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Les correspondants australiens Bill Birtles et Mike Smith se sont retirés de Chine après une impasse diplomatique de cinq jours sur une affaire de sécurité nationale

Le correspondant chinois d’ABC a déclaré qu’il se sentait comme un « pion dans une bagarre diplomatique » après avoir été empêché, avec un autre journaliste australien, de quitter le pays à moins qu’ils n’acceptent d’être interrogés par la police sur une affaire de sécurité nationale dans laquelle ils n’étaient pas impliqués.

Points clés:

Le DFAT a lancé des avertissements aux deux journalistes la semaine dernière, leur disant qu’ils devraient quitter la Chine Sept policiers chinois sont arrivés à la porte de Birtles au milieu de la nuit, exigeant qu’il se soumette à des interrogatoires Des diplomates australiens ont négocié avec des responsables chinois pour que les interdictions de voyager soient levées.

Bill Birtles, le correspondant d’ABC basé à Pékin, et Mike Smith, le correspondant de l’AFR basé à Shanghai, ont embarqué hier soir pour Sydney après que les deux hommes aient été interrogés séparément par le ministère chinois de la Sécurité d’État.

Birtles avait passé quatre jours à s’abriter à l’ambassade d’Australie à Pékin, tandis que Smith se réfugia dans le consulat australien de Shanghai alors que des diplomates négociaient avec des responsables chinois pour leur permettre de quitter le pays en toute sécurité.

La saga a commencé au début de la semaine dernière, lorsque des diplomates australiens à Pékin ont averti Birtles qu’il devrait quitter la Chine, des responsables du ministère des Affaires étrangères et du Commerce donnant le même conseil au directeur général d’ABC David Anderson à Sydney.

Des conseils ultérieurs ont incité l’ABC à organiser des vols de retour vers l’Australie pour Birtles. Il devait partir jeudi matin dernier.

Mais le comportement menaçant des autorités chinoises a culminé avant qu’il ne puisse partir, lorsque sept policiers sont arrivés à l’appartement de Birtles mercredi dernier à minuit alors qu’il tenait un verre d’adieu avec des amis et des collègues.

Ils lui ont dit qu’il lui était interdit de quitter le pays et qu’il serait contacté le lendemain pour organiser un moment pour être interrogé sur une « affaire de sécurité nationale ».

Birtles a décrit la visite de fin de soirée comme « extraordinaire et sans précédent ».

«D’une part, c’est assez urgent pour qu’ils se balancent jusqu’à ma porte d’entrée à minuit, avec un total de sept personnes pour me dire que je suis impliqué dans une affaire de sécurité de l’État, d’autre part ils disent: ‘Hé, nous vous appellerons demain après-midi pour organiser une discussion », a déclaré Birtles.

« Cela posait plus de questions que de réponses. »

Smith et Birtles, les bras autour des épaules, alors qu'ils se tiennent au milieu du terminal de l'aéroport de ShanghaiSmith et Birtles, les bras autour des épaules, alors qu'ils se tiennent au milieu du terminal de l'aéroport de ShanghaiMichael Smith (à gauche) de l’Australian Financial Review et Bill Birtles de l’ABC se sont envolés de Shanghai lundi soir. (Fourni)

Birtles a appelé l’ambassade d’Australie et s’est arrangé pour être récupéré de son appartement. Il est resté dans l’enceinte diplomatique de Pékin pendant les jours suivants, où il a été contacté par des responsables chinois exigeant une interview.

Il a d’abord refusé de leur parler, invoquant des craintes pour sa sécurité personnelle.

Birtles a été interrogé par les autorités chinoises dimanche après qu’un accord a été conclu entre les autorités australiennes et chinoises selon lequel son interdiction de voyager serait levée s’il leur parlait.

« J’avais l’impression que j’étais soudainement, involontairement devenu un pion dans une sorte de lutte diplomatique », a-t-il déclaré.

«  C’était très, très politique  »

Au cours de la réunion, aucune question n’a été posée sur ses reportages ou sa conduite en Chine.

Au lieu de cela, Birtles a déclaré avoir été interviewé au sujet du présentateur de télévision australien Cheng Lei, qui avait été arrêté le mois dernier.

« Je connais Cheng Lei, mais pas particulièrement bien et Mike Smith à Shanghai ne l’avait rencontrée qu’une seule fois dans sa vie », a-t-il déclaré.

«Nous ne semblions pas être les deux personnes les plus logiques à qui vous parler, si vous vouliez vraiment parler de sa situation.

« C’était très, très politique. Cela ressemblait plus à une bagarre diplomatique dans une relation plus large entre l’Australie et la Chine que tout ce qui est spécifique à cette affaire.

« Je pense que l’épisode était plus un harcèlement des journalistes australiens restants, plutôt qu’un véritable effort pour essayer d’obtenir quelque chose d’utile pour cette affaire. »

Bill Birtles à l'extérieur de l'aéroport de Sydney.Bill Birtles à l'extérieur de l'aéroport de Sydney.Bill Birtles, correspondant d’ABC Chine, est arrivé à Sydney (ABC News: Taryn Southcombe)

Birtles a été informé par les responsables de l’ambassade après l’entretien que son interdiction de voyager avait été annulée. Il a été rejoint par le personnel consulaire sur un vol de Pékin à Shanghai tôt lundi, où il a attendu son vol pour Sydney.

Le correspondant de l’AFR, Smith, a été interrogé lundi soir, après s’être réfugié au consulat d’Australie à Shanghai. L’AFR a pris des dispositions similaires pour le faire sortir du pays.

Après avoir atterri à Sydney, Birtles a déclaré que l’expérience avait été un « tourbillon ».

« C’est très décevant de devoir partir dans ces circonstances, et c’est un soulagement d’être de retour dans un pays avec un véritable état de droit », a-t-il déclaré.

«C’était un tourbillon, et ce n’est pas une expérience particulièrement bonne.

« C’est juste bon d’être à la maison. »

Le drame est survenu quelques jours seulement après que le gouvernement chinois a confirmé publiquement l’arrestation d’un journaliste australien travaillant pour les médias d’État chinois, Cheng Lei.

Espace pour jouer ou mettre en pause, M pour couper le son, flèches gauche et droite pour rechercher, flèches haut et bas pour le volume.Mike Smith dit qu’il s’est senti «un peu» menacé avant de quitter la Chine.

Relations tendues entre la Chine et l’Australie

L’impasse sans précédent marque une nouvelle détérioration des relations Australie-Chine, déjà secouées par les tensions sur le commerce, l’espionnage, Hong Kong et la pandémie de coronavirus.

En juillet, le gouvernement australien a modifié ses conseils aux voyageurs pour la Chine, mettant en garde les citoyens australiens face à une « détention arbitraire » sur le continent.

M. Anderson a été en contact avec le DFAT et le bureau de la ministre des Affaires étrangères Marise Payne depuis que l’avertissement initial a été émis la semaine dernière.

Le directeur d’ABC News, Gaven Morris, a déclaré que Birtles était ramené à la maison suite aux conseils du gouvernement australien.

Birtles tenant un microphone regardant et parlant à la caméra avec une foule de manifestants derrière lui.Birtles tenant un microphone regardant et parlant à la caméra avec une foule de manifestants derrière lui.Bill Birtles est le correspondant d’ABC en Chine depuis 2015. (ABC News)

« Comprendre la Chine, la relation entre nos deux pays est probablement la plus grande histoire de notre temps et avoir notre personnel sur le terrain travaillant avec notre équipe locale est absolument essentiel pour ABC », a-t-il déclaré.

Il a également exprimé sa préoccupation pour le personnel d’ABC travaillant toujours en Chine dans d’autres rôles.

« Nous n’avons aucune information selon laquelle ils sont en quelque sorte menacés ou quoi que ce soit du genre. Mais nous leur parlons constamment pour nous assurer qu’ils sont bien soutenus », a-t-il déclaré.

Espace pour jouer ou mettre en pause, M pour couper le son, flèches gauche et droite pour rechercher, flèches haut et bas pour le volume.Le directeur d’ABC News, Gaven Morris, a déclaré que l’organisation chercherait à retourner en Chine.

Le rédacteur en chef d’AFR Michael Stutchbury et le rédacteur en chef Paul Bailey ont publié une déclaration saluant le retour en toute sécurité du duo.

« Nous sommes heureux que Mike Smith, notre correspondant basé à Shanghai depuis deux ans et demi, et Bill Birtles de l’ABC, aient fait un bon retour en Australie ce matin », ont-ils déclaré.

«Cet incident visant deux journalistes, qui s’acquittaient de leurs tâches habituelles de reportage, est à la fois regrettable et inquiétant et n’est pas dans l’intérêt d’une relation de coopération entre l’Australie et la Chine.

« Merci au ministère des Affaires étrangères et du Commerce et aux fonctionnaires consulaires qui ont aidé à leur retour en toute sécurité. »

«  Série d’événements décevants  », déclare le ministre des Affaires étrangères

S’adressant à la station de radio 2GB, le sénateur Payne a décrit la situation comme une « série d’événements décevants ».

« Je suis également très déçue que nous ne l’ayons bien sûr pas fait, les grandes organisations médiatiques sont actuellement … perturbées dans leur capacité à faire des reportages depuis la Chine », a-t-elle déclaré.

«Comme beaucoup d’entre nous qui ont voyagé en Chine ces dernières années peuvent en témoigner, les journalistes australiens en Chine ne laissent rien à leurs représentants politiques.

« Ils nous posent toujours aussi les questions difficiles et cela fait partie de leur travail. »

Il est 2h30 du matin. Mon fil Twitter s’allume. Wuhan entre en lock-out

Bill Birtles dans un masque.Bill Birtles dans un masque.

Alors que la nouvelle de l’épidémie de coronavirus est apparue, le correspondant chinois Bill Birtles et le caméraman Brant Cumming se sont précipités pour se rendre dans la ville où elle a commencé.

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Elle a déclaré que les diplomates australiens continueraient à travailler avec la Chine « guidés par notre intérêt national » et traiteraient les problèmes individuels au fur et à mesure qu’ils se présenteraient.

Dans une déclaration antérieure, Le sénateur Payne a déclaré que les diplomates australiens s’étaient engagés avec les autorités chinoises alors que l’impasse se déroulait.

« Le gouvernement australien a fourni un soutien consulaire à deux journalistes australiens en Chine pour les aider à rentrer en Australie », a-t-elle déclaré dans un communiqué.

<< Notre ambassade à Pékin et notre consulat général à Shanghai ont collaboré avec les autorités gouvernementales chinoises pour assurer leur bien-être et leur retour en Australie.

« Le gouvernement australien continue de fournir un soutien consulaire aux citoyens australiens détenus en Chine, y compris Mme Cheng Lei. »

Le ministre des Affaires étrangères a également déclaré que les avertissements de voyage de l’Australie pour la Chine restaient inchangés.

Espace pour jouer ou mettre en pause, M pour couper le son, flèches gauche et droite pour rechercher, flèches haut et bas pour le volume.La ministre des Affaires étrangères dit qu’elle respecte «l’environnement juridique» chinois.

La porte-parole de l’opposition aux affaires étrangères, Penny Wong, a déclaré que la nouvelle était « très inquiétante ».

« Je voudrais juste souligner qu’il est regrettable que les organes de presse, y compris ABC, aient dû prendre cette décision », a-t-elle déclaré à ABC Radio Adelaide.

« Les rapports sont profondément préoccupants, en particulier certaines des suggestions sur ce qui s’est passé avant le départ de M. Birtles et le départ de M. Smith. »

L’ancien ministre des Affaires étrangères et premier ministre de la Nouvelle-Galles du Sud, Bob Carr, a déclaré que l’affaire devrait forcer le gouvernement à reconsidérer s’il souhaitait une relation bilatérale avec la Chine.

« Je pense que c’est tragique. Je pense que l’utilisation des journalistes comme pion dans un différend bilatéral est une mesure réelle de la gravité de la relation », a-t-il déclaré.

« Nous devrions prendre un peu de temps pour examiner où nous en sommes dans cette relation avec la Chine et déterminer si nous le voulons vraiment ou si nous voulons subir les dommages que nous subissons. »

Move ne laisse aucun média australien en Chine

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L’évacuation signifie que pour la première fois depuis le milieu des années 1970, il n’y a pas de journalistes des médias australiens accrédités en Chine, le correspondant de The Australian Will Glasgow étant également à l’extérieur du pays.

La Chine n’a pas délivré de nouveaux visas aux journalistes de ABC et de Nine Newspapers.

La décision contre Birtles et Smith fait suite à une répression plus large des journalistes occidentaux en Chine.

En mars, Pékin a expulsé 14 journalistes américains travaillant pour le New York Times, le Wall Street Journal et le Washington Post en représailles à la décision de l’administration Trump de restreindre le personnel des médias d’État chinois aux États-Unis.

Le bureau de Beijing de l’ABC a ouvert ses portes en 1973, peu de temps après que l’Australie a normalisé ses relations avec la Chine sous la direction du Premier ministre Gough Whitlam.

Les correspondants d’ABC ont été témoins de diverses histoires internationales majeures du bureau, notamment le massacre de la place Tiananmen, les Jeux olympiques de 2008, les manifestations pro-démocratie à Hong Kong et l’épidémie de coronavirus.

Les affrontements avec les autorités chinoises ont été réguliers et fréquents, un certain nombre de correspondants étant interrogés par les autorités tout en poursuivant leurs histoires.

Espace pour lire ou mettre en pause, M pour couper le son, flèches gauche et droite pour rechercher, flèches haut et bas pour le volume. Durée de la montre: 15 minutes 55 secondes 15 m Le correspondant d’ABC en Chine, Bill Birtles, parle de son calvaire.

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