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La résilience du château français transparaît alors que Covid-19 perturbe les Journées européennes du patrimoine

Le château d’Esquelbecq – situé dans le nord de la France, non loin de la frontière avec la Belgique – est resté ouvert ce week-end pour l’édition 2020 des Journées européennes du patrimoine, malgré une vague d’annulations d’événements à travers le pays en raison de Covid-19.

Chaque année, pendant un week-end de septembre, les portes des monuments et sites historiques de France sont ouvertes gratuitement au public dans le cadre des Journées européennes du patrimoine – une initiative conjointe du Conseil de l’Europe et de l’Union européenne pour faire connaître le bloc riche diversité culturelle.

À la déception de beaucoup, les célébrations de ce week-end ont été perturbées par la pandémie de Covid-19, avec des événements annulés à Marseille, Bordeaux, Nice, Lille, Dunkerque et Boulogne-sur-Mer.

Pourtant, Esquelbecq, ville de 2000 habitants située au cœur de l’arrière-pays de la Flandre française, a toujours été autorisée à accueillir des visiteurs dans son château local, une imposante forteresse médiévale classée monument historique par le gouvernement.

«Nous nous préparons ce week-end depuis des mois. Nous avons la chance d’avoir échappé aux annulations », a déclaré Johan Tamer-Morael, dont la famille est propriétaire du château depuis trois générations, à ..« Bien sûr, cela ne signifie pas que nous n’avons pas à appliquer strictement les autorités locales. «directives sanitaires: masques obligatoires, utilisation de gel hydroalcoolique et itinéraires modifiés.»

Un vestige de la Renaissance

Pour éviter la surpopulation, plusieurs salles du château ont été fermées au public et toutes les entrées et sorties sont clairement signalées. Mais l’attraction principale est de loin les jardins, comme le suggère le thème poétique du château pour l’événement de cette année: «Ce que nous semons».

En plus d’une exposition en plein air consacrée à l’avenir de l’agriculture, les visiteurs sont invités à flâner dans les jardins potagers en treillis du château, les rosiers, la serre, le pigeonnier, le parc, la rivière serpentine, le pont et les douves, qui ne comprennent tous qu’une partie de l’extraordinaire ensemble architectural qui s’ouvre sur la place principale de la ville.

«Les jardins d’Esquelbecq seraient les seuls jardins Renaissance qui subsistent, ce qui est pour la plupart vrai», a déclaré Aline Le Cœur, qui travaille comme paysagiste et historienne au château, à .. «Même s’il a subi de lourdes rénovations pendant aux XVIIIe et XIXe siècles, il est resté fidèle aux dessins publiés en 1641 par [cleric and historian] Antoine Sanderus dans son livre «Flandria Illustrata». Marcher à travers, c’est comme être projeté dans un tableau flamand. Il dégage un charme extraordinaire. « 

Restauration après la ruine

Le Cœur a commencé à travailler chez Esquelbecq il y a près de 15 ans. À l’époque, les jardins avaient été laissés en ruine, tout comme le château, qui avait été gravement endommagé par l’effondrement de sa tour en 1984. L’incident a détruit toute l’aile nord, qui servait de résidence aux propriétaires. Heureusement, ils avaient quitté la propriété la veille et personne n’a été blessé.

Mais l’effondrement a marqué le début d’une longue période de négligence et d’abandon qui a marqué les habitants de la ville, profondément attachés à «leur» château, comme l’illustre le photographe Stéphane Fedorowsky dans son livre interactif «Memories» («Mémoires») .

Amis et membres de l'Association du château d'Esquelbecq en 2018Amis et membres de l'Association du château d'Esquelbecq en 2018
Amis et membres de l’Association du château d’Esquelbecq en 2018 © DR

Plus de 20 ans se sont écoulés avant que la famille Tamer-Morael ne commence à reconstruire le domaine en 2006. Depuis qu’il a repris le projet de ses parents il y a trois ans, Johan Tamer-Morael, 41 ans, y consacre son emploi du temps à plein temps, supervisant le moindre détail: le remplacement des fenêtres, la plomberie, l’électricité, la construction de nouveaux murs et toits, ainsi que la restauration de la salle de réception principale.

Bien que le site soit loin d’être achevé, Tamer-Morael a de «grands projets» pour le château, selon Judicaël de la Soudière-Niault, le conservateur architectural en charge du projet. «Il n’a pas beaucoup d’argent, mais il sait s’entourer de bénévoles et communiquer sa passion pour mener à bien ce projet», a déclaré Soudière-Niault.

‘Vous devez rêver’

Tamer-Morael a pu le faire en grande partie grâce à l’Association du Château d’Esquelbecq, créée en 2017 pour rassembler des bénévoles engagés dans la restauration de la propriété.

Au fil des années, l’association a remporté de nombreux concours, dont le titre 2017 du magazine Le Figaro du plus beau projet de restauration, qui lui a permis de financer de nouveaux travaux sur le château.

Encouragés par leur succès jusqu’à présent, Tamer-Morael veut aller de l’avant: «« Ce que nous semons »est une déclaration d’amour pour cette propriété. Il a été aimé au fil des siècles et nous voulons continuer à le maintenir en vie, quel qu’en soit le prix.

La prochaine étape de la restauration du château sera le nettoyage des douves, qui coûtera plusieurs centaines de milliers d’euros. Pour financer le projet, l’Association du château d’Esquelbecq a lancé une collecte de fonds il y a un an. L’organisation espère également pouvoir à terme reconstruire la tour détruite en 1984.

«Nous avons les moyens techniques de [do it]», A déclaré Soudière-Niault. «Il y a un certain nombre d’autres projets qui sont prioritaires. Mais ce serait formidable de récupérer cet élément vertical, typique des châteaux médiévaux. C’est un rêve que j’espère que nous pourrons réaliser à moyen terme. »

Le mot «rêve» est également venu à l’esprit de Le Cœur en parlant du château d’Esquelbecq.

«Lorsque vous vous promenez dans les jardins, vous êtes submergé de beauté. Les fleurs, l’eau, les runes, le pignon à gradins… Tout cela fait rêver », dit-elle. «À l’ère des coronavirus, c’est plus important que jamais. Il faut rêver. »

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