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Comment le maître de passe Thiago Alcântara peut aider à maintenir les sommets de Liverpool | Jonathan Wilson | Football

Tous les grands côtés sont hantés par l’entropie. Même dans leurs moments les plus transcendants, il est là dans l’ombre, sifflant sa question insistante: «Et ensuite?»

Lorsque Liverpool a remporté la Ligue des champions à Madrid, la réponse était claire: il restait un autre sommet à franchir, et ils l’ont fait la saison dernière en remportant leur premier titre de champion en 30 ans. Mais après deux ans au cours desquels ils ont atteint les deuxième et quatrième plus hauts totaux de points jamais enregistrés, comment peuvent-ils maintenir ce niveau? Comment peuvent-ils éviter la trajectoire de Manchester City qui, après deux saisons tout aussi brillantes, a subi une baisse de 18 points? Pour Jürgen Klopp, la réponse est Thiago Alcântara.

Les doutes se cachent toujours. Est-ce aussi bon que possible? Comment continuez-vous? La faim de qui a commencé à diminuer? Les autres commencent-ils à rattraper leur retard ou à comprendre? Peter Reid a été ridiculisé quand il a noté que dans le football « si vous restez immobile, vous reculez » mais il avait raison. C’est un environnement en constante évolution; les adversaires s’adaptent toujours; l’âge et la satiété sapent toujours vos propres joueurs. C’est pourquoi, proverbialement du moins, le deuxième titre est toujours plus difficile que le premier, pourquoi seules cinq équipes de l’histoire du football anglais ont remporté trois titres de champion d’affilée (et deux d’entre elles ont changé de manager en cours de route). Les inégalités croissantes dans le football anglais ont peut-être conduit à une domination croissante d’une cabale de clubs, mais un succès durable reste difficile.

Alex Ferguson est unique. Personne d’autre dans le football anglais n’a jamais eu un tel succès sur une période aussi longue. Le fait qu’il ait bénéficié, en particulier dans les années 90, de l’exploitation habile par Manchester United des nouvelles possibilités commerciales de la Premier League est clair, mais il a également créé trois grandes équipes de United, la dernière d’entre elles lorsque United n’était plus la seule puissance financière. Mais sa capacité à évoluer constamment est extrêmement rare.

En règle générale, même les meilleurs managers peuvent maintenir une dizaine d’années au sommet du jeu. Le faire dans un club est particulièrement difficile. Comme l’a observé le grand entraîneur hongrois Béla Guttmann, «la troisième année est fatale»: les joueurs se familiarisent avec un entraîneur et ses paroles perdent leur puissance; une intensité qui était autrefois motivante commence à grincer; les opposants travaillent de côté – et à l’ère de l’analyse détaillée des données, c’est un processus qui s’est considérablement accéléré.

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C’est un guide plutôt qu’une formule universelle mais, sept décennies plus tard, la règle des trois ans de Guttmann est toujours valable, en particulier lorsque la tâche consiste à maintenir le niveau plutôt que de continuer à monter. Les difficultés de José Mourinho lors de ses troisièmes saisons sont bien documentées. Les deux occasions où Pep Guardiola a atteint une quatrième saison dans un club ont connu un ralentissement marqué.

Ferguson était un maître de l’abattage des joueurs au bon moment pour rafraîchir son équipe et encourager les autres. Bob Paisley, plus impitoyable que son prédécesseur Bill Shankly, était un maître de l’achat à un moment de succès pour éviter l’apparition de la stagnation. D’autres, les dirigeants de la dynastie – et Klopp semblerait un exemple de ce type – préfèrent créer un mouvement, un sens du destin collectif. Le club devient une sorte de famille, luttant pour un objectif commun, et cela prolonge peut-être la période avant que la lassitude ne s’installe. Les premières équipes de Ferguson à United, étant enracinées dans un noyau de joueurs qui avaient traversé la configuration des jeunes, avaient des éléments de ça.

Le danger, cependant, est ce qui est arrivé au premier Liverpool de Shankly ou à Leeds de Don Revie: une équipe qui vieillit ensemble de sorte que lorsque l’accident survient, elle est universelle. Klopp a subi quelque chose de similaire à Dortmund: après six ans d’excellence, ses joueurs ont collectivement heurté un mur à leur septième.

L’un des points forts de l’équipe qu’il a construite à Anfield est qu’un noyau a atteint son apogée. Seul James Milner des habitués de la saison dernière avait plus de 30 ans au début de la campagne. Mais avec cela vient un danger: à un moment donné, du sang neuf doit être introduit. Ce n’est pas simplement une question d’âge mais aussi de style – et c’est pourquoi la signature de Thiago est si frappante.

La signature de Thiago Alcântara marque un pas en arrière vers le courant dominant par Jürgen Klopp.

La signature de Thiago Alcântara marque un pas en arrière vers le courant dominant par Jürgen Klopp. Photographie: Andrew Powell / Liverpool FC / .

Le milieu de terrain a 29 ans. Il n’abaisse pas le profil d’âge de l’équipe. En ce sens, Thiago est une solution à court terme. Mais c’est un type de milieu de terrain très différent de ceux déjà à Anfield. Le travail du milieu de terrain de Liverpool était auparavant de gagner le ballon le plus haut possible sur le terrain. Ils étaient l’exemple parfait de l’observation de Klopp selon laquelle Gegenpressing est le meilleur meneur de jeu du jeu. En cela, Klopp est à l’avant-garde d’une école allemande qui a détourné l’attention de la conservation de la possession vers la reprise.

Thiago représente un décalage par rapport à cela: sur le plan théorique, c’est un pas en arrière vers le courant dominant, vers quelque chose de moins radicalement percutant. C’est le contraire de ce que Guardiola a tenté lors de sa quatrième saison à Barcelone, lorsqu’il a apparemment tenté de pousser son juego de posición révolutionnaire un peu plus loin.

Mais Thiago est un joueur si inhabituel, un passeur si extraordinairement doué, en termes de précision, d’intelligence et de variété, cela ne peut pas être considéré comme un geste conservateur. Il devrait plutôt permettre à Liverpool de mieux contrôler les matchs sans dépenser les mêmes niveaux d’énergie. En plus de courir et de presser les adversaires à mort, ils devraient maintenant être en mesure de les faire tomber également dans l’oubli.

Cela signifiera cependant des changements. Trent Alexander-Arnold, par exemple, a été nettement moins impliqué en tant que présence offensive en seconde période à Chelsea dimanche – après l’arrivée de Thiago, il n’a livré qu’un seul centre et a joué 28% de passes en moins dans le dernier tiers que dans le dernier tiers. première moitié. Cela peut être temporaire à mesure que les joueurs s’habituent les uns aux autres et, même si ce n’est pas le cas, ce n’est pas nécessairement une mauvaise chose – une charge de travail réduite peut profiter à l’arrière droit à long terme, cela peut rendre Liverpool plus solide défensivement, et son les incursions à droite peuvent être encore plus efficaces car elles sont moins cohérentes – mais il y a évidemment un risque à sacrifier potentiellement une arme d’attaque fiable dans la quête d’une grande variété. Mais alors c’est la nature de l’évolution: le progrès est rarement sans coût.

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Les détails de l’intégration de Thiago deviendront plus clairs au cours des prochaines semaines. Pour l’instant, cependant, le plus important est que Klopp a apporté une modification décisive à son plan de match. Il a présenté un très bon joueur qui est aussi un élément perturbateur et qui, au moins, devrait garder l’entropie à distance un peu plus longtemps.

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