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Tiré du magazine: Le rêve non diminué des Blitzboks

Les Blitzboks vont réaligner leurs objectifs pour la nouvelle saison et les Jeux olympiques, écrit CRAIG LEWIS dans le dernier magazine SA Rugby.

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Lorsque le magazine SA Rugby a rencontré l’entraîneur des Blitzboks Neil Powell début juillet, il était impossible de ne pas se demander «et si?

Bien sûr, c’est un sentiment qui ne convient pas à ces temps incertains, mais c’était censé être le mois où le Springbok Sevens s’est envolé pour les Jeux olympiques d’été de 2020 à Tokyo, la compétition masculine à sept devant se dérouler sur trois jours fin juillet. .

Les Jeux ont été repoussés d’un an, laissant certains des plans les mieux élaborés à revoir en profondeur. Et pourtant, le changement est la seule certitude dans un monde secoué par la pandémie. Dans un contexte sportif, les compétitions ont été largement restructurées et repensées et ce n’est pas différent sur la scène du sept.

La saison 2019-2020 a finalement été annulée après six tournois, la Nouvelle-Zélande étant sacrée championne parce qu’elle était en tête du classement. Le bouton de réinitialisation a été enfoncé lors des préparatifs olympiques.

À la tête des Blitzboks, Powell a traversé de nombreux essais et tribulations dans l’environnement à haute pression du rugby à sept mais, de par sa nature même, il n’est pas un entraîneur enclin à perdre du temps à regarder en arrière ou à se demander «  et si ».

«D’un point de vue personnel, il y a toujours eu des aspects positifs», dit-il avec un sourire lorsqu’on lui a demandé comment il s’était débrouillé en lock-out. Après tout, Powell était auparavant beaucoup plus habitué à se rendre régulièrement sur différents sites de la liste des World Rugby Sevens Series, échangeant une chambre d’hôtel contre une autre.

«Je ne mentirai pas, j’ai apprécié le temps passé à la maison et avec ma famille. Ce n’est pas quelque chose que vous vivez souvent lorsque vous êtes en saison, que vous passez quelques semaines à la maison, avant de repartir pour un autre tournoi.

Du point de vue du rugby, cependant, Powell admet que la saison 2019-2020 a beaucoup planifié, le tout dans le but ultime de remporter l’or olympique.

Ces plans ont maintenant subi un remaniement, mais l’objectif final reste le même.

«En général, tout ce que vous faites pendant une année olympique est conçu pour cet événement», dit Powell. «  Nous avions prévu d’exposer certains joueurs de la série 2019-20 pour leur donner une chance de lever la main et de voir à quel point ils avaient faim d’ajouter de la valeur. Nous savions que l’équipe serait changée assez souvent pour tester différentes combinaisons, et nous voulions utiliser les six premiers tournois pour ce faire.

«  Et puis nous espérions utiliser les quatre derniers tournois, en particulier Hong Kong et Singapour – où les conditions et le climat sont très similaires à ceux du Japon – comme répétition générale pour les Jeux olympiques. Nous avons même pensé à vraiment cibler Hong Kong – où nous n’avons jamais gagné auparavant – pour le considérer comme un scénario incontournable pour simuler la pression que nous allions subir aux Jeux olympiques.

Comme le dit le vieil adage, si vous échouez à vous préparer, préparez-vous à échouer, et Powell et son équipe de direction ne sont rien sinon méticuleux en ce qui concerne la préparation.

« Nous pensions que nous avions un excellent plan pour les Jeux olympiques, avec une solide équipe de joueurs talentueux qui avaient acquis une certaine expérience », déclare Powell. Et puis, nous avons eu des gars de quinze ans comme Seabelo Senatla, Ruhan Nel, Dylan Sage et Rosko Specman qui ont également ajouté de la valeur.

«  Nous avons travaillé énormément dans les coulisses pour que ce plan soit aussi proche que possible de la perfection. Le manager de l’équipe Ashley Evert et moi étions allés au Japon l’année dernière pour regarder les conditions et voir à quoi ressemblait le climat et où nous pourrions rester. Nous sommes même allés à Kagoshima où les Boks avaient passé du temps au camp et cherchaient à y aller pour notre préparation aux Jeux Olympiques.

«  Nous avions très bien planifié les Jeux Olympiques 2020 et avions discuté avec une quinzaine de joueurs il y a longtemps pour savoir s’ils souhaitaient participer, et nous les avions réservés pour revenir aux sept mis en place pour les Jeux. Il y a toujours beaucoup de négociation qui consiste à rendre les joueurs disponibles et à trouver un compromis sur la façon dont les joueurs sont conditionnés lorsqu’ils sont loin du système à sept.

«  Une autre partie de notre plan était de reposer les joueurs de certains tournois pour ne pas arriver en juillet et que les gars se battent contre la fatigue, alors qu’il s’agissait également d’exposer quelques nouveaux joueurs pour commencer à construire pour les Jeux olympiques et au-delà.

«Ensuite, même un gars comme Cheslin Kolbe. Je lui avais dit à son mariage trois ans avant les Jeux olympiques que nous serions ravis de l’impliquer  », ajoute Powell, «  mais maintenant cela pourrait être différent, la tournée des Lions britanniques et irlandais se déroulant en même temps que le Jeux olympiques. C’était un plan détaillé et, de toute évidence, c’était vraiment décevant de ce point de vue lorsque les Jeux olympiques ont été reportés.

Cependant, Powell adopte également une approche philosophique. Il sait que tout ne s’est pas déroulé exactement comme prévu au cours de la première moitié de la saison 2019-20, et qu’il y a une opportunité de rafraîchir et d’affiner certains aspects.

«Comme je l’ai dit aux joueurs, la vie n’est pas toujours un conte de fées et ne se déroule pas toujours comme vous l’imaginez… ce qu’elle a fait nous donne une seconde chance d’essayer de perfectionner cette préparation olympique. Évidemment, nous avons commis des erreurs lors des six premiers tournois de la saison, mais c’est quelque chose que nous pouvons maintenant chercher à corriger.

Les joueurs et le personnel de la SA Rugby ayant attendu patiemment un retour à l’entraînement pendant une période prolongée de verrouillage, les Blitzboks ont ciblé le mois d’août comme un mois où ils recommenceraient sérieusement les préparatifs.

Après une période aussi longue sans accès à l’équipement de gym habituel, Powell dit que l’entraînement en force sera probablement aussi brutal que le conditionnement lorsqu’il s’agit de remettre les joueurs littéralement en forme.

«Je ne pense pas que ce sera difficile de les amener à se recentrer», dit Powell avec un petit rire ironique. ‘J’ai vu Shakes [Siviwe Soyizwapi] récemment, et il a dit que tout le monde était tellement désireux de revenir sur le terrain, alors que j’ai plaisanté en disant que j’étais assez content de mon congé sabbatique. Mais sur une note sérieuse, ce ne sera vraiment pas un problème de les motiver avec les Jeux olympiques sur lesquels se recentrer.

La saison 2020-21 se profile à l’horizon pour peaufiner une nouvelle équipe qui ne pourra plus faire appel aux services du vétéran à la retraite Cecil Afrika, tandis qu’un autre pilier de Werner Kok s’engage pour les Sharks. L’affrontement entre les dates olympiques et la tournée des Lions britanniques et irlandais attirera probablement également l’attention de Kolbe et Kwagga Smith.

Pourtant, comme toujours, Powell a les yeux fixés sur la situation dans son ensemble et reste optimiste quant au talent prolifique d’un jeune groupe de joueurs qui débordera de désir de rattraper le temps perdu.

«De nouveaux gars doivent venir maintenant. Il y a des joueurs qui ont montré un réel potentiel et je suis tellement excité d’en voir plus, cependant. Kurt-Lee Arendse a donné un aperçu de ce dont il est capable et je pense qu’il va être brillant pour nous. Il prend lentement confiance et apprend à connaître ses rôles et responsabilités.

Angelo Davids a également montré ses capacités, mais a besoin de plus d’opportunités pour faire ses preuves. Ensuite, il y a Stedman Gans, Impi Visser et JC Pretorius qui peuvent continuer à progresser, et pas mal de jeunes arrivent. Ronald Brown est un autre gars passionnant qui attend une chance, tandis que Tiaan Pretorius, qui était à l’école l’année dernière à Paul Roos et un cousin de Kwagga, est quelqu’un à regarder après les Jeux olympiques.

« Je suis donc excité, ça va être une grande année, avec la carotte olympique qui pendra à la fin de la saison prochaine. »

* Cet article a été publié pour la première fois dans le dernier magazine SA Rugby, maintenant en vente!

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