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Sonny Ramadhin: «En 1950, nous avions les trois W – l’Angleterre avait Len Hutton» | sport

Alors que le dernier guichet de l’Angleterre tombait à Lord’s en juin 1950, une poignée de fans des Antilles se sont renversés sur la corde frontière, désireux de célébrer leur première victoire au Test au domicile de leurs colonisateurs inventeurs de cricket.

À son domicile de Delph, au bord de Saddleworth Moor, Sonny Ramadhin, le dernier joueur vivant de ce côté des Antilles qui fait l’histoire, se souvient des scènes. «Un bon nombre des Antillais sont venus sur le terrain et nous avons dû courir dans les vestiaires», explique le jeune homme de 91 ans.

«John Goddard a sorti une caisse de son propre rhum, Goddard’s Gold Braid, et tous les gars buvaient. Je n’ai pas bu à cette époque. Ma boisson préférée était la bière au gingembre. J’ai rencontré un ami qui étudiait à Londres et nous sommes allés manger à la place. J’étais timide, j’ai toujours été timide. »

Les fans des Antilles habillés avec élégance étaient la première génération de caribéens en Grande-Bretagne. Parmi eux, les calypsoniens Lord Beginner et Lord Kitchener, qui étaient arrivés sur l’Empire Windrush en 1948, ont dirigé le défilé des fans, chantant un classique de calypso nouvellement composé, Victory Test Match. Son chœur a fait l’éloge des lanceurs de spin qui avaient dévasté les batteurs anglais, Ramadhin et son pote Alf Valentine.

Ramadhin avait 21 ans et jouait son deuxième test. Lors de ses débuts à Old Trafford, il avait pris quatre guichets et Valentine 11 dans ce qui s’est avéré être la seule victoire de l’Angleterre sur une série de quatre matches que l’équipe locale a perdu 3-1. Chez Lord, Ramadhin a ébloui, prenant 11 guichets au cours des deux manches.

«Après Old Trafford, je ne pensais pas que je serais choisi pour les Lords et, bien sûr, chaque jeune veut jouer au cricket. Mais d’une manière ou d’une autre, ils m’ont laissé sur le côté et j’ai obtenu cinq et six.

«Ils avaient une fête nationale à la maison et ont inventé une danse pour nous mais nous n’avons pas eu le temps de faire la fête», dit-il avec un accent mi-trinidadien, mi-lancastrien. «Nous terminions un match, voyagions en train la nuit vers le comté suivant et rejouions.»

Sonny Ramadhin (à gauche) et Alf Valentine ont tourmenté l'Angleterre à l'été 1950.

Sonny Ramadhin (à gauche) et Alf Valentine ont tourmenté l’Angleterre à l’été 1950. Photographie: Jimmy Sime / .

« La première fois que j’ai vraiment pris un verre, c’est quand nous sommes allés en Inde sur un bateau et Frank Worrell m’a dit: » Tôt ou tard, vous devrez boire, alors mieux commencez maintenant. «  »

Worrell, le premier capitaine noir des Antilles, est devenu un ami proche après leur installation en Angleterre, mais est décédé à 42 ans en 1967. Après la mort du batteur Everton Weekes à 95 ans la semaine dernière, Ramadhin est le dernier homme debout des côtés qui s’est réuni en 1950.

«Nous avions les trois W, Worrell, Weekes, Walcott. Leur homme le plus difficile à jouer était Len Hutton. Il était très difficile de sortir. Joueur fantastique. Il ne m’a jamais choisi mais il m’a joué hors du guichet. »

Pendant cette ère coloniale dans les Antilles britanniques, les hiérarchies raciales ont persisté. Le capitaine était toujours blanc. Lors de cette tournée, Goddard et d’autres joueurs blancs tels que Jeffrey Stollmeyer étaient en haut de l’ordre des frappeurs, mais Ramadhin se souvient d’une unité. «Nous sommes sortis et avons joué en équipe.»

Sonny Ramadhin pensait qu'il serait abandonné pour le deuxième test contre l'Angleterre à Lord's en 1950.

Sonny Ramadhin pensait qu’il serait abandonné pour le deuxième test contre l’Angleterre à Lord’s en 1950. Photographie: Central Press / .

Il a lui-même brisé une barre de couleur importante, devenant le premier homme d’origine indienne à jouer pour les Antilles. «Je me sentais très fier, car les Indiens n’avaient pas beaucoup de chance à l’époque. Ce n’étaient que des joueurs blancs ou noirs, mais j’ai ouvert les portes. Après moi, il y en a eu beaucoup de bons qui ont réussi. Vous savez, les Indiens, nous utilisons nos doigts pour manger. Un ami m’a dit: «Quand tu vas dîner, regarde ce que les autres font avec leur couteau et leur fourchette et fais de même.»

Les parents de Ramadhin, descendants de grands-parents travailleurs sous contrat amenés d’Inde dans les plantations de Trinidad, travaillaient dans les champs de canne à sucre du domaine de Picton mais sont morts subitement à l’âge de deux ans, le laissant être élevé par son oncle et sa grand-mère. À l’école, il craignait les châtiments corporels réguliers. Il a quitté l’école pour éviter les coups, nager et attraper des crabes à la place, et n’est retourné à l’éducation que lorsque l’enseignant qui l’a tourmenté était parti.

Quand j’avais 13 ans, je travaillais sur le domaine et le surveillant m’envoyait vers trois heures pour préparer le terrain

C’est dans ce milieu rural que son talent naturel s’est épanoui. «Le cricket était dans notre sang. Tout le monde jouait au cricket, rien d’autre. Nous avons joué au milieu de la route avec des balles en caoutchouc.

«Quand j’avais 13 ans, je travaillais dans le domaine Palmiste et le surveillant m’envoyait vers trois heures pour préparer le terrain de cricket. Vers quatre heures du soir, le secrétaire venait mettre un sou sur le guichet pour le saluer et nous étions là des heures et des heures de bowling. Il n’a pas abandonné pour lbw ou attrapé, nous avons dû frapper le guichet [to win the penny]. Je pense que c’est là que j’ai obtenu ma capacité de jouer directement sur les souches. »

Après avoir joué au cricket interministériel, il a été appelé aux essais pour Trinidad en 1948 au Queen’s Park Oval à Port of Spain. Un an plus tard, après avoir impressionné lors d’un match contre la Jamaïque, il a été sélectionné pour les Antilles. Après plusieurs tournées, il s’installe et se marie en Angleterre, jouant pour le Lancashire et les ligues mineures avant que les pressions de jouer tout en gérant un pub avec une femme et deux enfants fassent des ravages.

Sa femme, June, et sa fille, Sharon, sont décédées ces dernières années, mais son fils, Craig, vit toujours à proximité et il voit régulièrement son petit-fils, l’ancien joueur de cricket du Lancashire Kyle Hogg.

«J’ai adoré jouer aux quilles sur les guichets anglais», dit-il. «J’ai été élevé au tapis. Les terrains étaient durs aux Antilles, pas comme ici. En Angleterre, si vous . un peu d’humidité, le ballon devient carré. »

L’arthrite l’a forcé à abandonner son deuxième amour, le golf, mais il reste vif d’esprit et attend avec impatience la série de tests England-West Indies.

«L’Angleterre a probablement l’avantage. Si la balle commence à se balancer, je ne suis pas sûr que les Antilles puissent y faire face. Jason Holder semble être le bon capitaine mais ils n’ont pas de véritable lanceur de spin. » Et en tant que deuxième spinner des Antilles le plus élevé de tous les temps, c’est une déclaration qu’il est bien qualifié pour faire.

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