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Watchdog met en garde contre la fraude aux congés et les contrats gouvernementaux au Royaume-Uni | Programme de congé d’emploi au Royaume-Uni

Le chef de la surveillance des dépenses de Whitehall a averti les ministres qu’il n’y aurait «aucune excuse» si des milliards de livres de fraude dans les programmes gouvernementaux se poursuivaient dans le cadre d’un deuxième verrouillage du coronavirus.

Gareth Davies, le contrôleur et vérificateur général du National Audit Office, a déclaré qu’il y avait déjà eu un abus «significatif» du programme de congé et du programme de prêt de rebond, qui prendrait des mois à identifier.

Dans une interview avec le Guardian, Davies a également révélé que les auditeurs avaient lancé des enquêtes sur les processus de passation de marchés à la suite de préoccupations concernant un manque de transparence et d’éventuels conflits d’intérêts lors de la distribution de contrats de coronavirus.

Le chancelier Rishi Sunak subit de plus en plus de pressions de la part de hauts députés conservateurs, de partis d’opposition et d’organisations commerciales pour prolonger le programme de maintien de l’emploi, qui doit prendre fin le mois prochain.

Depuis son lancement en avril, le programme a déboursé 35 milliards de livres et a été utilisé par 1,2 million d’employeurs, ce qui a permis de licencier 9,6 millions d’emplois.

Le programme de prêts de rebond a été lancé en mai pour distribuer des prêts bancaires rapides allant jusqu’à 50 000 £, le gouvernement promettant de couvrir 100% des pertes éventuelles.

Davies, dont le rôle de vérificateur en chef lui confère la responsabilité statutaire de contrôler toutes les dépenses publiques, a déclaré que l’abus du régime de congés avait été une profonde préoccupation pour les auditeurs.

«Vous avez mentionné le programme de congé comme un […] source de fraude et d’erreurs importantes. J’inclurais également le programme de prêts de rebond dans cette liste où il était clair que les ministres ont pris la décision de le lancer sachant que les responsables de son exécution ne pouvaient pas garantir le niveau normal de contrôle.

«Les banques ont suspendu leurs processus normaux de vérification des candidats au prêt, de vérification de leur capacité à les rembourser et, au début, il n’était même pas possible d’identifier les créances en double sur ce système. […] c’est probablement le plus risqué de l’ensemble », dit-il.

Davies a déclaré qu’il comprenait l’urgence avec laquelle les programmes avaient été introduits, mais a averti que le gouvernement devait introduire de nouveaux contrôles si des mesures similaires devaient être étendues ou introduites dans une deuxième vague du virus.

«Bien que vous puissiez comprendre pourquoi une partie de cela n’a pas été prévue, il n’y a aucune excuse pour que cela se produise une deuxième fois.

«Qui sait exactement ce qui pourrait être nécessaire à l’avenir, mais nous devons avoir de meilleurs plans d’urgence afin qu’ils puissent être déployés rapidement et le niveau de fraude correctement contrôlé», a-t-il déclaré.

Les deux systèmes auraient été ciblés par des fraudeurs qui ont demandé de l’argent en utilisant de fausses identités.

Le HMRC examine 27 000 demandes «à haut risque», et un certain nombre d’enquêtes criminelles sur des soupçons de fraude sont en cours, a déclaré le porte-parole du Premier ministre. Deux personnes ont été arrêtées à Walthamstow, au nord-ouest de Londres, la semaine dernière, soupçonnées d’une fraude de 70000 £.

Des agents de la police du Met et du Suffolk ont ​​saisi plus de 110000 £ en crypto-monnaie en août, qui proviendraient du programme de prêt de rebond. Une femme de 35 ans a été arrêtée à Ipswich, soupçonnée de fraude et de blanchiment d’argent.

Les détectives ont découvert que des comptes bancaires mulets – utilisés pour transférer de l’argent à des fins criminelles au nom d’autrui – auraient été utilisés pour recevoir le produit de demandes frauduleuses au système.

Faisant référence à une réclamation de responsables du HMRC qui ont déclaré que leur estimation de fraude et d’erreur sur le programme de congé pourrait s’élever à 3,5 milliards de livres sterling, Davies a déclaré que les auditeurs tentaient de découvrir le montant exact des activités frauduleuses.

« [It] va prendre beaucoup de temps avant que nous connaissions toute l’étendue de la fraude et des erreurs dans ces stratagèmes », a-t-il déclaré.

Une source de Whitehall a déclaré que l’ampleur des problèmes dans le programme de congés de Rishi Sunak pourrait ne pas devenir claire avant avril, date à laquelle les prêts devaient être remboursés.

Les fonctionnaires essayaient maintenant de récupérer de l’argent et de transmettre les cas potentiels de fraude à la police, a déclaré Davies.

«Si les contrôles ne pouvaient pas être effectués avant que l’argent ne soit débloqué, ils le sont maintenant. Les gens qui ont commis des fraudes sur ces stratagèmes peuvent s’attendre à ce qu’il y ait de bonnes chances qu’ils soient détectés et suivis et … le processus de la loi utilisé le cas échéant dans ces cas », a-t-il déclaré.

Davies a également déclaré que le NAO s’attendait à produire un rapport sur les processus de passation des marchés publics pendant la pandémie de coronavirus plus tard cette année. Le gouvernement a été critiqué pour avoir octroyé des contrats à des associés de hauts conservateurs, dont Dominic Cummings et Michael Gove, en vertu de réglementations d’urgence qui permettent de mettre en service d’urgence des services en réponse à la crise.

«Nous examinons le processus de passation des marchés, de nombreux commentaires du public et des inquiétudes quant à la transparence de certains contrats d’achat concernant les EPI et d’autres domaines. Nous faisons un travail détaillé », a-t-il déclaré.

Il n’était même pas possible d’identifier des réclamations en double à ce sujet [bounce-back] schéma… c’est probablement le plus risqué de l’ensemble

Les auditeurs pourraient également lancer une enquête sur le vaccin «moonshot» de Boris Johnson – le programme de masse ambitieux du Premier ministre visant à développer des tests rapides de 20 minutes dont les documents divulgués pourraient coûter 100 milliards de livres sterling à développer.

«Si 100 milliards de livres sterling doivent être dépensés, alors bien sûr [we would look into it], parce que c’est un montant énorme de dépenses publiques », a déclaré Davies, qui a repris son rôle au NAO en juin 2019.

Sunak a déclaré mardi aux députés qu’il continuerait à agir de manière «créative et efficace» pour protéger les emplois, suite aux appels en faveur d’une extension ciblée du programme de congés.

Le chancelier a été pressé par Mel Stride, le président conservateur du Treasury Select Committee, de développer un soutien supplémentaire après octobre.

Sunak a déclaré: «J’espère qu’il sera rassuré que tout au long de cette crise, je n’ai pas hésité à agir de manière créative et efficace pour soutenir l’emploi et l’emploi et que je continuerai de le faire.

En réponse aux commentaires de Davies, un porte-parole du HMRC a déclaré: «Le programme de rétention des emplois contre le coronavirus fait partie de l’effort national collectif pour protéger les emplois. Il s’agit de l’argent des contribuables et les réclamations frauduleuses limitent notre capacité à soutenir les gens et priver les services publics d’un financement essentiel.

Un porte-parole du gouvernement a déclaré que les responsables engageraient des poursuites pénales contre les cas de fraude les plus graves.

«Tout notre soutien est ciblé pour nous assurer que nous utilisons les fonds publics de manière responsable. En ce qui concerne le programme de prêt avec rebond, les banques prennent des précautions appropriées contre la fraude, notamment les chèques clients et le suivi des transactions », a-t-il déclaré.

• Gareth Davies s’est adressé au podcast Guardian’s Politics, qui sera publié à 16h30 aujourd’hui (mercredi 16 septembre)

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