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Le documentaire Netflix Athlète A demande: «  Quel est le coût de la victoire?  »

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Il y a une scène dans l’athlète A de Netflix que j’avais regardée des années auparavant. Aux Jeux olympiques de 1996, Kerri Strug, membre de l’équipe de gymnastique américaine, tombe d’un saut, déchirant deux ligaments à la cheville. Pour que les États-Unis remportent l’or, elle doit faire demi-tour et exécuter à nouveau le coffre-fort, cette fois parfaitement. Alors elle rampe hors du tapis, les yeux larmoyants et boitant, et se dirige à nouveau vers le marqueur de départ. « Tu peux le faire! » crie son entraîneur Béla Károlyy. Miraculeusement, Strug le fait, son petit corps tournant et se brisant dans les airs, toutes des lignes droites et des angles vifs.

En regardant à nouveau le saut, dans le contexte de l’exposé brillant mais dévastateur de Bonni Cohen et Jon Shenk sur les abus commis par l’athlète A de gymnastique de haut niveau, j’ai été témoin de quelque chose de très différent de ce que j’ai fait la première fois. Ce n’était plus du cran et de la détermination que je voyais, mais de la peur. La façon dont Strug s’effondre sur le sol après le mouvement, son visage déformé par la douleur; comment elle est emportée dans un casting. «Tout ce que je pouvais penser était: pourquoi célébrons-nous cela?» dit Jennifer Sey, auteur de Chalked Up: Inside Elite Gymnastics, en racontant la séquence. «Ne prétendez pas qu’elle avait le choix. Elle n’allait rien faire d’autre que faire ce coffre-fort. C’est un pays compétitif. Nous nous considérons comme les meilleurs au monde, non? Mais cette notion que nous sacrifierions nos jeunes pour gagner. Je pense que cela nous dégoûte un peu. Nous n’en discuterions jamais.

Sacrifier les jeunes pour gagner est le sujet inconfortable mais nécessaire que l’athlète A cherche à interroger. À la surface, le film montre comment, pendant plus de deux décennies, le Dr Larry Nassar a agressé sexuellement environ 500 femmes sous ses soins sous le couvert d’une procédure médicale. Mais il approfondit également les moyens par lesquels les hauts dirigeants de USA Gymnastics, comme son président Steve Penny, ont fermé les yeux sur les abus afin de protéger la marque de l’organisation. Pour des hommes comme Penny, les filles étaient des machines conçues pour gagner des médailles et vendre des contrats de parrainage de céréales. Ils étaient jetables, mais les médailles et l’argent ne l’étaient pas.

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Avec un œil féroce et implacable, l’athlète A montre comment les techniques d’entraînement qui ont produit des gymnastes champions ont également rendu les filles vulnérables aux abus. Alors qu’ils quittaient le bloc de l’Est pour devenir entraîneurs de l’équipe américaine, Bela et Marta Karolyi ont apporté avec eux un système impitoyable de discipline et de punition perfectionné sous le régime oppressif de Ceaușescu. En 1976, leurs méthodes d’entraînement avaient produit la première exportation culturelle de Roumanie, la médaillée d’or olympique Nadia Comăneci, âgée de 14 ans, et maintenant ils appliquaient les mêmes techniques au «pays du libre». Les gymnastes ont été transférés dans un camp d’entraînement isolé au Texas, loin de leurs familles, giflés s’ils manquaient de perfection, appelés «porcs» s’ils prenaient du poids. Avec ces méthodes d’entraînement brutales, la frontière entre l’entraînement et la maltraitance des enfants est devenue si floue que de nombreux gymnastes ont été incapables de reconnaître ce qui était inapproprié et ce qui était nécessaire pour devenir olympien.

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Strug et les filles comme elle n’étaient pas une priorité pour Penny. Obtenir ces mêmes filles sur des T-shirts, des paquets croustillants faibles en gras et des publicités de jus de fruits était. Les enfants à travers l’Amérique étaient désespérés de copier ces filles souriantes à queue de cheval et aux orteils pointus qui étaient si souvent trempées dans l’or. Avec USA Gymnastics brûlant 12 millions de dollars de revenus en 1991, le sport était une vache à lait et que Penny voulait continuer à traire. Ainsi, lorsque ses athlètes, ceux dont le travail était de protéger, lui ont parlé des abus sexuels, ce sont des accords de non-divulgation, des dissimulations et des intimidations. L’athlète A tire son nom du surnom donné à Maggie Nichols – la première fille à signaler Nassar à USA Gymnastics. Bien qu’elle ait été décrite comme un «shoo-in» pour une place d’équipe olympique, peu de temps après avoir signalé ses nombreuses agressions sexuelles, Nichols n’a même pas fait les réserves.

Jamie Dantzscher, membre de l’équipe olympique de gymnastique de 2000, assiste au procès de Larry Nassar. (Netflix)

Les documentaires sportifs romancent souvent le désir presque pathologique de gagner que possèdent tant d’athlètes et leurs organisations voisines. Dans la série Netflix The Last Dance, lors de sa deuxième saison avec les Bulls, Michael Jordan joue sur une blessure qui a 10% de chances de mettre fin à toute sa carrière. L’entraîneur Buddy Stephens de Last Chance U est tellement déterminé à ce que l’équipe de football américain de l’East Mississippi Community College remporte la ligue qu’il frappe un arbitre. Dans Cheer, la Navarro College Bulldogs Cheer Team tombe du haut de pyramides de mammouths avec des entorses de la cheville et des douleurs au poignet, car il vaut mieux risquer des fractures et la paralysie que de décevoir leur entraîneur. Après avoir regardé l’athlète A, j’ai reconsidéré le coût de la victoire. Quel est le montant acceptable à payer? Des millions? Du temps avec la famille et les amis? La vie d’une jeune femme? Quand arrêtez-vous de crier davantage et demandez-vous: Devrions-nous arrêter? Est-ce que ça va?

Grâce au travail des journalistes d’investigation de l’Indianapolis Star et d’une solide équipe de poursuites, Nassar a finalement été condamné. Il restera en prison pour le reste de sa vie. Le documentaire montre des images du moment où les survivants ont été autorisés à se lever et à s’adresser à Nassar. «Vous avez prétendu être de mon côté», lui a dit Jamie Dantzscher, membre de l’équipe olympique de gymnastique de 2000. «Tu savais que j’étais impuissante. J’ai pleuré en écoutant ces histoires de femmes.

Nassar aurait peut-être privé Nichols de sa chance de faire partie d’une équipe olympique. Mais maintenant, elle joue à la gymnastique à l’Université d’Oklahoma, où elle vient de devenir championne de gymnastique de la NCAA. «La gymnastique d’élite me bat en quelque sorte, en tant que personne, en tant que femme», dit Nicols avant le générique de fin. «J’ai retrouvé mon amour pour le sport.» Même si Nichols n’obtenait jamais une autre médaille, elle gagnerait toujours.

L’athlète A est en streaming sur Netflix maintenant

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