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Les aides domestiques à Hong Kong: où des centaines de milliers de femmes doivent vivre avec leur patron

Les domestiques étrangers, elle le savait, gagnaient souvent des salaires beaucoup plus élevés que ceux qu’elle pouvait trouver chez eux. Avant son arrivée, une agence de recrutement lui a trouvé un emploi d’aide – un travail qui implique d’être femme de ménage, chef personnel, nounou et concierge.

Et comme presque tous les aides à Hong Kong, elle était légalement tenue de vivre au domicile de son employeur.

Elle a dit avoir suivi six mois de violence physique et émotionnelle si atroce qu’elle a rompu son contrat et fuite. « Tout mon corps est mort pour lui », explique Marta, maintenant âgée de 37 ans, qui a demandé un pseudonyme pour protéger son identité. « Il est le noir de ma vie. »

Les mauvais traitements décrits par Marta ne sont pas rares à Hong Kong, où vivent plus de 390 000 aides venant en grande partie des Philippines et d’Indonésie.

Composant près de 10% de la population active de la ville, ces femmes – seulement 1% seulement des aides sont des hommes – font partie intégrante de l’économie et de la vie quotidienne de Hong Kong. Pourtant, ils sont également l’une des communautés les plus vulnérables de la ville.

Les travailleuses domestiques sont l'épine dorsale économique de Hong Kong, mais certaines de ses femmes les plus maltraitéesLes travailleuses domestiques sont l'épine dorsale économique de Hong Kong, mais certaines de ses femmes les plus maltraitéesDans un sondage de 5 023 aides l’an dernier, 15% des répondants ont déclaré avoir subi des violences physiques pendant leur emploi. Et 2% ont déclaré avoir été agressés ou harcelés sexuellement, selon l’organisation de défense des droits des travailleurs migrants (MFMW), qui a mené l’enquête.

Les problèmes de mauvaises conditions de travail et de vie sont des plaintes courantes.

Les activistes affirment que la règle des résidents, à laquelle le gouvernement ne renonce que dans des circonstances exceptionnelles, oblige les femmes à résider avec des employeurs potentiellement abusifs avec peu de voies d’aide.

Après que Marta a quitté son premier employeur, elle a dit qu’elle avait été confrontée à des périodes de sans-abrisme et de chômage – à un moment donné dormant sur un matelas au sol de son église – avant de trouver un nouvel emploi.

Maintenant, de retour sur ses pieds, elle pousse à changer la règle du live-in – en la traduisant en justice.

Une histoire rapide

Les travailleurs domestiques étrangers ont commencé à venir à Hong Kong dans les années 1970, une décennie de développement économique rapide qui a vu la ville se transformer d’un pôle industriel pauvre en une capitale financière dotée d’une infrastructure urbaine moderne.

Les femmes locales voulaient rejoindre le marché du travail et ouvrir des visas de travail aux aides « déchargeaient les femmes au foyer des tâches ménagères pour prendre un emploi », selon un rapport de 2005 de Bureau de sécurité de Hong Kong.

Les aides sont généralement chargés de nettoyer les ménages de leurs employeurs, d’acheter des produits d’épicerie, de cuisiner des repas, de prendre soin des enfants et des personnes âgées, ainsi que toute une gamme d’autres tâches essentielles.

Pendant plusieurs décennies, certains assistants ont vécu avec leur employeur tandis que d’autres ont choisi de vivre à l’extérieur – mais en 2003, les autorités ont rendu la règle du domicile obligatoire. Ils ont affirmé que cela « refléterait mieux l’intention politique » derrière l’embauche de travailleurs étrangers – pour combler une pénurie de services domestiques à temps plein, particulièrement cruciale pour ceux qui ont besoin de soins 24h / 24 comme les personnes handicapées ou des personnes âgées vivant seules.

Il n’y a pas une telle pénurie de services à temps partiel ou non résidants, donc permettre aux travailleurs étrangers de vivre les mettrait en concurrence directe avec les travailleurs locaux, a fait valoir le gouvernement.

La règle stipulait que les employeurs fournissaient « un logement convenable » avec « une intimité raisonnable », mais proposa peu d’autres directives. Les employeurs sont tenus de divulguer la taille de leur appartement et le type de logement pour l’aide – par exemple, une chambre privée ou une zone cloisonnée de la maison – sur le contrat de travail, qui est ensuite signé par l’aide.

Mais il n’y a pas de normes ou d’exigences quant à la quantité d’espace minimale que les aides devraient être accordées, et la formulation vague de «convenable» signifie que certaines sont faites pour dormir dans de mauvaises conditions, comme dans la salle de bain ou au sol.

Si un assistant enfreint la règle en vivant à l’extérieur, il risque d’être interdit de travailler à Hong Kong – et l’employeur pourrait être interdit d’embaucher des aides. Ils pourraient même être poursuivis pour avoir fourni de fausses informations, passibles d’une peine d’emprisonnement ou d’une lourde amende.

Pas d’intimité, pas de repos

Depuis son introduction, la règle a attiré des critiques, qui disent qu’elle exacerbe les défis auxquels les assistants sont déjà confrontés dans leurs rôles exigeants.

Par exemple, Hong Kong a longtemps lutté avec un espace résidentiel limité et des prix élevés des logements. De nombreuses familles vivent dans des appartements exigus avec à peine de l’espace pour leurs familles, sans parler des aides.

Dans cet environnement, les aides se plaignent souvent de longues heures, d’un manque d’intimité et de dispositions de sommeil inconfortables. Il y a aussi le risque d’abus de la part de leurs employeurs; lorsque cela se produit, quitter un emploi est rarement une option. Cela menacerait leur statut de visa, leur emploi et leur capacité à subvenir aux besoins de leur famille.

Dolores Balladares, une femme de 50 ans originaire des Philippines, est arrivée à Hong Kong à l’âge de 25 ans.

Elle dit que dans son premier emploi, elle n’avait pas sa propre chambre. Au lieu de cela, son employeur a installé des rideaux de protection fragiles, similaires à ceux utilisés autour des lits d’hôpital, autour du canapé dans le salon. À la fin de sa journée de travail, Balladares tirait les rideaux autour d’elle et luttait pour dormir.

Ses employeurs et leurs enfants regardaient toujours la télévision à quelques mètres dans la même pièce.

« C’était tellement humiliant », a déclaré Balladares à propos de ce premier emploi.

De plus, vivre dans signifie qu’il n’y a pas de réelle différenciation entre l’espace de travail de nombreux assistants et l’espace de vie personnel: c’est tout de même le ménage. Les limites entre la vie professionnelle et la vie privée peuvent disparaître complètement, d’autant plus qu’il n’y a pas de loi sur les heures de travail maximales par jour ou par semaine.

Balladares a déclaré qu’elle travaillait souvent plus de 12 heures par jour, se réveillant parfois à 5 heures du matin et ne dormant qu’à 1 heure du matin.

« C’était une famille de cinq personnes, les parents travaillaient tous les deux et les enfants étudiaient tous, alors j’ai tout fait », a-t-elle expliqué. « De la préparation du petit-déjeuner à la prise des enfants dans l’autobus scolaire, puis au marché, au repassage, à l’enseignement des devoirs aux enfants, au nettoyage de la maison et à la cuisine avant de dormir la nuit. »

Bien que la loi oblige les assistants à bénéficier d’un jour de repos complet de 24 heures par semaine, ce n’est souvent pas le cas. Lors de ses jours de congé, Balladares dit qu’on lui demanderait toujours de nettoyer les voitures familiales avant de partir rencontrer ses amis – et on lui a dit de rentrer à 20 heures pour qu’elle puisse nettoyer la vaisselle et aider à laver les enfants.

Dans l’enquête MFMW, plus de la moitié des personnes interrogées ont déclaré que, comme Balladares, elles n’avaient pas leur propre chambre et avaient à la place des «couchages alternatifs». Souvent, les aides partagent un lit superposé avec l’un des enfants de la famille.

Plus de la moitié ont déclaré travailler entre 11 et 16 heures par jour, tandis que 44% ont déclaré avoir travaillé plus de 16 heures. Près de la moitié ont déclaré qu’on leur avait demandé de travailler pendant leurs jours de repos. Un autre 29% ont déclaré qu’ils n’avaient pas reçu assez de nourriture, ce qu’un employeur est légalement tenu de fournir, ou une allocation pour cela.

Choisir entre sécurité et revenu

De nombreux assistants confrontés à ces conditions, ou à des violences physiques et sexuelles, sont souvent réticents à le signaler aux autorités par crainte de compromettre leurs moyens de subsistance. L’action en justice serait financièrement et émotionnellement épuisant, et pourrait potentiellement dissuader les futurs employeurs – pas un risque facile à prendre lorsque vous avez des membres de la famille à la maison pour vous soutenir.

Si les aides quittent leur emploi avant la fin de leur contrat de deux ans, ils ont 14 jours pour trouver un nouvel emploi – ou ils doivent quitter Hong Kong, sauf s’ils ont une « approbation exceptionnelle », selon un guide du Département de l’immigration.Une femme au foyer de Hong Kong emprisonnée pendant six ans pour avoir abusé d'une jeune femme de chambre indonésienneUne femme au foyer de Hong Kong emprisonnée pendant six ans pour avoir abusé d'une jeune femme de chambre indonésienneDe nombreuses organisations humanitaires mondiales, dont Amnesty International et le Comité des droits de l’homme des Nations Unies, ont appelé le gouvernement de Hong Kong à abroger cette règle des 14 jours, arguant qu’elle décourage les aides de quitter les situations abusives ou d’exploitation.

« Le problème ici est que la règle (des résidents) les rend vulnérables », a déclaré Karen Ng, gestionnaire de cas à l’organisation à but non lucratif HELP pour les travailleurs domestiques. «Cela oblige le travailleur à choisir entre sa sécurité et un revenu pour subvenir aux besoins de sa famille.»

Même si les aides s’expriment, ils n’ont souvent pas suffisamment de preuves pour que la police puisse les aider, a ajouté Ng – lorsqu’ils habitent, les seuls témoins sont les membres de la famille de l’employeur.

Le cas le plus notoire d’abus avec aide a attiré l’attention de la ville en 2015, lorsque la femme au foyer de Hong Kong, Law Wan-tung, a été reconnue coupable d’avoir abusé de son aide, Erwiana Sulistyaningsih, une Indonésienne de 23 ans.

Law a régulièrement battu Erwiana avec des poignées de vadrouille et des cintres, et l’a forcée à dormir par terre, seulement cinq heures par nuit. Erwiana n’a reçu que de maigres rations de nourriture et a averti que ses parents seraient tués si elle le disait à quelqu’un.

L'ancienne employée de maison indonésienne Erwiana Sulistyaningsih prend la parole lors d'un événement à Hong Kong le 27 mars 2016. L'ancienne employée de maison indonésienne Erwiana Sulistyaningsih prend la parole lors d'un événement à Hong Kong le 27 mars 2016. Lors du procès d’Erwiana, les deux enfants de Law, qui vivaient dans l’appartement pendant les violences, n’ont fourni aucune preuve contre leur mère. L’un d’eux a témoigné qu’elle était «douce» envers les aides.

Bien que Law ait été condamné à six ans de prison, aucun changement systémique n’a suivi.

Dans un rapport publié plus tard cette année-là, le gouvernement a déclaré que la modification de la règle de la vie à domicile mettrait à rude épreuve les systèmes de logement et de transport en commun de la ville et « irait à l’encontre de la justification de l’importation des FDH et de la politique fondamentale que les employés locaux (y compris les aides domestiques locaux) devraient bénéficier d’une priorité dans l’emploi.  »

Un an plus tard, Marta a déposé une plainte contre la règle.

La lutte pour changer la règle

En 2016, Marta a demandé un contrôle judiciaire, arguant que la règle du domicile était discriminatoire et augmentait le risque de violer les droits fondamentaux des assistants.

Les aides veulent juste que l’option se concrétise, elle et d’autres militants soutiennent – et tous ne la prendraient pas nécessairement. De nombreux aides-soignants qui entretiennent de bonnes relations de travail avec leur employeur apprécient l’élément économique de la vie dans leur pays, qui leur permet d’envoyer plus d’argent à la maison.

Certains employeurs préfèrent également avoir une option s’ils ne se sentent pas à l’aise d’inviter un étranger à vivre chez eux.

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Dans de tels cas, certains employeurs acceptent de payer leurs aides pour vivre dans des pensions illégales, qui offrent des chambres partagées et des espaces communs. Les assistants obtiennent leur propre espace, leur intimité et un meilleur contrôle de leurs heures de travail – mais font également face à des risques accrus, car la police mène parfois des descentes.

« Je veux la liberté – la liberté de choisir », a déclaré Marta. « Pourquoi ne pas essayer d’obtenir la liberté de l’employeur et de l’employé? »

Mais son premier défi a échoué. En 2018, le juge a rejeté l’affaire et a confirmé la règle, faisant valoir qu’en cas de mauvais traitements, le problème était le mauvais employeur – et non le fait que l’assistant vivait dans le même ménage.

Il n’y avait « aucune preuve suffisante » que la règle de la résidence permanente augmentait considérablement le risque de violation des droits fondamentaux, ou que la règle causait directement des abus, a écrit le juge.

Le gouvernement a salué le licenciement, ajoutant dans une déclaration que les assistants pouvaient « résilier le contrat à tout moment » s’ils ne voulaient pas vivre avec leur employeur.

La déclaration ne mentionne pas la règle des 14 jours, ni le fait que de nombreux assistants qui quittent légalement leur contrat doivent retourner dans leur pays d’origine, avant de postuler à nouveau pour un emploi et un visa.

La réponse du gouvernement a déclenché la colère des aides et des militants.

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« Nous ne devons pas considérer les travailleurs domestiques comme des rebuts – » vous n’aimez pas les termes, ne venez pas «  », a déclaré Ng. « Ils contribuent beaucoup à la société, alors pourquoi ne pouvons-nous pas les voir de cette façon? Nous devons tenir compte du fait qu’ils ont des droits, ils ont des besoins. »

Marta vit maintenant avec un nouvel employeur qui, selon elle, la traite bien, respecte ses horaires de travail et lui fournit sa propre chambre. Elle a trouvé une communauté attentionnée dans son église et travaille à guérir – mais dit qu’elle continue de lutter contre la règle.

Elle a fait appel du jugement et attend que le tribunal rende sa décision. On ne sait pas quand le jugement viendra.

« Si l’employeur est gentil, c’est bien – mais qu’en est-il des aides qui n’ont pas de nourriture, pas de chambre et pas de repos, alors pas d’option et pas de liberté? » dit-elle.

« Je ne me bats pas seulement pour moi mais je me bats pour les autres. Je pense à d’autres personnes – pour qu’elles aient une option. »

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