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Pitch perfect: Last Chance U est la représentation la plus honnête à ce jour d’espoirs sportifs

Last Chance U: Laney ouvre dans une crèche. Une montagne de peluches se tient dans un coin et une veilleuse suspendue jette des couleurs arc-en-ciel sur le visage d’un bébé endormi. Ce n’est que dans plusieurs scènes que l’on voit même un terrain de football. Pour les joueurs des Oakland Eagles, leur monde ne tourne pas uniquement autour du sport. Ce genre d’esprit privilégié à une piste n’existe pas – ne peut pas – exister dans le monde du football universitaire junior que nous regardons. Ici, le jeu n’est pas seulement une passion mais un ticket-repas potentiel, un moyen d’échapper à une famille abusive, ou une bouée de sauvetage financière pour soutenir leurs enfants alors qu’ils sont à peine adultes eux-mêmes.

Au cours de quatre saisons, la série documentaire Netflix Last Chance U s’est fait un nom en offrant aux étrangers une ligne directe dans le domaine insulaire du football universitaire. L’émission nominée aux Emmy est devenue tout aussi populaire parmi ceux qui connaissent l’attrait de la peau de porc que ceux qui ne l’étaient pas. Une partie de son succès peut être attribuée à sa création narrative habile et à des images de jeu savamment éditées. C’est principalement parce que le réalisateur Greg Whitley a clairement indiqué dès le départ que le sport n’est qu’une partie de la parcelle. Ce message est plus fort que jamais lors de sa dernière saison – avant que la série ne se tourne vers les grands joueurs de basket-ball l’année prochaine – où les touchés gagnants des matchs sont éclipsés par de puissants affichages émotionnels.

Utiliser le sport comme outil pour raconter d’autres histoires plus insolubles sur la classe ou la race n’est pas nouveau: pensez à Coach Carter, A League of their Own ou Bend it Like Beckham. Les saisons précédentes de Last Chance U le font bien, analysant des thèmes plus larges à travers des épisodes passionnants de triomphes et de défaites sportives. Mais en déménageant à Oakland, en Californie, la cinquième saison de cette émission le fait encore mieux; il documente les Eagles du Laney College alors qu’ils entrent dans une nouvelle saison pour défendre leur titre de champions de football de l’État de Californie. Mais la série prend du recul par rapport à l’action sportive pour se plonger plus profondément dans les jeux qui se déroulent hors du terrain.

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Le football JuCo a toujours eu l’étoffe d’une bonne télévision. C’est une dernière chance pour les jeunes espoirs qui veulent jouer à un niveau supérieur. Beaucoup de joueurs sont des stars de la division 1 qui ont été expulsés de leurs programmes étudiants-athlètes en raison d’infractions telles que de mauvaises notes, la consommation de drogue ou le fait de sauter l’école. Pour eux, JuCo est une chance de rédemption. À cet égard, le spectacle suit un récit qui sera familier aux fans des saisons passées: un casting de jeunes athlètes, principalement noirs, qui viennent souvent d’enfance de pauvreté et de traumatisme, prennent un dernier laissez-passer Je vous salue Marie pour verrouiller une bourse. Souvent, c’est leur seul moyen de sortir de circonstances sombres. De par sa conception, les enjeux sont élevés. Mais à Laney, où la violence en centre-ville, les tensions raciales et les loyers de plus en plus inabordables sont des obstacles monstrueux, ils sont encore plus élevés.

Les saisons passées de la série se sont déroulées sur des campus ruraux où les perspectives des joueurs étaient tout aussi faibles, mais à Oakland, une ville qui se gentrifie rapidement où de nombreux joueurs ne peuvent pas se permettre de vivre, les problèmes sont encore amplifiés. Laney est un collège communautaire; ses étudiants-athlètes ne sont pas boursiers et ne sont pas admissibles aux avantages, y compris le logement sur le campus.

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Pour Nu’u Taugavau, le joueur de ligne offensive de 300 livres de l’équipe, saisir cette chance sur lui-même et son talent a signifié renoncer à son travail de greeter Walmart et devoir s’appuyer sur sa femme pour obtenir un soutien financier – ce qu’il se sent de plus en plus coupable. Cela signifie que sans deux revenus, ils doivent demander des coupons alimentaires pour nourrir leurs deux jeunes enfants, dont le plus jeune est le bébé dans la scène d’ouverture de l’émission.

Dans le cas de Dior Walker-Scott, le pivot de 5’8 ”pour l’attaque de l’équipe, s’engager contre les Eagles signifie faire 10 à 20 heures au service de restauration rapide Wingstop après l’entraînement tous les jours et dormir dans sa voiture pour éviter d’avoir à se réconcilier avec un père historiquement violent. Incapables de se payer un logement à Oakland proprement dit, certains joueurs, dont Rezjohn «Ray Ray» Wright, doivent parcourir de longues distances dans la circulation pour aller et revenir de l’entraînement tous les jours.

Si les tranches précédentes de Last Chance U utilisaient le football pour ouvrir la porte à des préoccupations sociales plus larges, cette saison franchit enfin le seuil. Il y a un engagement inébranlable et inébranlable à représenter la vie telle qu’elle est réellement pour ces athlètes Laney. Dans une scène, Walker-Scott est au téléphone avec sa mère (qui vit dans l’Arkansas et l’appelle «cutie pie») quand elle lui dit qu’il lui manque et lui demande s’il a assez de nourriture. Il répond: «Tu me manques aussi maman. Parfois oui, mais certains soirs non parce que je n’ai pas d’argent.

Rejzohn Wright dans Last Chance U: Laney (Gracieuseté de Netflix)

Les démonstrations non filtrées de vulnérabilité des joueurs sont surprenantes et touchantes, en particulier dans le contexte d’un sport qui, notoirement, ne laisse aucune place aux sentiments au-delà des liens fraternels exprimés par des bosses à la poitrine et des gifles dans le dos. C’est sans doute en partie à cause de l’entraîneur John Beam: le 60-quelque chose aux cheveux gris, au survêtement vert avec un bronzage si profond que vous penseriez qu’il provenait d’une bouteille s’il n’était pas associé à un accent si évidemment californien. Avec ses entraîneurs adjoints (qui savaient que le football américain en nécessitait tant?), Beam travaille jour après jour pour transformer ces 90 unités sportives individuelles en une machine bien huilée à coups de pied, à lancer, à attraper, à tacler et à franchir des obstacles. Son éthique de travail de cheval de course et son amour pour le mot f, cependant, sont là où s’arrêtent les similitudes entre Beam et ses prédécesseurs de Last Chance U.

Les fans de la série sauront que la figure d’un entraîneur despotique et sociopathiquement compétitif fait partie intégrante de Last Chance U depuis le début de la série. En 2019, l’entraîneur Jason Brown, le fanfaron hyper-agressif fumant des cigares qui ressemblait à quelque chose tout droit sorti de Full Metal Jacket, a démissionné après avoir envoyé un texto à un joueur allemand de son équipe, « Je suis votre nouvel Hitler. » Chaque saison portait une nouvelle déception pour les téléspectateurs espérant l’arc rédempteur d’un entraîneur; sous tous ces cris et bravades, il n’y avait pas de centre gluant après tout – juste plus de cris. Cela ne veut pas dire que Coach Beam ne crie pas. Les cris, les jurons et les menaces sont toujours d’actualité et Beam s’énerve régulièrement contre les joueurs, à l’arbitre, à ses assistants. Frustré par l’incapacité d’un joueur à suivre ce qu’il considère comme une instruction de base, Beam lui dit: «Développez votre cul. Je vous garantis que je vais déchirer vos f ****** dingues si vous foutez le match de dimanche. « 

Mais l’emprise de Beam sur l’équipe est intensifiée par son intérêt sincère pour chacun de ses joueurs en tant que personne en développement et en tant qu’athlète à succès. Et pour chaque menace de les castrer, l’entraîneur double ses paroles d’encouragement et de soutien émotionnel. C’est une race rare d’entraîneur de football. Celui qui parle de santé mentale et de TSPT. Il fait des exercices de respiration et encourage son équipe à faire de même. Lorsqu’un athlète est particulièrement en difficulté, il les réfère parfois à sa femme, une thérapeute professionnelle spécialisée dans les services aux personnes de couleur.

Mais surtout, Beam n’a pas peur d’assumer une partie de cette responsabilité. Lorsque Ray Ray est sur le banc avec une cheville cassée présumée et se met à pleurer, craignant de devoir passer une saison cruciale sur laquelle repose sa carrière, Beam le tient sur la touche et lui dit à plusieurs reprises: «Je t’ai eu. Il embrasse son front et agrippe ses épaules: « Je t’aime, mec. » Et Ray Ray le lui dit.

Dior Walker Scott dans Last Chance U: Laney (Gracieuseté de Netflix)

Ce qui est le plus prometteur, c’est la rapidité avec laquelle le style de coaching de Beam favorise une culture d’équipe positive. Les joueurs assument la responsabilité de leurs erreurs sur le terrain (« My bad y’all »), ils se font l’éloge de l’autre (« I’m so motherf ****** fier de toi, mec ») et se donnent du courage quand le tableau de bord est contre eux (« Où est ton putain de cran? Où est ton putain de coeur? »). Là où l’élément vital des saisons passées a été la colère et l’agression d’entraîneurs plus grands que nature, cette dernière série le dérive d’un endroit plus intime; la détermination partagée du joueur à surmonter les difficultés émotionnelles et économiques et son engagement sans faille à se soutenir mutuellement pour y parvenir.

Cela ne veut pas dire que la saison cinq manque de plans dramatiques au ralenti d’un ballon de football montant à travers les poteaux, de séquences mordantes d’un tableau de bord pour l’équipe adverse ou de sons croustillants d’un tacle particulièrement agressif. Comme d’habitude, la caméra de Whitley ne rate jamais sa cible le jour du match: ces garçons sont rendus surhumains alors qu’ils accomplissent des exploits improbables dans leurs propres costumes de héros d’épaulettes et de casques.

Mais ce qui est plus impressionnant que la capacité de la série à capturer ce fantasme, c’est sa volonté de le briser dans la scène suivante et, ce faisant, de révéler une vérité plus humaine: ces jeunes hommes ne jouent pas pour gagner, ils jouent pour survivre. . Et leurs motivations intenses à être sur le terrain n’ont pas du tout à voir avec le football. Plus important pour Taugavau que d’assister à un touché gagnant, c’est de convertir ses compétences en argent de couches pour ses bébés. Les documentaires sportifs ne sont jamais réellement sur le sport – Last Chance U: Laney en est un témoignage cinglant.

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