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Covid-19 aide les conservateurs à redessiner la carte politique de l’Angleterre | Alex Niven | Opinion

C’est à la fois vrai et un peu évident de dire que le coronavirus ne connaît pas de frontières. Mais il est important de souligner qu’il n’est pas non plus très préoccupé par les clichés établis sur la géographie interne du Royaume-Uni. Il n’y a pas eu de «fracture nord-sud» nette dans la propagation de la pandémie dans toute l’Angleterre, par exemple. En fait, le récit de ces derniers mois a souligné que les notions traditionnelles sur la composition sociale et politique de l’Angleterre sont de plus en plus hors de propos et dépassées.

Notre paysage culturel change. Au lieu d’un discours du XXe siècle qui considérait l’Angleterre comme une terre de méga-régions – comme le nord et le sud – et voyait une grande faille culturelle entre les zones industrielles et non industrielles, le coronavirus se combine avec les développements politiques pour mettre en évidence un nouveau et très réalité différente. En termes simples, le grand fossé dans la vie anglaise est maintenant entre les villes et partout ailleurs.

Lors de l’élection générale de 2019, cela a été confirmé par le fait que les centres non métropolitains du parti travailliste – les sièges du «mur rouge» dans les petites villes et les zones rurales-industrielles de zones telles que le comté de Durham et les East Midlands – ont pour la plupart déserté un parti dont ils n’aimaient plus. Pendant ce temps, le vote du Labour a plutôt bien résisté dans les villes grandes et petites. Ses députés ont été confortablement renvoyés à Liverpool, Cambridge, Bristol et Newcastle, et il a même vu des gains modestes dans des endroits comme Bradford West et plusieurs circonscriptions de Londres.

Les conservateurs sous Johnson ont peut-être trouvé une formule magique avec encore plus de succès

De même, bien que le schéma de l’infection par Covid-19 soit trop varié et erratique pour être réduit à une simple formule géographique, les données disponibles montrent clairement qu’il a affecté de manière disproportionnée les agglomérations. Depuis mars, après une période initiale où Londres était le centre du virus, les principaux «domaines de préoccupation» en Angleterre se situent presque tous dans les West Midlands, le Grand Manchester, le Merseyside, le West Yorkshire et Tyne and Wear.

Dans une évolution inquiétante, le fait que les poches de soutien restantes des travailleurs tendent également à être les zones urbaines les plus touchées par la pandémie semble avoir ouvert un nouveau front dans la guerre culturelle menée par les conservateurs. Alors que des endroits comme Gateshead et Trafford luttent contre les effets médicaux et économiques de Covid-19, les commentateurs de droite ont intensifié leurs attaques contre les villes, les dépeignant comme des foyers d’anarchie et de criminalité, et suggérant qu’ils sont dirigés par un établissement sinistre «réveillé». des universités, musées, galeries d’art, autorités locales et autres institutions civiques. En commençant l’un de ces articles en affirmant que «cette année a vu une perception croissante que les centres de nos villes ne sont pas de bons endroits pour passer du temps», Patrick Flynn du Telegraph a établi un lien implicite entre ces fantasmes de dégradation urbaine et le impact du coronavirus sur la vie civique anglaise.

Comme cela a été souligné, ce type de message rappelle les tentatives récentes des républicains américains de suggérer que les villes «contrôlées par les démocrates» sont à blâmer pour une montée apparente des troubles civiques et de l’anarchie. Dans un contexte anglais, la tendance anti-urbaine semble destinée à éliminer les derniers bastions de la résistance à la domination conservatrice. Il cherche à vilipender les bastions et les figures de proue d’un «soft power» apparemment de gauche – et aussi, peut-être, à discréditer les villes «contrôlées par les travailleurs» afin d’ouvrir ces parties du pays à une future prise de contrôle conservatrice.

Bien que diaboliser les villes dirigées par les travaillistes et laisser entendre qu’elles sont la source de toutes sortes de maux contemporains ira bien dans les zones rurales traditionnellement conservatrices, cela a également le potentiel de permettre aux conservateurs de faire des incursions dans les zones urbaines eux-mêmes – en reproduisant une tactique. qui a remarquablement bien fonctionné dans le contexte des sièges du mur rouge et des élections générales de 2019.

La campagne de Boris Johnson a été un tel succès en grande partie parce qu’elle comprenait et exploitait le ressentiment populaire contre les élites institutionnelles. Au niveau national, malgré ses antécédents particulièrement élitistes, Johnson a pu se faire passer pour un candidat insurgé et anti-établissement. Pour de nombreux électeurs, il est apparu comme un personnage terre à terre et sans fioritures qui «ferait le Brexit» face à l’opposition des tribunaux et à une élite hautaine habitant une «bulle de Westminster» à moitié imaginée et à moitié réelle.

Un récit similaire s’est joué pour aggraver les malheurs électoraux du Labour au niveau local. Alors que les travaillistes n’étaient pas au pouvoir à Westminster depuis près d’une décennie, dans de nombreuses régions des Midlands et du nord, les conseils du travail ont été l’establishment politique local pendant bien plus longtemps que cela. En conséquence, dans une période de réduction du financement et de dégradation visible dans les villes post-industrielles, un ressentiment considérable s’est développé contre les conseils contrôlés par les travailleurs dans ces zones, malgré le fait que, dans la plupart des cas, le gouvernement local n’avait aucun moyen d’atténuer les effets de Westminster. -austérité imposée.

En 2019, cela a ajouté à un sentiment général de désillusion à l’égard des travaillistes dans les zones du mur rouge, qui a coûté cher au parti (voir, par exemple, la façon dont les échecs locaux et nationaux se sont combinés pour transformer l’ancien bastion travailliste de Bolton en une ville à majorité conservatrice) . Peut-être que la force actuelle du Labour dans les districts urbains adjacents avec des électeurs plus jeunes, plus précaires et plus ethniquement diversifiés signifiera que les villes anglaises éviteront un sort similaire lors des futures élections, à commencer par le scrutin prévu au conseil et à la mairie en mai 2021.

Cependant, il est également possible que la campagne anti-institutionnelle qui a si bien fonctionné pour les conservateurs en 2019, et qui est actuellement canalisée dans des attaques de droite contre les zones urbaines contrôlées par les travaillistes et les dystopies supposées de l’establishment libéral, ait encore du chemin à parcourir. avant qu’il ne s’essouffle. Cela pourrait bien conduire à d’autres gains conservateurs en mai prochain: en se peignant comme la voix de la majorité silencieuse arrivant sur les lieux pour rétablir l’ordre et le bon sens.

En empruntant au manuel de Donald Trump et en continuant à promouvoir l’idée que tous les problèmes de l’Angleterre sont en fin de compte la faute des élites urbaines corrompues, les conservateurs sous Johnson ont peut-être trouvé une formule magique avec encore plus de succès. Pour l’instant, à moins qu’un événement majeur ne se produise, encore plus radicalement déstabilisant que Covid-19, il est difficile de voir ce qui peut être fait pour s’opposer à leur emprise sur le nouveau paysage politique anglais.

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