Le jour où Schumacher a mis fin aux 21 ans d’attente de Ferrari pour la gloire de la F1 – F1

Dans la dernière de la série «My Favorite Race» d’Autosport, STEFAN MACKLEY se souvient du jour où Michael Schumacher a mis fin à un sort stérile de 21 ans pour Ferrari lors du Grand Prix du Japon de Formule 1 2000

Il y a toujours eu quelque chose de magique dans le Grand Prix du Japon, et peut-être plus précisément le circuit de Suzuka. Avec ses virages rapides et rapides et aucune marge d’erreur – en particulier dans les années 1990 et au début des années 2000, alors que de nombreux pièges à gravier n’avaient pas encore été remplacés par des écoulements goudronnés – c’était un véritable circuit de pilotes.

À une autre époque de la Formule 1, il avait également l’habitude de prendre le devant de la scène pour les décideurs du championnat.

Peut-être le plus célèbre, il avait été le lieu de l’apogée des championnats de 1989 et de 1990 où Ayrton Senna et Alain Prost étaient entrés en collision les deux fois. Avance rapide jusqu’en 1998 et 1999 – lorsque l’intérêt de cet écrivain pour la F1 a commencé – et encore une fois, ce fut la scène du chagrin de Ferrari.

Michael Schumacher avait été laissé se percher au sommet d’une barrière à pneus et déplorer ce qui aurait pu être la saison précédente après avoir subi une panne de pneu spectaculaire sur la ligne droite avant de sa Ferrari F300, anéantissant tout espoir de remporter son premier titre de pilote pour la Scuderia. Douze mois plus tard, c’est son coéquipier Eddie Irvine qui a raté le titre du Cheval cabré après une performance terne en route vers la troisième place. À ces deux occasions, Mika Hakkinen de McLaren avait été le vainqueur et en 2000, il visait un troisième titre consécutif.

La saison 2000 avait encore une fois été une bataille entre Ferrari et McLaren, ainsi que Schumacher et Hakkinen. À l’approche du Grand Prix du Japon, les chances étaient en faveur de Schumacher après qu’il avait remporté la victoire lors du tour précédent aux États-Unis à Indianapolis – sa septième victoire de la saison – où le moteur V10 Mercedes dans la McLaren MP4 / 15 de Hakkinen avait échoué .

Cela donnait à Schumacher un écart de huit points sur son rival finlandais avec deux courses à disputer et signifiait que, s’il pouvait remporter la victoire au Japon, le titre serait enfin le sien dans le rouge de Ferrari avec le Grand Prix de Malaisie à venir. Alors que Schumacher avait passé les quatre saisons précédentes à Maranello à la recherche de son troisième titre, l’attente d’une autre couronne de pilotes chez Ferrari avait été encore plus longue – vingt et un ans pour être précis, comme mon père me le rappellerait toujours – quand Jody Scheckter a mené son coéquipier à domicile Gilles Villeneuve pour une Ferrari 1-2 au Grand Prix d’Italie de 1979 à Monza.

Depuis lors, il y a eu des sorts stériles et des quasi-accidents, ce qui a rendu le Grand Prix du Japon 2000 tout sauf simple – et même avant la course, la tension était élevée.

La McLaren de Hakkinen a fait le lancement parfait et était bien en avance sur la Ferrari F1-2000 au moment où Schumacher avait fait son coup habituel sur toute la largeur du circuit. Si Schumacher allait remporter le titre, il lui faudrait trouver un moyen de dépasser

Bien qu’il n’y ait peut-être pas eu de points attribués samedi, cela n’a pas empêché Schumacher et Hakkinen d’afficher un affichage scintillant lors des qualifications car ils ont échangé les temps les plus rapides tout au long de la session d’une heure – s’améliorant de simples fractions à chaque fois.

Avec Hakkinen perdant quelques dixièmes cruciaux à la sortie de la dernière chicane lors de sa dernière course, cela signifiait que Schumacher et Ferrari partiraient en pole avec seulement neuf millièmes de seconde. C’était juste un avant-goût de ce qui allait arriver.

« La pole position est la meilleure position de départ pour la course comme nous le savons tous et vous voulez simplement y parvenir », a déclaré Schumacher lors de la conférence de presse post-qualification.

C’était peut-être la meilleure position de départ, mais comme cela semble souvent être le cas dans les courses à Suzuka quand un titre est à gagner, le polisseur a tendance à perdre cet avantage.

Et en 2000, lorsque les lumières se sont éteintes, la McLaren de Hakkinen a fait le lancement parfait. Il était bien en avance sur la Ferrari F1-2000 au moment où Schumacher avait fait son coup habituel sur toute la largeur du circuit, ce qui signifie que si Schumacher devait conclure le titre une course plus tôt, il lui faudrait trouver un moyen de passer.

Pour le relais d’ouverture, la paire de tête n’a jamais circulé plus de trois secondes et dans une classe à part. Derrière eux, la McLaren de David Coulthard était troisième, suivie par les Williams de Ralf Schumacher et Jaguar d’Irvine, tandis que la deuxième Ferrari de Rubens Barrichello complétait le top six après un mauvais départ.

Hakkinen a été le premier du duo avant à se mesurer au 22e tour avant que Schumacher n’entre dans la tournée suivante, mais n’a pas réussi à sauter son rival. Le statu quo est resté pour le deuxième relais alors que Schumacher – qui avait pris plus de carburant que Hakkinen au premier arrêt – est resté à une distance touchante de la McLaren.

Hakkinen a fait des piqûres pour la deuxième fois au 36ème tour. Une pluie légère a commencé à tomber en sortant des stands, rendant la piste dangereuse mais pas tout à fait assez mouillée pour un changement par rapport aux pneus rainurés Bridgestone.

Avec une piste claire mais humide devant lui, Schumacher a commencé à combler le déficit. Il est arrivé pour son propre arrêt quatre tours plus tard, après avoir rencontré du trafic et le Benetton stationnaire d’Alex Wurz entrant dans les stands au 40e tour.

Hakkinen avait également eu ses problèmes avec les backmarkers et, alors que la Ferrari sortait des stands pour la dernière fois, la McLaren venait juste d’entrer dans la fosse.

« Toute ma vie, je n’oublierai jamais ce signal radio de Ross [Brawn] », se souvient Schumacher plus tard en racontant le Grand Prix du Japon 2000 pour la série Race of My Life d’Autosport.

« Je roulais dans la voie des stands après mon deuxième arrêt, et il a dit à la radio: » Ça a l’air bien, ça a l’air bien. « 

« J’étais très tendu, et je m’attendais à ce qu’il dise: » Ça avait l’air bien « , mais soudain, il a dit: » Ça a l’air bon!

« Je ne m’attendais pas à ce que ça marche après le deuxième arrêt au stand. Mes deux derniers tours avant l’arrêt au stand n’étaient pas très bons. J’avais été pris dans la circulation et j’avais dû dépasser un Benetton qui avait filé hors de la piste. Et puis est venu le message radio de Ross – incroyable. « 

« Pendant plus de 40 tours, Mika et moi avons fait des temps presque identiques, comme un tour de qualification perpétuel. C’était certainement l’une des meilleures courses que j’ai jamais pilotées, sinon la meilleure. Mika était fantastique et m’a poussé jusqu’aux limites » Michael Schumacher

Malgré avoir à gérer des conditions changeantes et une menace toujours présente de Hakkinen derrière, Schumacher a franchi la ligne avec 1.837s en main et a frappé le volant pour célébrer – à tel point qu’il a été mis hors service par précaution!

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La domination de Schumacher et Hakkinen sur les 53 tours avait été si grande que Coulthard, troisième, avait plus d’une minute de retard, Barrichello et Williams de Jenson Button étant les seuls autres pilotes à rester dans le tour de tête.

« Avec le recul, je dois dire que cette course a été quelque chose de très spécial pour moi. Non seulement parce qu’elle m’a apporté le titre, mais aussi parce que c’était une course de si grande classe. Elle courait vraiment à son plus haut niveau », a déclaré Schumacher.

« Depuis plus de 40 tours Mika [Hakkinen] et j’ai fait des temps presque identiques, comme un tour de qualification perpétuel. Ce fut certainement l’une des meilleures courses que j’ai jamais pilotées, sinon la meilleure. Mika était fantastique et m’a poussé à l’extrême. « 

Au fur et à mesure que les courses qui décident d’un championnat se déroulent, j’avoue qu’il y en a eu de plus excitantes. Il n’y a pas eu de dépassement en piste, pas de charge sur le terrain ni de drame au dernier tour. Il s’agissait d’une séance de qualification de 53 tours, mais qui avait également montré la course à l’état pur; tout était en jeu, et la moindre erreur aurait coûté tout au conducteur. Les vitesses absolues ont peut-être été inférieures à ce qu’elles sont aujourd’hui, mais même maintenant, regarder ces voitures se déplacer vers le chœur des V10 me donne encore plus de buzz.

Non seulement cela, mais pour mon père – et des millions d’autres fans de Ferrari dans le monde – cette course avait finalement mis fin à 21 ans d’attente pour un titre de pilote. Il suffit de regarder le succès de Liverpool en Premier League cette année pour avoir une idée de ce que cela signifie pour une base de fans, habituée aux quasi-accidents saison après saison.

Les peurs de mon père que 21 ans avant que Ferrari ne goûte un autre titre ne pourraient ironiquement être plus éloignées de la vérité, car ce n’était que le début d’une des périodes les plus dominantes pour le pilote et l’équipe de l’histoire de la F1. .

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