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L’incroyable histoire vraie d’Oswald le lapin chanceux de Disney

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Le 5 septembre 1927, Oswald le lapin chanceux fait ses débuts dans le court métrage d’animation «Trolly Troubles». Le court métrage, qui dure un peu plus de six minutes, est la création de Walt Disney et Ub Iwerks, qui a choisi un lapin pour différencier son personnage de la surabondance de chats animés sur le marché. «Trolly Troubles» est élastique et drôle, avec beaucoup de kilomètres arrachés à la troupe d’enfants d’Oswald (il est un lapin après tout). Alors que Disney et Iwerks n’ont terminé que 26 courts métrages d’Oswald pour Universal Pictures, le personnage deviendrait incroyablement important pour Disney (et plus tard pour la société qu’il formerait), menant par inadvertance à la création de Mickey Mouse et, des années plus tard, faisant partie du plus étrange. commerce »dans l’histoire du divertissement moderne, pour être à nouveau oublié.

Le véritable dessin animé original d’Oswald le lapin porte-bonheur a été achevé au début de 1937 et appelé «Pauvre Papa». Mais Universal et producteur Charles Mintz, qui avait travaillé avec Walt sur le court métrage hybride action / animation «Alice comedy», n’était pas satisfait de l’incursion initiale d’Oswald et a refusé de le sortir. Mintz a exigé que le personnage soit redessiné (il voulait, pour une raison quelconque, que Oswald porte un monocle), ce que Walt a accepté (moins le monocle) mais n’était pas d’accord avec la direction de Mintz selon laquelle le short serait simplement conçu pour une série de gags hilarants. Selon Neal Gabler‘s grand Walt Disney: Le triomphe de l’imagination américaine, Walt voulait qu’Oswald ait une personnalité distincte et a mis un point d’honneur à «rendre Oswald singulièrement et typiquement OSWALD». Selon Gabler, Disney a lutté pour quelque chose de différent: «des gags qui n’ont pas eu d’impact sur Oswald, comme les gags l’étaient dans la plupart des dessins animés, mais qui sont plutôt issus de lui – de qui il était.»

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Image via Disney

Presque immédiatement, les critiques et le public se sont réchauffés pour Oswald – ils ont adoré son design décalé, avec ses longues oreilles expressives et la façon dont les courts métrages étaient exécutés avec agilité et astuce (incroyablement, il y avait neuf courts métrages Oswald sortis en 1927 seulement). Le succès des courts métrages d’Oswald était suffisant pour que Walt et son frère et partenaire commercial Roy puissent embaucher plus d’animateurs (leur entreprise est passée à 22 personnes) et acheter des parcelles de terrain sur Lyric Avenue à Silver Lake. Mais alors que ce succès était formidable pour Walt, Roy et Ub, le chaos se préparait dans les coulisses.

Au début de 1928, Mintz, fatigué des demandes de Walt et incrédule quant à son talent réel, a commencé à négocier pour plus de courts métrages Oswald sans Walt. George Winkler, un autre producteur sur les courts métrages, a commencé à prendre des dispositions avec certains des artistes de Walt pour rejoindre le nouveau lieu (Iwerks ne bougerait pas). Ignorant la trahison (ou peut-être volontairement ignorant), Walt a fait un voyage à New York pour renégocier son contrat alors que Mintz était en train de signer un autre accord avec Universal pour des courts métrages Oswald supplémentaires. Au lieu d’offrir une augmentation à Walt, Mintz n’a offert que les coûts négatifs, environ 1000 $ de moins que ce que les frères gagnaient déjà, et Walt s’est efforcé de se repérer, télégraphiant frénétiquement à Roy mais restant généralement positif. Même après avoir découvert que beaucoup de ses animateurs avaient été ramassés sous lui, il a travaillé pour conclure un accord séparé avec Universal, faisant le tour de Mintz. Mais Mintz avait signé un nouveau contrat avec le studio et Universal était impitoyable. Walt ne posséderait pas le personnage qu’il avait créé pour le studio. De plus, Universal a suggéré, comme moyen de sauver des choses, à Mintz de reprendre le studio de Walt. C’était la dernière goutte. Walt a juré de ne plus jamais travailler pour personne et de posséder tout ce qu’il a créé.

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Image via Disney

Sur le trajet en train de retour à New York, c’est là que, probablement une légende apocryphe l’a dit, il a eu l’idée de Mickey Mouse. Mais Walt a proposé Mickey Mouse peu de temps après l’effondrement de l’accord d’Oswald, même s’il était sous l’obligation contractuelle de terminer le short Oswald. Et Universal continuera à produire des shorts Oswald jusqu’à la fin des années 1930, avec près de 200 shorts à son actif. Au moment où Universal en aurait fini avec lui, il serait impossible de le distinguer du personnage que Walt et Ub avaient créé – il était en couleur (sa combinaison était rouge) et il avait l’air étrangement réaliste, à la manière d’un vendeur de céréales sucrées.

Mais ce n’était pas la fin de la saga de Disney et Oswald le lapin chanceux.

Selon Oswald le lapin chanceux: la recherche des dessins animés perdus de Disney par le grand Dave Bossert, quand Bob Iger devenu COO et président de Disney en 2000, il a suivi un cours intensif sur l’histoire de Disney. Et l’une des choses qu’il a apprises était Oswald le lapin chanceux. «J’ai lu sur Walt et les origines de l’entreprise et j’ai appris les détails d’Oswald et de Mintz», a déclaré Iger à Bossert pour le livre. «Je connaissais parfaitement l’histoire.» En 2005, Iger a été nommé PDG de la Walt Disney Company. Selon Bossert, «il avait une liste de choses qu’il voulait accomplir et l’une d’entre elles était de ramener Oswald dans l’entreprise.»

En 2005, les étoiles s’alignaient étrangement. C’est à ce moment-là que les droits de diffusion du réseau sur les matchs de la NFL devaient expirer et que NBC a surenchéri sur ABC pour diffuser Sunday Night Football. (Monday Night Football restait sur l’ESPN appartenant à Disney.) Alors que certains commentateurs sont partis pour NBC, d’autres sont restés à ABC. Sous contrat avec ABC était Al Michaels, un animateur sportif précieux et réputé. Quand Iger a découvert que Michaels voulait sortir, il a eu une idée: demander Oswald.

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Image via Disney

«Certains chez NBC / Universal ne savaient même pas qu’ils possédaient le personnage qu’il avait dormi si longtemps», écrit Bossert dans le livre. En fin de compte, Disney a pu obtenir les droits des 26 courts métrages Oswald originaux sur lesquels Walt Disney et Ub Iwerks avaient travaillé, ainsi qu’un étrange méli-mélo qui comprenait «les droits aux matchs de la Ryder Cup (avec le paiement d’une redevance), les Jeux olympiques faits saillants et faits saillants élargis du football de Notre-Dame, du Kentucky Derby et du Preakness jusqu’en 2011 »(selon ESPN). Euh cool. Michaels a noté avec ironie à l’époque: «Je vais être une réponse triviale un jour.» L’accord est intervenu une semaine après qu’Iger ait accepté de payer 7,4 milliards de dollars pour Pixar Animation Studio, il s’est donc probablement perdu dans le bruit de cette acquisition beaucoup plus médiatisée. Mais en combinant les deux accords conclus moins d’un an après le début de son mandat, Iger allait diriger Disney comme un gestionnaire de portefeuille. Dans les années qui ont suivi, Iger consoliderait cette réputation en concluant des accords encore plus lucratifs pour Marvel, Lucasfilm et Fox.

Mais ce n’est pas parce que Disney détenait désormais les droits sur les dessins animés d’Oswald le lapin chanceux qu’ils les avaient tous. Et en 2011, Dave Bossert a reçu un appel.

«J’étais assis dans mon bureau et j’ai lu un article sur un film perdu d’Oswald intitulé« Hungry Hobos »qui avait fait surface et était vendu lors d’une vente aux enchères de souvenirs à .. Au moment où j’ai fini de lire cet article, mon e-mail a sonné et c’était un cadre avec une question sur Oswald », m’a dit Bossert. «Et j’ai répondu à la question et j’ai dit:« À la manière dont ce dessin animé perdu d’Oswald est apparu, je pense que nous devrions l’acheter. Et il a dit: « Oh, d’accord. » »Le dirigeant a obtenu de l’argent à Bossert et Bossert a offert (et a remporté) le short perdu aux enchères. Mais au lieu d’être la fin de quelque chose, cela a fini par être le début. «Après cela, je me suis dit, s’il y en a un qui a fait surface, il doit y avoir d’autres dessins animés manquants», a déclaré Bossert. Il m’a ensuite expliqué que dans les années 20 et 30, Disney louait des films 16 mm («C’était comme le divertissement à domicile de l’époque») et pas seulement en Amérique, mais partout dans le monde. «Ainsi, tous les Oswalds avaient des versions française et espagnole, italienne et allemande», a-t-il déclaré.

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Bossert savait que l’accord conclu par Disney avec Universal était, pour le moins, incomplet. «Lorsque Disney a obtenu les droits sur Walt’s Oswalds d’Universal dans le tristement célèbre commerce, il n’y avait que 13 tirages qu’Universal avait, 13 titres. Et essentiellement, il y avait 13 disparus », a-t-il dit. Bossert s’est donc lancé dans une quête obsessionnelle pour retrouver les titres manquants et compléter la collection. Lorsque Bossert a quitté Disney, il avait réussi à trouver «six ans et demi». Où était «la moitié?» Eh bien, comme il l’a expliqué, certains courts métrages seraient édités sur les marchés étrangers; Parfois, ils étaient coupés pour le contenu, mais le plus souvent, ils étaient assemblés en plusieurs courts métrages plus petits, transformant un film de 6 minutes en quelques films de 2 minutes. «En 2018, une partie de 2 minutes de ‘Neck in Neck’ a fait surface au Japon et le gars qui l’avait eu était dans ses 80 ans et l’a acheté au début des années 1950 et il a été acheté sous le titre ‘Speedy Mickey’», a déclaré Bossert. «Vous pensiez avoir un dessin animé de Mickey, mais c’était 2 minutes de« Neck in Neck »d’Oswald.» Pourtant, il a pris les deux minutes. Cette expédition d’animation archéologique est finalement devenue le livre Oswald the Lucky Rabbit: The Search for the Lost Disney Cartoons, qui est très essentiel.

Il y a encore six shorts Oswald qui manquent toujours – et peut-être un septième. «Il y a un 27e dessin animé appelé ‘High Up’ qui porte le nom de Walt Disney en tant que réalisateur. Ils ont peut-être travaillé sur des idées pour le deuxième 26 parce qu’il pensait qu’il allait les comprendre. Ce matériel a peut-être été transféré au Oswald Cartoon Studio et ils l’ont complété ou achevé son idée », a déclaré Bossert. «Nous n’en savons pas assez à ce sujet. Donc tout le monde dit qu’il y en a 26 mais il y a ce 27e sur lequel nous devons en savoir plus. Et juste parce que Bossert n’est plus dans l’entreprise, la chasse est toujours bien vivante en lui. Sur son site Web, Bossert a une page Patreon pour l’aider à financer son enquête. Et il a bon espoir que les autres versements perdus seront retrouvés. «Je suis convaincu que certains d’entre eux sont toujours là-bas», a-t-il déclaré.

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Et vous penseriez, avec toutes les querelles qu’il a fallu pour finalement reloger Oswald, Disney mettrait un peu plus de punch derrière le personnage. Mais en grande partie, ils n’ont pas réussi à capitaliser. Oswald est apparu comme une sorte de méchant Mickey doppelgänger dans une série de jeux vidéo intitulée Mickey épique, certains des courts métrages ont été rassemblés dans une collection de DVD en édition limitée (et maintenant épuisée depuis longtemps) en 2007 et Oswald a un caméo dans le court métrage nominé aux Oscars 2013 «Get a Horse» et plusieurs des nouveaux Mickey la souris short par Paul Rudish (bien que certaines de ces dernières apparences soient presque subliminales, elles sont si discrètes). Oswald est également présent dans Disney California Adventure à Anaheim, bien que Disney l’ait étrangement réglementé comme un personnage de rencontre à côté d’une station-service et d’essence qui porte son nom. Vous savez, le lapin mécanicien automobile préféré de tout le monde, Oswald. Si vous recherchez «Oswald le lapin chanceux» sur Disney +, vous reviendrez malheureusement les mains vides.

Espérons qu’à un moment donné, Disney soutiendra Oswald d’une manière beaucoup plus grande. Bossert a qualifié Oswald de «représentant d’une pierre angulaire majeure de la fondation de l’entreprise» lorsqu’il me parlait et c’est vrai – c’était un personnage qui était profondément important pour Walt, lui a été enlevé, conduit par inadvertance à la création de Mickey Mouse (et à l’approche généralement en boucle étroite de Walt pour les affaires et les finances) et est revenu dans l’entreprise d’une manière spectaculairement étrange et singulière. Le retour d’Oswald devrait être célébré et son statut d’icône de Disney maintenu avec tout l’amour et le soin dont Mickey Mouse a droit. Oswald le lapin porte-bonheur a la chance d’être de retour dans le royaume magique.

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