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Dans le reportage crucial de Robert Ford Jr. sur le rap et la discothèque dans les années 70

Avec la perte de l’ancien journaliste de Billboard, Robert « Rocky » Ford Jr., le 19 mai à 70 ans, le monde du hip-hop pleure le premier journaliste à raconter l’existence du genre pour une publication grand public. De son article souvent cité « B-Beats Bombarding Bronx » dans un numéro de Billboard de 1978 à son travail d’écriture / production avec la star du rap pionnière Kurtis Blow, les contributions de Ford au genre sont à juste titre célébrées. Bien qu’il se souvienne surtout de ses reportages sur le rap, on est plus susceptible de tomber sur une signature Ford sur la musique disco en parcourant les anciens numéros de Billboard – ce qui n’est pas surprenant, car le hub international du genre était sa ville natale de New York et sa présence sur les graphiques dépassait de loin la hanche -la boutique à la fin des années 70. Mais que ce soit pour donner une fenêtre sur le genre basé sur le beat qui percole lors des fêtes de quartier dans le Bronx ou la fièvre du samedi soir qui balaie le pays, les articles du journaliste né à Harlem montrent une fixation prémonitoire sur le rôle du DJ / producteur dans le domaine du populaire la musique.

Ford a assuré la couverture de la cinquième conférence du Disco Forum à New York pour le Billboard daté du 25 mai 1979, qui a trouvé le genre jouissant d’une telle ubiquité que le numéro cite le président de l’arrondissement de Manhattan, Andrew Stein, déclarant du 27 février au 1er mars 1979 à être « Billboard Disco Week » dans son arrondissement. Dans un article écrit par Ford intitulé « Panel Traces Evolution of Pop-Disco Music », la chanteuse française Alec R. Costandinos (dont le LP de 1977 Roméo et Juliette est sorti sur le label emblématique de Casablanca) est citée comme conseillant aux producteurs en herbe d’éviter les rythmes répétitifs: « Plus de 30 secondes de musique identique deviennent ennuyeuses. »

Bien que cela puisse sembler un conseil évident, cela est en opposition directe avec ce que Ford entendait d’un autre pionnier du genre. Dans l’article susmentionné de Ford « B-Beats Bombarding Bronx », publié dans le numéro du 1er juillet 1978 de Billboard, le producteur de hip-hop incalculablement influent DJ Kool Herc (alors dans la vingtaine, tout comme Ford) voyait les choses très différemment. « Sur la plupart des disques, les gens doivent attendre beaucoup de cordes et chanter pour arriver à la bonne partie du disque », a déclaré Ford. « Mais je leur donne tout de suite. » Les DJ sets de Herc, qui ont contribué à jeter les bases d’un genre qui finira par dominer la radio américaine, ont préféré répéter les courtes pauses rythmiques sur 45 au lieu de jouer le single comme le souhaitaient ses créateurs.

Dans cet article, Ford a raconté comment Herc et des DJ similaires commandaient des « disques R&B oldies » au « principal détaillant de produits disco » de New York, Downstairs Records, en un nombre tel que les pouvoirs qui étaient pris en compte. «Les demandes», écrit Ford, «proviennent pour la plupart de jeunes DJ disco noirs du Bronx qui achètent les disques juste pour jouer les 30 disques ou plus des pauses rythmiques que chaque disque contient. La demande pour ces disques, qui les enfants appellent B-beats, est devenu si génial que Downstairs a dû embaucher un jeune Bronxite, Elroy Meighan, pour le gérer.  » (Moins d’une décennie plus tard, Street Beat Records lancerait une série de compilations en cours appelée Ultimate Breaks & Beats ciblant spécifiquement les DJ / producteurs de rap à la recherche d’une bibliothèque de b-beats.)

Le rapport de Ford fournit un aperçu supplémentaire du besoin agité d’excitation qui a stimulé l’innovation et l’évolution au début du hip-hop. Alors que son article de juillet 1978 portait sur le rôle des DJ, dans le numéro du 5 mai 1979, il attirait une attention égale sur la présence croissante des MC sur la scène. Dans un article intitulé « Jive Talking NY DJs Rapping Away In Black Discos », il a comparé les rappeurs naissants aux « premiers jocks radio R&B tels que Jocko et Dr. Jive » qui étaient connus pour leurs adlibs rimant tout en faisant tourner des enregistrements R&B sur les stations de New York ’50s.

« Les jeunes DJs comme Eddie Cheeba, DJ Life, DJ Starski et Kurtis Blow attirent des foules avec leurs raps lisses », écrit Ford au milieu de 1979. « Dans les discothèques noires … un rap jivey attire autant l’attention ces jours-ci au plus chaud nouveau disque. » La raison? Tout comme Herc citant l’ennui d’un jeune public avec les affaires comme d’habitude, Ford fournit une citation illustrative de Cheeba: « Ces gens vont dans les discothèques chaque semaine et ils ont besoin de plus que de la musique pour les motiver. Je ne joue pas seulement des disques, mais je leur rap et ils me répondent. « 

Cette pièce, incidemment, inclut une mention passante de Kurtis Blow comme « le DJ rappeur le plus populaire dans le Queens »; dans l’année, Ford quittera Billboard pour travailler avec Blow sur son premier single, « Christmas Rappin ‘ », passant de journaliste musical à écrivain et producteur de musique. Et il n’est pas trop difficile d’imaginer que l’idée de faire de la musique rebondissait dans son cerveau quand il a écrit la pièce « Can Club Jocks Become Records Producers » dans le numéro du 25 mai 1979 de Billboard. Rapport du Disco Forum V de Manhattan mentionné précédemment, Ford note que « la réponse des panélistes a été un oui catégorique ». Ford semblait avoir pris ce message à cœur un demi-an plus tard, remplaçant les «journalistes de la musique» par des «club jocks». (Il n’était certainement pas le premier à abandonner un concert de Billboard pour se concentrer sur une carrière dans la création musicale, comme nous l’a récemment rappelé l’ancien employé de Billboard, Jimmy Buffett.)

Même s’il a échangé son temps au sein du bureau Billboard pour un avenir sur ses cartes (la vivace de vacances hip-hop a finalement culminé au n ° 53 sur le graphique R & B / Hip-Hop Airplay en 1995 et au n ° 35 sur Hot Rap Songs en 1999), le reportage de Ford au Billboard à la fin des années 70 offre un aperçu important d’une époque où le rôle du DJ ou du producteur en tant que force artistique était encore un concept nouveau. Et entre la discothèque sortant des clubs de Manhattan et le hip-hop forgé dans les arrière-quartiers du Bronx, la couverture par Ford d’opinions divergentes sur ce que le public voulait entendre fournit un morceau crucial de l’histoire.

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