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La Chine lance une fusée dans une mission ambitieuse pour trouver la vie sur Mars

HAINAN, CHINE - 23 JUILLET 2020: La fusée porteuse Chang Zheng 5 (Long 5 mars) avec le rover Tianwen-1 Mars est lancée depuis le centre de lancement spatial de Wenchang pour la première mission chinoise sur Mars.  Roman Balandin / TASS (Photo de Roman Balandin \ TASS via Getty Images)

Le rover Tianwen-1 sur Mars est connu sous le nom de «  quête de la vérité céleste  » (Photo: Roman Balandin / TASS Source)

Le programme secret d’exploration spatiale de la Chine a lancé une tentative ambitieuse d’atterrir sur Mars et d’y trouver des preuves de vie.

Un vaisseau spatial connu sous le nom de Tianwen-1, ou la «quête de la vérité céleste», est parti de l’île de Hainan, une station balnéaire au large de la côte sud du pays, tôt ce matin.

Le commandant de lancement Zhang Xueyu a annoncé sous les applaudissements dans la salle de contrôle que la fusée volait normalement environ 45 minutes après le décollage.

«  Le rover Mars est entré avec précision sur l’orbite programmée  », a-t-il déclaré dans de brèves remarques diffusées en direct sur la chaîne publique CCTV.

En cas de succès, la Chine ne deviendrait que le deuxième pays après les États-Unis à atterrir sur la planète rouge.

Son vaisseau spatial en tandem – qui comprend à la fois un orbiteur et un rover – prendra sept mois pour effectuer le voyage.

Les scientifiques affirment que l’un des objectifs de la mission est de rechercher des preuves de la vie sur Mars, qui est considérée comme le «  Saint Graal  » de l’exploration spatiale.

Il s’agit du deuxième vol vers Mars cette semaine, après qu’un orbiteur des Émirats arabes unis a explosé lundi sur une fusée en provenance du Japon.

epa08561792 La fusée transportant le rover chinois Tianwen-1 Mars est vue après le décollage à Wenchang, province de Hainan, Chine, le 23 juillet 2020. Le rover a été décollé par une fusée du 5 mars sur l'île de Hainan et devrait atteindre Mars en février 2021. . EPA / STR CHINA OUT / CULTURE ALTERNATIVE

Des milliers de personnes se sont rassemblées pour assister au lancement (Photo: EPA)

Les États-Unis ont également l’intention de lancer Perseverance, son rover martien le plus sophistiqué à ce jour, à partir de Cap Canaveral, en Floride, la semaine prochaine.

Le Dr Rain Irshad, du laboratoire Rutherford Appleton, a déclaré au programme Today de BBC Radio 4 que le lancement de la Chine marquait une «  étape impressionnante  » pour l’exploration spatiale mondiale.

Elle a déclaré: «Ils ont deux objectifs; avec l’orbiteur, ils vont chercher à cartographier la surface et l’environnement de la planète.

«Et puis le prochain objectif est de rechercher des preuves de la vie qui est devenue le Saint Graal des scientifiques spatiaux pour le moment.

«Nous savons que nous avons atteint la limite de ce que nous pouvons mesurer avec les instruments à la surface, c’est donc un précurseur du retour d’échantillons de Mars, qui est le prochain grand objectif de la science spatiale.

La mission d’aujourd’hui n’est pas la première tentative de la Chine pour atteindre Mars. En 2011, il s’est associé à la Russie, mais le vaisseau spatial a été perdu après avoir échoué à sortir de l’orbite terrestre. Il a finalement brûlé dans l’atmosphère.

Depuis lors, le programme spatial secret de la Chine s’est développé rapidement au cours des dernières décennies.

HAINAN, CHINE - 23 JUILLET 2020: La fusée porteuse Chang Zheng 5 (Long 5 mars) avec le rover Tianwen-1 Mars est lancée depuis le centre de lancement spatial de Wenchang pour la première mission sur Mars de la Chine.  Roman Balandin / TASS (Photo de Roman Balandin \ TASS via Getty Images)

Les précédentes missions de la Chine sur Mars se sont soldées par un échec (Photo: EPA)

Yang Liwei est devenu le premier astronaute chinois en 2003 et l’année dernière, Chang’e-4 est devenu le premier vaisseau spatial de n’importe quel pays à atterrir de l’autre côté de la Lune.

Conquérir Mars placerait la Chine dans un club d’élite. «Il y a beaucoup de prestige là-dessus», a déclaré Dean Cheng, un expert des programmes aérospatiaux chinois à la Heritage Foundation à Washington.

Mais atterrir sur Mars est notoirement difficile. Seuls les États-Unis ont réussi à faire atterrir un vaisseau spatial sur le sol martien, le faisant huit fois depuis 1976.

Contrairement aux deux autres missions sur Mars lancées ce mois-ci, la Chine a étroitement contrôlé les informations sur le programme – même en retenant le nom de son rover.

Les préoccupations en matière de sécurité nationale ont conduit les États-Unis à freiner la coopération entre la Nasa et le programme spatial chinois.

Avant de mourir d’un cancer en mai, l’ingénieur en chef de la mission Wan Weixing a écrit un article pour la revue Nature Astronomy.

Dans ce document, il a déclaré que Tianwen-1 se mettrait en orbite autour de Mars en février 2021 et chercherait un site d’atterrissage sur Utopia Planitia – une plaine où la Nasa a détecté des preuves possibles de glace souterraine.

Plus: Science

L’atterrissage serait alors tenté en avril ou mai, selon l’article.

Si tout se passe bien, le rover à énergie solaire de la taille d’une voiturette de golf de 240 kg devrait fonctionner pendant environ trois mois et l’orbiteur pendant deux ans.

Bien que petit par rapport à la Perseverance de 1025 kg de la taille d’une voiture américaine, il est presque deux fois plus gros que les deux rovers que la Chine a envoyés sur la lune en 2013 et 2019.

Cette saison de lancement de Mars – qui a lieu tous les 26 mois lorsque la Terre et Mars sont à leur plus proche – est particulièrement chargée cette année.

Le vaisseau spatial Amal, ou Hope, qui gravitera autour de Mars mais n’atterrira pas, est la première mission interplanétaire du monde arabe.

«À aucun autre moment de notre histoire, nous n’avons vu quelque chose de semblable à ce qui se passe avec ces trois missions uniques sur Mars. Chacun d’entre eux est une merveille de la science et de l’ingénierie », a déclaré le directeur général de la Space Foundation, Thomas Zelibor, lors d’une table ronde en ligne plus tôt cette semaine.

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