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Contact 96: L’histoire vraie de l’échec de la première convention de science-fiction de Disney

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Avec la nouvelle d’aujourd’hui que Star Wars Celebration n’aurait pas lieu cette année, avec le Guerres des étoiles la convention ne reviendra pas avant 2022, nous avons pensé qu’il pourrait être amusant de revenir sur la première tentative, presque oubliée, de Disney d’une convention officielle de science-fiction: Contact 96. Ne vous inquiétez pas si vous n’en avez jamais entendu parler car honnêtement personne n’a (les gens qui étaient là s’en souviennent à peine), mais à partir de ses débuts de mauvais augure, cela finirait par inspirer l’un des événements spéciaux clés de Walt Disney World pendant des décennies et alimenterait l’accent mis par le complexe sur les festivals gastronomiques et autres offres à durée limitée, même si Contact 96 est très perdu dans l’espace.

Le 24 septembre 1992, Disney a organisé la première convention officielle de Disneyana au Contemporary Resort Convention Center de Walt Disney World. (Ceci, les amateurs d’histoire s’en souviendront, était le lieu du célèbre discours de Richard Nixon « Je ne suis pas un escroc ». Oui, sérieusement.) Inspiré par les conventions non officielles de Disneyana, où les fans inconditionnels de Disney échangeaient des histoires et vendaient des souvenirs, l’événement a présenté le fonctionnaire marchandise exclusive à l’événement, produite par Disney. Ce fut un énorme succès pour la division Marchandises Walt Disney Attractions de l’entreprise et d’autres événements ont suivi. En 1993, la convention a été élargie et a eu lieu à Disneyland et en 1994 et 1995, deux conventions ont eu lieu – une sur chaque côte. En 1996, la même année que la convention de science-fiction proposée, Disneyana était redevenue un événement exclusif de Walt Disney World.

Et l’événement Disneyana a eu des implications profondes pour la station. Disney savait maintenant qu’un événement limité, vendant des marchandises exclusives, pourrait séduire les anciens clients et attirer de nouveaux invités dans le parc. Cela allait de pair avec l’approche de tout jeter au mur et de voir ce que la société avait dans les années 1990, mais contrairement à beaucoup de ces initiatives, celle-ci a en fait fonctionné.

En 1995, le Epcot International Food & Wine Festival a commencé dans le deuxième parc de Walt Disney World, comme un moyen de solidifier la «saison morte» du parc des sciences et de la découverte et deviendrait bientôt un attrait majeur. La même année, Epcot International Flower & Garden Festival a été lancé. Ces événements deviendraient tous deux des événements annuels pour EPCOT qui sont toujours en cours et sont devenus d’importants générateurs de revenus pour le parc, en termes de ventes d’aliments et de boissons et de vente de marchandises exclusives aux événements.

Donc, en termes de calendrier, l’idée d’une convention officielle de science-fiction Disney n’aurait pas pu être meilleure – la formule a clairement fonctionné. Et, ce qui était encore mieux, le milieu des années 1990 a vu une renaissance de la science-fiction avec des émissions de télévision comme Les X-Files, Star Trek: la prochaine génération, Star Trek: Deep Space Nine et une refonte Limites extérieureset des films comme Alien 3, Le jour de l’indépendance, et Star Trek: premier contact. (La seconde moitié de la décennie, après Contact 96, serait encore plus chargée, avec patrouilleurs de l’espace, Contact, Hommes en noir et le retour tant attendu de Star Wars, La menace fantôme.) Dans les années 1990, la science-fiction est passée des marges au courant dominant.

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Image via Disney

Disney a annoncé l’événement avec des annonces pleine page dans des magazines de voyage. « Le plus grand événement de science-fiction jamais venu dans un monde qui lui est propre », annonçait l’annonce, avec une peinture futuriste d’une station spatiale en forme de Mickey Mouse (qui ressemble étrangement à l’étoile de la mort). «Imaginez les vacances de science-fiction ultimes. Rencontrer les grands de Star Trek, Star Wars, Lost in Space et plus encore. Partager les aventures de visionnaires et d’explorateurs de la vie réelle. Trouvez un trésor de science-fiction rare et exclusif. Le tout à l’endroit où la fantaisie prend vie! » lire la copie excitable. La «première convention de science-fiction à Walt Disney World» aurait lieu au Contemporary Resort Convention Center, un favori des fans de Disneyana et de Richard Nixon, du 21 au 23 janvier 1996. Du moins, tel était le plan.

Disney était optimiste quant à la vente de forfaits vacances centrés sur Contact 96, facturant 596 $ par personne pour une chambre au contemporain et l’admission à la convention d’un week-end. (Si vous restiez ailleurs, c’était 96 $ pour toute la durée de l’événement.) Soi-disant, lorsque Disney a introduit le forfait convention / vacances pour la première fois, ils n’en ont vendu que 20. Vous avez bien lu. Ils n’ont vendu que 20 paquets. Disney a affirmé avoir vendu plus, mais quoi qu’il en soit, la convention a finalement été radicalement reconfigurée – au lieu d’un événement d’un week-end au Contemporary, elle a été raccourcie en une seule journée au Magic Kingdom’s Tomorrowland. Les billets ne coûtaient que 27 $ et incluaient l’entrée au parc.

Lorsque Contact 96 a réellement décollé, «l’événement de science-fiction hors du commun» de Disney a principalement échoué. Selon tous les comptes, « environ 250 personnes » se sont présentées à la toute première convention de science-fiction dans le Magic Kingdom, même si avec le nouveau prix et l’entrée dans le parc, c’était un vol. Selon un compte Orlando Sentinel à la formulation clairsemée, les acteurs Leonard Nimoy, James Doohan, Jonathan Harris et Bill Mumy tous se sont présentés, ainsi que «plusieurs auteurs de science-fiction». Cool. Contact 96 était censé être le premier de nombreux événements de ce type qui auraient lieu sur Walt Disney World ou Disneyland, comme l’événement Disneyana ou les festivals naissants Food & Wine ou Flower & Garden.

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Image via Disney

Alors que l’événement a été un buste embarrassant pour Disney, un qui est pratiquement oublié et tout aussi impossible pour Google (ironique étant donné que les invités de Contact 96 « ont passé une partie de l’après-midi à discuter en ligne sur Internet », une nouveauté pour l’époque), il a eu un effet secondaire inattendu et extrêmement rentable: il a contribué à inspirer les week-ends de Star Wars qui deviendront un pilier de ce qui était alors les studios Disney-MGM (maintenant Disney’s . Studios) de 1997 à 2015. (Il a été annulé en raison de la construction en cours de Star Wars: Galaxy’s Edge, le terrain sur le thème de Star Wars qui a ouvert ses portes aux studios Disney de . l’année dernière.) Des braises détruites de Contact 96 est née l’une des initiatives les plus réussies de Walt Disney World.