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La promesse Xbox de nouvelle génération de Microsoft a posé problème dès le début

L’écart entre la Xbox Series X et la PlayStation 5 pour les titres multiplateformes sera probablement réel, même s’il ne sera pas aussi grave que la fracture XB1X / PS4 Pro. Malgré cela, cependant, pendant la fenêtre de lancement très importante, il est probable que nous verrons des titres exclusifs à PlayStation 5 qui sont tout simplement meilleurs que les titres exclusifs Xbox Series X.

Vous pouvez le voir dans Halo Infinite, qui ressemble à un remaster 4K d’un jeu de lancement Xbox One. Maintenant, une partie de cela revient à la direction artistique et à la volonté de produire un jeu qui rappelle l’héritage de la série Halo. Il y a aussi des promesses qu’il «ira mieux», mais le jeu ressemble à un jeu Xbox One amélioré car il est, en fait, conçu pour fonctionner sur une Xbox One. Microsoft ne peut pas se permettre de sortir un jeu de première partie qui a du mal à fonctionner sur son propre matériel, ce qui signifie que l’ambition d’Infinite doit prendre un coup.

Cela peut sembler insensé, mais tout se résume à un changement de stratégie et à une promesse.

La promesse

Comme indiqué minutieusement par Sean Hollister à The Verge, Microsoft a, depuis l’annonce de la série X en décembre dernier, promis aux propriétaires de Xbox qu’ils pourront jouer à tous les titres AAA de la société sur leur matériel actuel dans un avenir prévisible. Ce que le terme «avenir prévisible» signifie exactement a varié selon le dirigeant qui parle, mais Phil Spencer, avec qui la Xbox s’arrête, a déclaré deux ans. Cela signifie, par exemple, que Halo Infinite, le grand titre de vacances de Microsoft, jouera sur une Xbox One 2013 ainsi qu’une Xbox Series X 2020. À moins que Microsoft ne revienne sur sa parole, cela devrait être vrai pour d’autres titres à venir.

L’article de Hollister, cependant, souligne que la majorité des titres présentés à la Xbox Games Showcase d’hier n’ont pas été confirmés pour Xbox One. Si l’un de ces jeux sortait avant la fin de 2022, cela signifierait une promesse non tenue. En réponse à cette controverse, Aaron Greenberg, qui supervise le marketing pour les jeux Xbox, a déclaré que la société n’avait exclu un lancement de Xbox One pour aucun titre, et a plutôt déclaré sur Twitter «nous sommes en tête avec la série X et chaque studio le fera. décider de ce qui est le mieux pour leur jeu / communauté lors de leur lancement. »

J’imagine que Microsoft sait qu’un bon nombre de ces titres ne seront pas disponibles avant cette période; nous avons vu beaucoup de cinématiques et peu de gameplay hier, après tout. Mais il semble très peu probable que, par exemple, aucun jeu Forza ne soit lancé avant les vacances 2022. (Et si tel est le cas, c’est peut-être un problème encore plus important pour Microsoft que de mentir à certains utilisateurs.)

Le modèle Xbox

Microsoft s’éloigne de l’idée des générations de consoles depuis des années. Cela a commencé avec l’idée que les joueurs ont une bibliothèque unique qui fonctionne à travers les générations. Plus de 600 Xbox 360 et les jeux Xbox originaux fonctionnent très bien sur Xbox One et seront également jouables sur Xbox Series X. Chaque jeu Xbox One fonctionnera également sur Series X.

Plus récemment, cependant, Microsoft s’est éloigné de l’idée de propriété de jeux; il s’agit de Game Pass, son service d’abonnement qui vous donne accès à tous les jeux de première et de deuxième partie dès le premier jour, ainsi qu’à de nombreux titres tiers.

Ignorons les discussions importantes sur la propriété par rapport aux abonnements, et si cette stratégie est réellement bonne pour le jeu à long terme. À l’heure actuelle, Game Pass est une option convaincante pour les joueurs Xbox et une stratégie fantastique pour Microsoft. Dans un marché où la plupart de vos clients potentiels possèdent déjà une PS4 et ses principales exclusivités, quel meilleur moyen d’amener des gens dans votre écosystème que d’offrir toutes vos exclusivités qu’ils ont manquées pour un seul abonnement mensuel? Les revenus récurrents garantis sont extrêmement précieux, et avec plus de 10 millions d’abonnés, Game Pass à lui seul pourrait déjà représenter une entreprise d’un milliard de dollars. (10 millions d’abonnés au plein tarif représenteraient bien plus d’un milliard de dollars, mais Microsoft a considérablement réduit le service au cours de l’année écoulée, il n’est donc pas clair à quel point le service attire actuellement.)

Lorsque votre stratégie commerciale consiste à vendre des abonnements, cependant, l’importance des jeux et du matériel est réduite, remplacée par la nécessité d’augmenter la rétention et de réduire le taux de désabonnement – des termes plus couramment trouvés dans les rapports sur les revenus des câblo-opérateurs et des opérateurs de téléphonie mobile. Les jeux et le matériel ne sont que des fins dans ce sens. Regardez toute l’activité Xbox de ce point de vue, et sa prise de décision commence à avoir (un peu) plus de sens.

Le problème

Il y a plusieurs raisons pour lesquelles nous avons des générations de consoles; pourquoi chaque nouvelle console doit avoir de meilleurs processeurs, plus de RAM, plus de stockage. Du côté «créatif», vers la fin du cycle de vie de la console de six à sept ans, les développeurs ont plus ou moins utilisé toutes les astuces du livre pour créer les «meilleurs» jeux possibles pour le matériel (en termes de portée et fidélité, au moins). Cela alimente ensuite le côté commercial, où les jeux sont généralement vendus sur la promesse d’être plus longs, plus gros et meilleurs que ceux qui les ont précédés.

Une nouvelle console rapporte rarement beaucoup d’argent à une entreprise à elle seule et, dans certains cas, est vendue à perte, étant entendu que l’argent perdu sera récupéré sur des jeux et des accessoires lucratifs. (Les rumeurs suggèrent que cette approche de «chef de file des pertes» pourrait s’appliquer à cette génération, bien qu’aucune des deux sociétés n’ait encore annoncé de prix pour sa console.)

Ce que le nouveau matériel fait alors, c’est redémarrer le cycle. Il donne aux développeurs plus de pouvoir pour attirer les joueurs vers leurs jeux et permet à Sony, Microsoft et Nintendo d’essayer de convaincre les clients de l’autre côté. Avec la Xbox Series X, les développeurs ont plus de pouvoir, mais pour le moment, les studios les plus importants ne peuvent pas en tirer pleinement parti, grâce à la promesse intergénérationnelle.

Il existe quatre domaines de mise à niveau clés pour cette prochaine génération, qui sont largement reflétés sur les consoles Sony et Microsoft: CPU, GPU, RAM et SSD.

Lors du développement d’un jeu multiplateforme, la «mise à l’échelle» est plus facile dans certains domaines que dans d’autres. Les différences matérielles entre la Xbox One S et la Xbox One X n’ont pas posé de problème, car ces modifications étaient essentiellement «la même partie, mais plus» ou «la même partie, mais plus rapide». Quand il s’agit de rendre un jeu avec une fidélité plus élevée, ou la même fidélité mais avec une fréquence d’images plus élevée, c’est tout ce dont vous avez besoin.

Avec la Xbox Series X et la PS5, nous constatons une énorme amélioration du processeur et du SSD, et, si vous voulez vraiment profiter de ces éléments, la mise à l’échelle de votre jeu est presque impossible. Microsoft et Sony ont tous deux parlé de l’utilisation du SSD comme RAM pour charger des objets et des textures très détaillés à la volée, et de mondes ouverts riches avec un voyage rapide instantané. Un exemple solide de tous ces éléments en action serait le nouveau titre Ratchet & Clank pour PlayStation 5, où la boucle de jeu principale tourne autour de sauter entre des environnements très détaillés sans chargement. Comment Microsoft peut-il créer des expériences comme celle-là alors qu’il doit également prendre en charge un disque dur d’ordinateur portable de sept ans dans la Xbox One 2013? Ça ne peut pas. Ou plutôt, si cela est réalisable, y arriver impliquerait une quantité de travail tortueuse.

Il y a aussi la question du CPU, qui est chargé de dire au GPU quoi écrire. Le processeur plus puissant des nouvelles consoles permettra des simulations plus riches. Cela pourrait signifier plus de voitures sur un circuit, plus de PNJ dans une foule de monde ouvert, ou simplement un niveau de complexité de l’IA que nous n’avons pas encore vu dans un jeu sur console. Bien que les PNJ et les voitures soient largement évolutifs, ce sont ces nouveaux niveaux de qualité de simulation qui peuvent conduire à des expériences «nouvelle génération» invisibles.

Il convient de noter que l’un des principaux titres de la fenêtre de lancement de Sony, Spider-Man: Miles Morales, est également cross-gen, et que, comme Halo Infinite, ressemble à une version «à l’échelle» d’un titre de la génération actuelle. De nombreux premiers titres multiplateformes, comme Assassin’s Creed Valhalla ou Hitman III, ne vont pas avoir l’air significativement «nouvelle génération» pour la même raison. Ce n’est que lorsque les développeurs peuvent laisser derrière eux la dernière génération que nous constatons ce saut de fidélité. Il suffit de regarder Call of Duty: Ghosts, compatible Xbox 360 en 2013, par rapport au redémarrage de Modern Warfare de l’année dernière pour voir quelle différence le plus petit dénominateur commun peut faire. La rétrocompatibilité est assez simple; la compatibilité ascendante est un casse-tête.

Miles Morales mis à part, la plupart des titres PS5 de première partie, tels que Horizon Forbidden West, ne viennent pas sur PS4. Sony est libéré de ces entraves de génération passée dès qu’il le souhaite et peut utiliser sa gamme de jeux 2021 pour attirer les joueurs vers sa nouvelle console. Microsoft, en supposant qu’il veut tenir sa promesse, ne peut pas.

Lorsque vous vendez des abonnements, ce n’est peut-être pas le plus gros problème, surtout lorsque, comme mentionné, d’énormes jeux multiplateformes tels que Call of Duty, Destiny ou Far Cry fonctionneront aussi bien ou mieux sur Xbox Series X. Mais nous Nous sommes à cette période du cycle de vie de la console où les gens choisissent leur camp, au moins pendant quelques années, et les joueurs sont prêts à quitter le navire. Miser uniquement sur l’attrait du Game Pass pour garder vos utilisateurs de côté est une décision risquée. Le fait que Microsoft commence à brouiller les eaux si rapidement suggère qu’il sait qu’il a un problème; que s’il veut créer des expériences de nouvelle génération qui gardent ses clients existants et en attirent de nouveaux, il doit couper la Xbox One.

Les solutions

Rien de ce que j’ai écrit jusqu’à présent ne sera d’actualité pour Microsoft. Ses ingénieurs, développeurs, marketeurs et community managers savent exactement quel est l’enjeu de cette promesse. La question est: que faire maintenant?

Il existe essentiellement trois façons de résoudre ce problème. Premièrement: mordez la balle et produisez des versions fonctionnelles de dernière génération de tous vos jeux jusqu’en 2022. Deuxièmement: assurez-vous que la grande majorité de vos utilisateurs (ou, au moins, les abonnés Game Pass) utilisent une console nouvelle génération en le moment où vous abandonnez la Xbox One et la Xbox One X. Trois: Worm votre chemin hors de la promesse sur une technicité.

La première option est explicite, bien que coûteuse, pour toutes les raisons déjà exposées. La deuxième option, cependant, est plus compliquée et la clé pourrait arriver dans Lockhart, la Xbox Series S ou tout ce que vous voulez appeler la console de nouvelle génération bon marché de Microsoft. Il est largement admis que cette console coûtera moins de 300 $, peut-être aussi bas que 250 $. Mais lorsque vous considérez l’activité Xbox comme un jeu d’abonnement et que vous prêtez attention à ce que Microsoft a fait récemment avec le matériel, le «prix» pourrait être la mauvaise façon de considérer la série S.

Accès illimité Xbox

Microsoft

Microsoft a piloté le matériel sous forme d’abonnement au cours des deux dernières années, sous la forme de son programme «Xbox All Access». Pour 20 $ par mois (sur 24 mois), vous pouvez acheter une Xbox One S et un abonnement à Game Pass Ultimate (normalement 15 $ par mois de toute façon). Il n’est pas difficile d’imaginer exactement le même accord mis en place pour la «Série S», offrant un abonnement de 20 $ ou 25 $ par mois qui vous offre une console de nouvelle génération et tous les jeux que vous voulez. Cela offre une mise à niveau assez indolore et permettrait probablement de ramasser de nombreux retardataires qui ne veulent pas acheter des consoles coûteuses. Avec les avantages à long terme de fidéliser et d’attirer des abonnés, Microsoft pourrait même se permettre de «donner» la série S avec, par exemple, un abonnement Game Pass de 36 mois, désarmant ainsi quiconque se plaint de la promesse non tenue.

Pour la troisième option, Microsoft peut pointer vers le cloud. Plus précisément, xCloud, le service de streaming qui arrive sur Game Pass cet automne. La société pourrait facilement prendre en charge tous les jeux Xbox Series X sur Xbox One S et Xbox One X pendant des années et des années à venir, une fois qu’ils ont mis à niveau leurs serveurs. C’est une manière élégante et bon marché de tenir la promesse, même si elle est légèrement sournoise.

Tout cela n’est que spéculation, mais je pense que nous finirons par une solution qui implique des éléments des trois. Je crois que Microsoft lancera ses jeux de première et de deuxième partie sur Xbox One S et X jusqu’en 2021. Je pense également qu’il proposera des consoles subventionnées via un programme similaire à Xbox All Access, et que la Xbox One S sera pris en charge (et peut-être même vendu principalement comme) une boîte de streaming pour xCloud.

Aucune de ces solutions ne se termine par un désastre pour Microsoft. Mais de même, aucun d’entre eux n’est susceptible de donner à l’entreprise beaucoup de chances de combler l’écart sur Sony ou même Nintendo, dont la console Switch a dépassé les ventes de la Xbox One malgré les trois ans et demi d’avance de cette dernière. C’est un énorme problème pour un vendeur de console. Mais pour un fournisseur d’abonnement? Pas de désabonnement, pas de problème.

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