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Frapper les livres: pourquoi les femmes font de meilleurs astronautes

Le 2 février 1960, le magazine Look a publié un article de couverture qui demandait «Une fille devrait-elle être la première dans l’espace?» C’était un titre sensationnel représentant une idée audacieuse à l’époque. Et, comme nous le savons tous, la proposition a échoué. En 1961, la NASA a envoyé Alan Shepard au-dessus de la stratosphère, suivi de dizaines d’autres astronautes américains au cours des deux décennies suivantes. Ce n’est qu’en 1983 que Sally Ride est devenue la première femme américaine à se lancer. Un certain type de personne pourrait être obligé de demander, pourquoi quelqu’un penserait-il qu’une femme devrait être la première à espacer, de toute façon? Et à cette personne, je dirais, avis médical expert, pour commencer.

Les femmes ont moins de crises cardiaques que les hommes, et dans les années 50 et 60, les scientifiques ont émis l’hypothèse que leur système reproducteur était plus protégé des radiations spatiales que les hommes parce qu’ils se trouvaient à l’intérieur. De plus, des études psychologiques suggèrent que les femmes se débrouillent mieux que les hommes isolées et lorsqu’elles sont privées d’entrées sensorielles. Mais il y avait une autre raison, peut-être plus convaincante, pour laquelle les femmes pouvaient surpasser les hommes en tant qu’astronautes potentiels: l’économie de base. Grâce à leur taille, les femmes sont en moyenne moins chères à lancer et à voler que les hommes du simple fait qu’elles ont besoin de moins de nourriture.

J’ai vérifié cela de première main. Pendant la mission, une partie de mon travail consistait à collecter et gérer les données de sommeil de l’équipage. Un dispositif utilisé pour suivre le sommeil était un brassard de capteur, qui, en plus des données de sommeil et de l’enregistrement de l’activité, estimait également la dépense calorique quotidienne et hebdomadaire.

Chaque semaine, assis à la table où nous prenions nos repas, je vidais les données du capteur dans mon ordinateur. Bien que je ne sache pas quels numéros appartenaient à quel sujet, en raison des exigences d’anonymat, je pouvais voir le F ou M. de chaque sujet Au fil du temps, j’ai remarqué une tendance. Sian, Yajaira et moi avons systématiquement utilisé moins de la moitié des calories d’Angelo, Simon et Oleg. Moins de la moitié!

Considérez les chiffres. Pendant une semaine en particulier, l’homme le plus métaboliquement actif a brûlé en moyenne 3450 calories par jour tandis que la femme la moins métaboliquement active en a traversé 1475. Dans l’ensemble, il était rare qu’une femme dans l’équipage utilise 2 000 calories et les hommes de l’équipage dépassent souvent 3 000 calories.

Nous faisions tous à peu près la même quantité d’exercice – au moins quarante-cinq minutes par jour pendant cinq jours consécutifs selon notre protocole d’exercice, la plupart d’entre nous fervents adeptes des entraînements P90X de Tony Horton – mais nos fours métaboliques ont été calibrés de manière radicalement différente.

Autre constat: au moment du repas, Sian, Yajaira et moi prenions des portions plus petites qu’Angelo, Simon et Oleg, qui revenaient souvent tous les trois quelques secondes. Je me souviens aussi que l’un des gars s’est plaint à quel point il était difficile de maintenir son poids, malgré les tas de nourriture qu’il mangeait. Tout cela m’a fait réfléchir à l’économie et à la gravité.

Les besoins caloriques des astronautes sont importants lors de la planification d’une mission. Plus une personne a besoin de nourriture pour maintenir son poids lors d’un long voyage dans l’espace, plus il faut lancer de nourriture avec elle. Plus il y a de nourriture lancée, plus la charge utile est lourde. Plus la charge utile est lourde, plus il faut de carburant pour la mettre en orbite et au-delà. De plus, plus il faut de carburant, plus la fusée est lourde, ce qui, à son tour, nécessite plus de carburant pour être lancé. Cela signifie que chaque livre compte sur le chemin de l’espace. Une énigme, mais prévisible, grâce aux mathématiques. L ‘«équation de la fusée» a été dérivée pour la première fois par un mathématicien britannique en 1813, puis découverte de nouveau indépendamment – et appliquée à des voyages spatiaux hypothétiques – par le scientifique russe Konstantin Tsiolkovsky en 1903. C’est l’équation qui guide toutes les décisions concernant la charge utile, et même les fusées elles-mêmes peuvent l’être.

Une mission sur Mars avec un équipage uniquement de femmes nécessiterait, en moyenne, moins de la moitié de la masse alimentaire d’une mission composée uniquement d’hommes. Mais dans tous les scénarios, plus vous volez de femmes, moins vous avez besoin de nourriture. Vous économisez de la masse, du carburant et de l’argent.

Quand j’ai mentionné ma proposition au dîner un soir, un de mes coéquipiers masculins l’a rejetée d’un ton grincheux. J’ai pensé que j’étais sur quelque chose.

Notre sélection pour HI-SEAS et les fournitures que nous avons apportées dans ce dôme, y compris la nourriture, n’avaient rien à voir avec l’équation de la fusée. Et bien sûr, la question de l’aptitude des femmes astronautes avait depuis longtemps reçu une réponse. Cela signifiait que nous avons été choisis, plus ou moins, de la même manière que tous les astronautes de la NASA sont choisis. Fondamentalement, ils doivent avoir la même base de référence: être un citoyen américain documenté avec au moins un baccalauréat en sciences, mathématiques ou ingénierie et avoir travaillé au moins trois ans dans leur domaine ou avoir volé au moins mille heures en tant que pilote de jet.

Ces exigences peuvent avoir un sens pour vous. C’est un travail technique. Les astronautes potentiels auraient dû prouver leur rationalité et leur capacité à gérer les rigueurs d’un environnement dominé par les machines. Ce type de prérequis pédagogique est une sténographie qui dit oui, c’est possible. Mais je me suis souvent interrogé sur tous les gens qui auraient pu faire de très bons astronautes – mécaniciens automobiles, inventeurs, travailleurs des plates-formes pétrolières, sculpteurs, membres du clergé, ambulanciers, chauffeurs de camion, romanciers, designers, plombiers, philosophes – qui n’ont jamais eu de chance . À quoi aurait ressemblé l’histoire des vols spatiaux s’il n’y avait pas que des scientifiques, des ingénieurs et des pilotes formellement formés invités à la fête?

En tout cas, j’étais qualifié, mais à peine. Mon diplôme de premier cycle est en chimie et j’ai une maîtrise en physique. Et même si je n’ai jamais travaillé comme physicien après mes études supérieures – je suis allé directement au journalisme scientifique – j’ai mis trois ans pour terminer ma maîtrise plutôt que les deux habituelles parce que, en tant que majeure en chimie, j’avais besoin de suivre des cours de physique de premier cycle. Je ne sais pas si le comité de sélection HI-SEAS a considéré le journalisme comme une expérience pertinente en plus de mes trois années d’études supérieures.

En 2015, la NASA a lancé un appel aux astronautes, et j’ai pensé que je ferais aussi bien de lui donner une dernière chance. Je n’ai pas dépassé le premier tour. Cela m’a fait me demander si l’agence ou, plus précisément, l’algorithme programmé par ceux de l’agence pour trier les 18300 candidatures, une inondation trois fois la taille de la précédente phase de recrutement en 2011, fonctionne avec une définition assez étroite d’astronaute professionnel. expérience de sorte qu’un journaliste – même un journaliste ayant une formation en science et en temps sur «Mars» – serait toujours interdit.

Le groupe qui est sorti à l’autre bout du processus de recrutement de la NASA deux ans plus tard était composé de cinq femmes et sept hommes. La plupart avaient du temps de vol, beaucoup dans une branche de l’armée. Certains étaient des scientifiques, d’autres des médecins, tous semblaient tirer sur tous les cylindres et l’avaient été pendant une grande partie de leur jeune vie. En lisant leur biographie, ce que j’ai lu était de l’ambition, et beaucoup de choses. Et ce n’était pas non plus le genre américain habituel, cette ambition pour l’argent. Après tout, les plus affamés financièrement parmi nous se lancent rarement dans la science. Moins d’entre eux rejoignent encore l’armée. C’est un type d’ambition différent qui propulse les gens vers la NASA, quelque chose à voir avec la gloire, peut-être, ou peut-être un sentiment de quelque chose à prouver, même si je suis sûr que c’est différent pour tout le monde. Et bien que la NASA se retire de l’armée et que l’armée tire souvent parti de segments particuliers de la population du pays, je ne pouvais m’empêcher de penser, en regardant ces biographies, à l’observation de James Baldwin selon laquelle l’ambition n’est pas également répartie en Amérique. En s’adressant à son neveu dans The Fire Next Time, Baldwin écrit: «On ne s’attendait pas à ce que vous aspiriez à l’excellence: vous deviez faire la paix avec la médiocrité. C’était ce que c’était d’être noir et né à Harlem, écrit Baldwin en 1962. Ce sentiment, et la juste colère derrière cela, peuvent également s’appliquer à de nombreux autres Américains non blancs dans d’autres villes et villages ruraux aujourd’hui, à ceux qui sont nés dans la pauvreté, à ceux qui manquent de documentation. Il y a tellement de gens excellents dans ce pays, vivant maintenant et à travers l’histoire, qui ont vu leurs ambitions émoussées avant même de pouvoir se lancer, à qui on a dit qu’ils n’étaient pas ce que l’Amérique recherchait. Qu’en est-il des quasi-astronautes ou de ceux qui n’ont même jamais pensé à essayer? Qu’est-ce qu’ils auraient pu contribuer à la grande entreprise spatiale de l’humanité? Comment auraient-ils pu le façonner différemment, pour tout le monde?

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