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Sherlock Holmes est peut-être le détective victorien le plus célèbre – mais les enquêteurs de la vie réelle étaient une force avec laquelle il fallait compter

Vous pourriez penser que les détectives sont une invention fictive, mais tout comme , nouvellement sorti de Netflix, avec , les femmes de l’époque victorienne aimaient travailler comme enquêteuses. Souvent décrites comme des «agents d’enquête privés», ces femmes ont été engagées par des individus, des politiciens et même Scotland Yard, pour enquêter et enquêter sur les activités criminelles.

Les femmes victoriennes n’étaient pas toutes comme les héroïnes douces dépeintes par Charles Dickens, brutalement alourdies par leur place dans le monde, beaucoup étaient comme les femmes tenaces d’Enola Holmes, qui offre une représentation beaucoup plus précise du monde dans lequel se trouvaient les femmes victoriennes.

Si vous aviez vécu à Londres dans les années 1890, vous auriez bien fait de faire appel aux services de «Madame Paul», le nom de travail de Mme Upperley, une détective privée qui avait commencé sa carrière dans l’agence de détective très respectée de «Messrs Slater »En 1888. Elle avait créé sa propre entreprise en 1891 et« préférait travailler »plutôt que de vivre du salaire de son mari.

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L’utilisation d’agents féminins par Scotland Yard était désormais bien connue, même si elles ne réussissaient pas toujours. Des rapports d’Irlande dans l’Echo de Liverpool en 1884 avaient fait état de l’échec malheureux d’une récente mission britannique d’infiltrer un groupe de républicains irlandais. Prétendant que Dublin venait d’être visitée «par une dame anglaise aux manières extrêmement captivantes», le journal rapportait, «elle semblait posséder des moyens considérables et parlait avec condescendance de dynamite et très chaleureusement de la cause. À la suite d’une série de manœuvres intelligentes, cependant, il est apparu que la dame n’était autre qu’un détective londonien ou un espion britannique, visitant la capitale irlandaise de manière professionnelle ».

Toutes les femmes employées comme détectives n’étaient pas impliquées dans des intrigues gouvernementales, souvent leur travail impliquait des affaires de vol ou de divorce, et certaines étaient utilisées pour infiltrer les repaires les plus dangereux d’activités criminelles. Décrivant une femme de la classe ouvrière locale qui était souvent employée par Scotland Yard en 1876, un article en faisait une description révélatrice: «De petite taille, mais possédant une force musculaire considérable et une énergie indomptable, cette femme est également morte à tous sens. de délicatesse féminine, de nervosité ou de peur. Elle assumera le costume d’un garçon aussi facilement que la robe de son propre sexe, et dans l’un ou l’autre costume est toujours prête à régler tout différend par un appel à «  l’art de la légitime défense  », qu’elle a pratiqué avec des effets désastreux sur elle. adversaires, qu’ils soient hommes ou femmes. « 

Ce n’était pas seulement dans la vraie vie que les femmes de l’époque victorienne étaient employées comme détectives privés, elles étaient aussi des héroïnes fictives populaires. Plus de vingt ans avant la première apparition de Sherlock Holmes dans A Study In Scarlet en 1887, James Redding Ware nous a présenté à Mme Gladden en 1864, son héroïne dans The Female Detective. «G» en dit peu sur elle-même au lecteur, mais laisse tomber des indices alléchants sur sa double vie secrète. «Je sais que mon métier est méprisé», écrit-elle dans le premier chapitre, «… mes amis pensaient que j’étais une couturière, qui sort à la journée ou à la semaine – mes ennemis, ce que j’ai, sont dans une large mesure convaincus de ma vie est très discutable.

Dans les mois qui ont suivi la première aventure de «G», Revelations of a Lady Detective de William Stephen Hayward a vu son héroïne armée et portant un pistolet pour se défendre pendant ses enquêtes. Ces vies féminines passionnantes, à la fois dans les livres et dans le monde réel, sont pleines de mystères et de meurtres.

C’est notre dépendance à Dickens qui a créé une culture populaire qui a tellement trompé les femmes victoriennes, et il faut des drames historiques brillants et féministes, comme Enola Holmes, pour nous montrer un monde différent. Un qui est en fait beaucoup plus précis que n’importe quelle adaptation d’un chant de Noël, pour vous montrer à quel point les femmes victoriennes pourraient être incroyables.

Fern Riddell est un historien de la culture spécialisé dans la politique de genre et le suffrage aux époques victorienne et édouardienne. Enola Holmes est maintenant sur Netflix

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