Accueil Economie - Business Devrions-nous dévaluer la livre? – Institut des affaires économiques

Devrions-nous dévaluer la livre? – Institut des affaires économiques

Les répercussions de la pandémie sur l’économie britannique et les finances publiques ainsi que la faiblesse persistante de l’investissement et de la productivité ont souligné l’importance de trouver des politiques qui favorisent la croissance. L’ingénierie d’une baisse substantielle du taux de change pourrait-elle faire partie de la solution?

OUI – dit John Mills

Pourquoi l’économie britannique a-t-elle besoin d’un taux de change inférieur d’environ 20% à ce qu’il est actuellement? C’est parce que cela augmenterait le taux de croissance sous-jacent de l’économie d’environ 2% par an. Cela nous améliorerait d’environ 20% d’ici 2030 par rapport à ce que nous serions autrement. Voici pourquoi.

La croissance économique dépend très largement de l’investissement physique, bien que les gros rendements proviennent d’un assez petit nombre de catégories de dépenses, de regroupements autour de la mécanisation, de la technologie et de l’utilisation de l’énergie. Pensez à une moissonneuse-batteuse remplaçant une faux, à un camion de 44 tonnes au lieu d’une brouette ou à une nouvelle machine qui produit deux fois la production à partir des mêmes intrants que celle qu’elle remplace. Ces types d’investissements sont essentiels pour accroître la productivité, contrairement à la plupart des autres – dans les routes, les chemins de fer, les écoles, les hôpitaux, les bâtiments publics et les logements dans le secteur public, et les immeubles de bureaux, les centres commerciaux, les nouveaux restaurants et les systèmes informatiques dans le secteur privé – qui ne contribuent pas beaucoup à la croissance économique.

Le problème du Royaume-Uni n’est pas seulement que notre niveau global d’investissement en pourcentage du PIB – à 17% – est bien inférieur à la moyenne mondiale de 25%; c’est aussi que le montant que nous dépensons pour les catégories de très haute puissance est encore plus pitoyablement bas – bien en dessous de 3% – et maintenant inférieur aux charges d’amortissement des actifs existants. C’est pourquoi la croissance de la productivité au Royaume-Uni est presque inexistante, pourquoi les salaires stagnent et pourquoi notre taux de croissance est si bas.

Pourquoi les investissements britanniques sont-ils si pauvres? Dans le secteur public, c’est à cause du manque de fonds, mais dans le secteur privé, où se trouve la clé de la croissance économique, c’est parce qu’elle n’est pas rentable. Dans le secteur manufacturier, environ 30% des coûts totaux concernent généralement les machines, les matières premières et les composants, pour lesquels les prix mondiaux restent les mêmes en termes de prix mondiaux quel que soit le taux de change. Les 70% restants sont engagés en livres sterling – sur les salaires, traitements et frais généraux de toutes sortes, y compris les intérêts et les impôts. Le taux auquel tous ces coûts en livres sterling sont imputés au reste du monde dépend presque entièrement du taux de change. Notre perte de part du commerce mondial montre clairement que la livre a longtemps été beaucoup trop forte pour l’industrie manufacturière britannique. En 1950, 25% de toutes les exportations de produits manufacturés provenaient du Royaume-Uni. Aujourd’hui, moins de 2% le font.

Le foyer naturel de la plupart des projets d’investissement de grande puissance se trouve dans le secteur de l’industrie légère privée, commercialisé au niveau international, où la rentabilité est cruciale. Le problème est que notre devise surévaluée ne permet pas d’investir dans de nouvelles installations de production manufacturière au Royaume-Uni plutôt qu’ailleurs. La clé pour augmenter le taux de croissance, par conséquent, est d’utiliser un taux de change compétitif pour augmenter le montant que nous dépensons en investissements de grande puissance, idéalement d’environ 4% du PIB. Ce type d’investissement est facilement capable de produire des rendements pour l’économie dans son ensemble – y compris des salaires et traitements plus élevés, des produits meilleurs et moins chers, une plus grande rentabilité et une assiette fiscale plus solide – d’au moins 50% par an. 4% x 50% équivaut à l’augmentation de 2% de notre taux de croissance que notre monnaie beaucoup plus compétitive serait capable d’atteindre.

Est-ce possible? Oui, cela implique que nous ne faisons pas plus que de nombreux autres pays qui réussissent tout le temps, pour maintenir leurs taux de change compétitifs. Cela arrivera-t-il? Le temps nous le dira, mais sinon, attendez-vous à ce que le niveau de vie au Royaume-Uni ne soit pas plus élevé en 2030 qu’en 2019 ou même en 2007. Si nous continuons avec nos politiques de taux de change actuelles, notre économie pourrait bien stagner pendant toute une génération.

NON – dit Julian Jessop

L’idée qu’une dévaluation substantielle de la livre pourrait contribuer à stimuler la productivité et l’investissement au Royaume-Uni, en particulier dans le secteur manufacturier, est une pensée attrayante dont John et moi avons déjà débattu. Mais je pense toujours qu’il est fondamentalement défectueux.

Pour commencer, je ne suis pas convaincu que John ait résolu le puzzle de la productivité. Il a certainement raison de dire que, dans le passé, les principaux gains de productivité provenaient du secteur manufacturier et d’autres industries «lourdes». Mais cela peut ne pas être vrai à l’avenir, étant donné la possibilité que les nouvelles technologies et pratiques de travail peuvent transformer la productivité dans le reste de l’économie.

Je soupçonne également que les performances du Royaume-Uni ont été compromises par l’augmentation des charges fiscales et réglementaires sur certains des secteurs auparavant les plus productifs – notamment l’énergie et les services financiers – et que les gains de l’économie numérique sont sous-enregistrés.

Plus important encore, même si le diagnostic est correct, la dévaluation n’est pas le remède. Le niveau du taux de change est finalement un prix comme les autres. Il devrait donc être déterminé par les forces normales de l’économie et du marché, plutôt que par le gouvernement.

Il n’est pas non plus évident que la livre soit actuellement surévaluée. Les indices pondérés par les échanges de la livre sterling par rapport aux autres devises sont proches des creux historiques, tant en termes nominaux qu’en termes réels. Si quoi que ce soit, la livre semble déjà bon marché.

De plus, la dévaluation pourrait être un jeu à somme nulle. En effet, il est difficile de voir comment une politique visant à rendre le Royaume-Uni plus compétitif ou un endroit plus attractif pour investir peut réussir sans empirer la situation de quelqu’un d’autre.

Il y a aussi des problèmes pratiques. Comment le Royaume-Uni réduirait-il le taux de change et, tout aussi important, le maintiendrait-il? La Banque d’Angleterre pourrait créer et vendre des quantités illimitées de livres sterling. Cependant, cela romprait les engagements pris par le Royaume-Uni – en tant que membre du G7 – de ne pas cibler les taux de change à des fins concurrentielles.

Le Royaume-Uni devrait donc se rabattre sur des politiques qui ont pour effet accessoire d’affaiblir la monnaie, sans la cibler explicitement. Mais même si le Royaume-Uni peut faire baisser le taux de change nominal, comment peut-il y rester? D’autres pays pourraient simplement réagir en dévaluant leur propre monnaie. Après tout, si l’on considère que le Royaume-Uni en profite, pourquoi d’autres pays ne suivraient-ils pas? Une série de dévaluations tit-for-tat laisserait tout le monde là où il a commencé.

Enfin, supposons que le Royaume-Uni puisse maintenir le taux de change nominal bas. Si la stimulation de la compétitivité est ensuite érodée par une inflation plus élevée, laissant le taux de change réel inchangé, il n’y aurait pas non plus de gain net.

Il y a eu des exemples où une dévaluation a eu des avantages réels durables, notamment la sortie de la livre sterling du MCE en 1992. Cependant, cela dépend essentiellement du fait que le taux de change a été considérablement surévalué au départ et qu’il y a beaucoup de capacité inutilisée dans l’économie de sorte que la réponse inflationniste est atténuée.

On pourrait soutenir que la récession de Covid a créé la capacité de réserve qui permettrait à l’économie de croître plus rapidement sans générer plus d’inflation – et même qu’une augmentation de l’inflation pourrait maintenant être un moyen bienvenu de réduire le fardeau réel d’une dette plus élevée. Mais cet argument s’appliquerait vraisemblablement à d’autres pays également. Je doute qu’ils acceptent gentiment le Royaume-Uni d’essayer de voler une marche en dévaluant la livre au milieu d’une pandémie mondiale.

John Mills est fondateur et président de JML, la société de distribution de biens de consommation, qui exporte dans plus de 70 pays à travers le monde. Il est également économiste et auteur, connu pour ses écrits sur le Brexit, le Parti travailliste et la politique de change. En 2020, il a fondé le John Mills Charitable Trust, qui promeut des politiques qui, selon lui, augmenteront le taux de croissance du Royaume-Uni et rééquilibreront l’économie britannique.

Julien Jessop est un économiste indépendant avec plus de trente ans d’expérience acquise dans le secteur public, la ville et le conseil, y compris des postes de direction chez HM Treasury, HSBC, Standard Chartered Bank et Capital Economics. Il a été économiste en chef et chef de l’unité Brexit à l’AIE jusqu’en décembre 2018 et continue de soutenir notre travail, en particulier la sensibilisation des écoles, sur une base pro bono.

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