai, Planet a annoncé qu’elle lancerait six autres satellites SkySat en orbite terrestre basse à l’aide d’une fusée Falcon 9. Trois satellites – chacun de la taille d’une machine à laver et pesant environ 110 kg – seront lancés dans les prochaines semaines, les trois prochains étant envoyés en juillet.

Avec un total de 21 satellites SkySat en orbite, Planet pourra prendre des images de certains emplacements mondiaux jusqu’à 12 fois par jour, avec une moyenne mondiale de sept fois par jour. Comme Martin Van Ryswyk, vice-président directeur des produits de Planet, l’a déclaré dans un article de blog: «Cette capacité sans précédent permettra de réagir plus rapidement aux événements mondiaux et de permettre l’imagerie à des moments de la journée auparavant invisibles par satellite.» Les temps de réponse déjà rapides de Planet ont été mis en évidence la semaine dernière lorsqu’elle a été la première à fournir une image satellite du message «Black Lives Matter» dans la rue menant à la Maison Blanche, peinte par des manifestants quelques heures plus tôt – les SkySats supplémentaires permettront de réduire ce déjà un décalage encore plus court.

Mais mettre des satellites en orbite n’est pas bon marché – ou du moins, ce n’est que lorsque SpaceX a lancé son petit programme de covoiturage par satellite. Planet a déjà lancé ses SkySats en utilisant un Falcon 9 dans le cadre de la mission SSO-A en décembre 2018 – une initiative majeure de covoiturage qui a envoyé environ 64 satellites sur une seule fusée. Mais cette course a impliqué un intermédiaire – Spaceflight. Maintenant, SpaceX travaille directement avec les opérateurs de satellites, ce qui leur donne la possibilité d’atteler leur équipement aux nombreux lancements de Falcon 9 que SpaceX effectue afin de compléter sa constellation Starlink forte de 12 000 satellites. Starlink – qui est assemblé par lots de 60 satellites à la fois – fournira à terme une connexion Internet par satellite à travers le monde.

À 500 $ le kilogramme, ses tarifs de covoiturage sont plutôt bons. En fait, s’adressant à Ars Technica, le vice-président du lancement de Planet, Mike Safyan, a déclaré que le projet de la société d’ajouter ces SkySats supplémentaires n’était né que de la réduction spectaculaire de SpaceX des coûts d’accès au lancement. « Ils ont tellement baissé le prix que nous ne pouvions pas croire ce que nous regardions », a-t-il déclaré.

Le système de Planet fournit déjà un plan critique pour ceux qui conçoivent des villes plus intelligentes, suivent les catastrophes naturelles et surveillent les habitats naturels, mais une plus grande clarté et une plus grande fréquence d’imagerie pourraient ouvrir une toute nouvelle façon de tirer parti de l’imagerie par satellite dans la vie quotidienne. Jusqu’à présent, un obstacle majeur à cela a été le coût, mais si des gens comme SpaceX sont heureux de laisser les petits gars se greffer sur ses fusées, alors l’orbite est devenue beaucoup plus accessible à tout le monde.

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