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Des scientifiques chinois « ont trouvé le plus proche parent du coronavirus il y a 7 ans »

Des chercheurs de l’Institut de virologie de Wuhan étudient les coronavirus des chauves-souris depuis des années (Image: AP)

Les scientifiques ont découvert un coronavirus mortel à 96% similaire à celui qui cause Covid-19 dans une mine abandonnée en Chine il y a sept ans, selon une nouvelle enquête.

La mine, à des centaines de kilomètres de Wuhan, a attiré l’attention des chercheurs sur la maladie après que six hommes chargés de nettoyer les excréments de chauves-souris de la mine sont tombés malades d’une maladie mystérieuse, dont trois sont morts.

Leurs symptômes – notamment fièvre élevée, membres endoloris et difficultés respiratoires – ont intrigué les médecins jusqu’à ce qu’un expert suggère qu’ils pourraient souffrir d’un autre coronavirus lié à la souche à l’origine de l’épidémie de Sars 2002-2004.

Des échantillons congelés prélevés à l’Institut de virologie de Wuhan contenaient la même souche que les scientifiques du laboratoire révéleront plus tard comme le plus proche parent connu du coronavirus qui balaie le monde aujourd’hui, selon le Sunday Times.

Shi Zengli, directrice du Center for Emerging Infectious Infectious Diseases surnommée «  Bat Woman  » en raison de ses voyages de chasse aux virus dans les grottes de chauves-souris au cours des 16 dernières années, a déclaré à Scientific American en juin que les mineurs avaient été tués par un champignon mortel. .

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Mais les détails de leur traitement ont été trouvés par le Times dans des documents rédigés par un jeune médecin travaillant à l’hôpital qui les a admis et un étudiant au doctorat travaillant au Centre chinois de contrôle et de prévention des maladies.

Ils n’ont pas confirmé la cause exacte du décès mais ont suggéré que la cause la plus probable était un coronavirus de type Sars provenant d’une chauve-souris.

Deux des hommes sont morts rapidement tandis que les quatre autres ont été pris pour des tests, y compris des tests d’anticorps pour les coronavirus.

Cette vue aérienne montre le laboratoire P4 (C) sur le campus de l'Institut de virologie de Wuhan à Wuhan dans la province centrale du Hubei en Chine le 13 mai 2020. - Ouvert en 2018, le laboratoire P4, qui fait partie du plus grand Institut de Wuhan de La virologie et mène des recherches sur les maladies les plus dangereuses du monde, a été accusé par de hauts responsables américains d'être à l'origine de la pandémie de coronavirus COVID-19.  (Photo par Hector RETAMAL / AFP) (Photo par HECTOR RETAMAL / AFP via Getty Images)

Des échantillons de nombreuses grottes de chauves-souris ont été emmenés à l’Institut de Wuhan (Photo: .)

Les deux qui ont récupéré et avaient des niveaux d’anticorps plus élevés que ceux gardés à l’hôpital, dont un de plus est décédé.

L’échantillon de la mine, nommé RaTG13, a été décrit dans un article publié dans la revue scientifique Nature le 3 février qui a également révélé la constitution génétique complète du virus Covid-19.

L’étude a déclaré que leur similitude étroite «fournit des preuves» que le virus Covid «peut provenir de chauves-souris» et a été considéré comme révolutionnaire.

Pourtant, le seul détail sur l’origine de l’échantillon est qu’il a été prélevé sur une chauve-souris «  Rhinolophus affinis  » dans la province du Yunnan en 2013.

Un article avait été publié en 2016 sur la souche trouvée dans la mine ainsi que plusieurs autres trouvés dans les colonies de chauves-souris qui y vivent, mais l’échantillon a été nommé RaBtCoV / 4991.

Une base de données de virus de chauve-souris publiée par l’Académie chinoise des sciences, qui supervise l’Institut de virologie de Wuhan, les répertorie comme une seule et même, selon le Times, et les deux ont également été appariés par des scientifiques en Inde et en Autriche.

Des personnes portant des masques faciaux pour se protéger contre le nouveau coronavirus marchent à l'extérieur d'un centre commercial dans une rue commerçante piétonne à Pékin, samedi 6 juin 2020. La capitale de la Chine abaisse son niveau d'intervention d'urgence au deuxième plus bas à partir de samedi pour la pandémie de coronavirus .  Cela lèvera la plupart des restrictions sur les personnes se rendant à Pékin depuis Wuhan et la province environnante du Hubei, où le virus est apparu pour la première fois à la fin de l'année dernière.  (Photo AP / Mark Schiefelbein)

Un marché à Wuhan était auparavant considéré comme la source de l’épidémie, mais les experts pensent maintenant qu’il n’a aidé que le virus à se propager (Photo: AP)

Peter Daszak, un expert en maladies animales qui a aidé l’Institut Wuhan à suivre les virus pendant 15 ans, a confirmé le match mais a déclaré qu’il n’y avait rien de sinistre dans le changement de nom.

Il a déclaré au journal: « Les gens du complot disent que le changement de nom a quelque chose de suspect, mais le monde a changé en six ans – le système de codage a changé ».

Mais d’autres scientifiques interrogés pour le rapport ont mis en doute le manque d’enquête approfondie sur RaTG13 comme étant très inhabituel compte tenu de la mort de trois des six mineurs qui sont entrés en contact avec lui.

Wendy Barclay, professeur à la direction du département des maladies infectieuses de l’Imperial College qui siège au comité consultatif du gouvernement Sage, a déclaré: «  Je m’attendrais à ce que les gens soient aussi clairs que possible sur l’histoire des isolats de leur séquençage.

«La plupart d’entre nous auraient rapporté toute l’histoire de l’isolat, [back] d’où tout cela venait, à l’époque.

Pendant ce temps, NewScientist a attiré l’attention sur un document de 2016 sur RaTG13 de la Harvard Medical School avertissant que le virus pourrait se répliquer dans les cellules des voies respiratoires humaines et qu’il était «  prêt pour l’émergence humaine  ».

L’Institut de Wuhan a été le premier laboratoire chinois avec le plus haut niveau de précautions de sécurité permettant l’étude d’agents pathogènes très dangereux (Photo: AP)

Les chercheurs ont déclaré qu’une étude plus approfondie du virus a été entravée par l’interdiction par le gouvernement américain de tout travail qui altère les virus d’une manière qui pourrait les rendre plus dangereux.

La Chine n’a pas d’interdiction similaire. Les travaux de l’équipe de Mme Shi entre 2015 et 2017 ont été décrits comme des expériences sur les coronavirus pour voir s’ils pouvaient être rendus plus transmissibles.

Les experts ne s’entendent pas sur la question de savoir si RaTG13 aurait pu muter en virus Covid-19 en quelques années seulement, même avec des bricolages de scientifiques.

Pendant ce temps, l’équipe de Mme Shi a défendu le travail comme important pour comprendre comment les coronavirus ordinaires peuvent se transformer en souches plus mortelles.

On pense qu’un certain nombre d’universitaires ont écrit à Nature pour demander à l’Institut de Wuhan de clarifier d’où provenait l’échantillon, mais le laboratoire est resté silencieux.

L’institut n’a commenté aucun rapport mettant en cause les origines de l’échantillon.

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