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Les parents sont confrontés à un choix difficile d’envoyer des enfants à l’école. Les Tories rendent les choses plus difficiles | Polly Toynbee | Opinion

« Une opération de rattrapage massive », a déclaré Boris Johnson. Tout ce qu’il voulait dire devrait être annoncé cette semaine pour les neuf millions d’enfants qui sont sur le point de perdre leur scolarité pendant six mois. Sera-ce une autre sur-promesse fatale? Quelque chose d’énorme est nécessaire pour réparer les dégâts.

L’armoire se débat sur la détente de la distance sociale à 1 mètre. Si gagner la confiance du public est la clé de l’ouverture, il est peu probable que ceux qui poussent pour la coupure rassurent un public nerveux. Ils ne plaident pas pour la cause des enfants, mais agitent les pubs et les restaurants. Dans les décisions difficiles à assouplir les règles de verrouillage, les agents immobiliers, les salles d’exposition de voitures, les femmes de ménage, les nounous, les zoos et les magasins sont venus en premier.

La commissaire pour les enfants d’Angleterre, Anne Longfield, appelle à l’ouverture totale des écoles et à un plan de rattrapage pour les enfants d’un an, avec une généreuse prime pour les élèves. La fermeture, dit-elle, nie le droit fondamental à l’éducation.

Les dégâts causés la choquent: elle pointe des recherches montrant que 40% de l’écart de désavantage social entre les enfants est causé par les longues vacances d’été traditionnelles: imaginez ce que six mois vont faire.

Longfield a parlé de tout ce qui a été enlevé aux enfants au cours de la dernière décennie: en tant que fondatrice de certains des meilleurs centres pour enfants, elle était bouleversée par leur destruction. Elle m’a une fois emmené à son Braintree Sure Start, de retour à l’époque du Nouveau-Travail, fière de sa garderie remarquable et de son centre familial, avec chaque aide professionnelle à portée de main, son café géré par des jeunes handicapés et une unité de jeunes pour les enfants exclus. «La plupart des centres ont disparu ou il ne reste que très peu de choses», dit-elle.

Les anciennes «écoles agrandies» avec des soins complets du petit déjeuner au thé avec des clubs de devoirs sont en grande partie disparues. Finis aussi 70% des services aux jeunes. Au cours de la dernière décennie, des terrains de jeux et des terrains de sport ont été vendus, des centres de loisirs ont été perdus, les recherches de Longfield révélant qu’il s’agit de la «génération d’enfants la moins active physiquement jamais créée». Étant donné que l’accès aux arts a été réduit, seulement la moitié des enfants suivent maintenant le théâtre, la danse ou l’art, les entrées musicales au GCSE ayant fortement baissé.

L’enfance est une des principales victimes de l’austérité: les écoles ont subi une réduction de 8% de leur budget et les enfants ont perdu un quart de leur soutien financier en coupes de prestations; la pauvreté des enfants a augmenté; et maintenant le chômage de Covid-19 menace de faire tomber beaucoup plus d’enfants en dessous du seuil de pauvreté.

C’est dans ce contexte de privation croissante que Longfield demande que les écoles rouvrent complètement et rapidement. Pour ceux qui sont nerveux, dit-elle, « les écoles ne seront jamais 100% sûres jusqu’à ce qu’il y ait un vaccin. » Pourtant, le risque pourrait être géré si le gouvernement investissait une partie des mêmes milliards dépensés pour l’économie et le NHS.

Ces décisions sont diaboliques: les politiciens évaluent le risque de maladie par rapport à la certitude des calamités personnelles, économiques et sociales. Mais en prenant des mesures prudentes, les écoles ne sont pas seulement les endroits les plus importants à ouvrir, mais l’un des endroits les plus sûrs. Les enfants courent un très faible risque de coronavirus. Et, selon des études menées dans sept pays, les enseignants courent le même risque que la population générale.

David Spiegelhalter est le professeur Winton de compréhension publique des risques à l’Université de Cambridge. Sa discipline a besoin de l’attention du public. La plupart d’entre nous sont mauvais pour évaluer le risque, craignant irrationnellement les mauvaises choses, jouant sur des perceptions erronées, influencés émotionnellement. Dans le grand miasme des faits, des factoïdes et de la désinformation, avec des scientifiques sérieux en désaccord, comment les parents doivent-ils peser les probabilités? Pas étonnant que la plupart aient choisi de garder les enfants à la maison.

Au début, les gens faisaient confiance aux instructions du gouvernement. Mais plus. Johnson et la malhonnêteté de ses ministres avec les chiffres – ils ont même été réprimandés par le statisticien en chef – ont laissé tout le monde en mer. Les tests et la recherche des contacts, cruciaux pour l’ouverture, ont été gravement compromis par des vantardises et des mensonges excessifs concernant les cibles. Mais, malgré toutes les erreurs, les choses s’améliorent. Le risque pour le bien-être des enfants de garder les écoles fermées semble bien plus grand que le risque d’ouvrir les portes.

Qu’est-ce que le département de l’éducation de Gavin Williamson a fait pendant ces 12 longues semaines? Les tâches les plus simples sont hors de sa portée, faute d’envoyer des bons de repas scolaires gratuits, laissant les familles affamées pendant des semaines. Malgré une grande annonce, il n’a toujours pas réussi à fournir des ordinateurs portables à 200 000 enfants qui en manquent, révélant des années d’exclusion alors que tant de devoirs nécessitent Internet.

«Nous n’avions pas d’ordinateurs portables, pas un», explique Nicola Noble, codirectrice de la primaire de Surrey Square dans le domaine d’Aylesbury, dans le sud de Londres: elle compte sur les dons. Elle a des parents et des enfants désespérés devant l’école en utilisant son wifi, car ils ne peuvent pas se permettre les données. Un quart des familles de l’école n’ont pas Internet.

«Mais nous avons des directives du Département de l’éducation de 90 pages qui nous laissent essentiellement toute la responsabilité. Rien d’utile », dit-elle. Noble a dû passer des heures sur Google pour un processus d’évaluation des risques pour le personnel et les étudiants, et des jours pour élaborer une enquête sur le bien-être des enfants, car elle n’était pas fournie de manière centralisée. «Ils ne nous ont donné leur définition de travailleur vulnérable et clé que la nuit avant d’admettre ces enfants», ils ont donc dû appeler tous les parents pour leur demander quel travail ils faisaient, et partout seulement une fraction des enfants vulnérables ont été effectivement envoyés à l’école.

«Ils ont dit que 180 de nos 500 enfants avec des travailleurs sociaux étaient vulnérables, mais nous en avons trouvé 243. Nous appelons chaque enfant chaque semaine, ce qui devrait être un guide, mais ce n’est pas le cas. Ils n’ont envoyé aucun script pour aider les enseignants à parler du coronavirus aux enfants: cela nous a pris des heures, maintenant des dizaines d’écoles utilisent le nôtre. »

La nourriture et le bien-être préoccupent son personnel, de nombreuses familles n’ayant «aucun recours aux deniers publics», sans le sou après avoir perdu leur emploi. L’école livre des colis alimentaires à 128 familles.

Dans l’attente du «grand été de rattrapage» de Johnson, elle est prête à s’ouvrir pleinement dès que possible. « Nous pourrions faire n’importe quoi – et nous ne pouvons pas fermer pour les vacances d’été. » Mais les écoles n’ont pas le droit de dépenser un sou par rapport au budget. «Donnez-nous simplement l’argent pour embaucher des locaux et du personnel de soutien. Donnons-nous des petits déjeuners et déjeuners gratuits. Nos enfants doivent être de retour ici. » Quant à l’éloignement, elle va essayer, mais « franchement, ils ne le feront pas ». C’est le risque honnête, mais celui qu’elle veut prendre.

Encore une fois, pourquoi si tard dans la journée? Pourquoi si peu de réflexion ou de planification? Il n’ya eu aucune consultation avec les écoles ni avec le commissaire des enfants. Longfield a écrit au chancelier la semaine dernière: «Si nous pouvons avoir des plans de relance des affaires, nous avons besoin d’un plan de relance pour les enfants. Mais aucun argent n’a été avancé. »

Quelles que soient les déformations idéologiques de ce gouvernement, ce qui continue d’étonner, c’est son incroyable incapacité à livrer quoi que ce soit, à tirer les leçons de ses erreurs – ou à gouverner tout simplement.

La décision des parents de renvoyer leurs enfants à l’école sera toujours difficile. Mais ce gouvernement a rendu les choses doublement difficiles.

• Polly Toynbee est chroniqueuse du Guardian

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