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Les coureurs de fond virtuels de Londres ne seront jamais seuls dans l’esprit | Athlétisme

Il y a un jour dans le calendrier sportif dont je peux garantir qu’il me mettra un large sourire sur le visage – en fait, je peux chronométrer le moment où cela se produit à la minute près. Il arrive à 19h01 le dernier dimanche d’avril alors que je me dirige vers la station de métro Green Park à la fin d’une longue journée couvrant le marathon de Londres. Sans faute, il y a des coureurs soutenus par des amis, leurs marches sont maintenant un dandin, ayant parcouru le parcours de 26,2 milles en cinq ou peut-être six heures. En vérité, cela ressemble à une scène de 28 heures plus tard. Mais tu sais quoi? Vous pouvez voir l’ampleur de la réalisation personnelle gravée sur chaque visage; la totalité de leurs efforts sur chaque gilet de charité trempé de sueur.

Il y a bien sûr des événements sportifs plus importants. Mais pas beaucoup qui enrichissent l’âme comme le marathon de Londres. Dimanche prochain, mon admiration pour tous les coureurs de tous les jours participant à cette course sera encore plus grande que d’habitude.

Car alors que les athlètes d’élite feront le tour d’une boucle de St James’s Park près de 20 fois regardé par des millions de personnes à la télévision, 45000 personnes de plus de 60 pays parcourront virtuellement 26,2 miles, sur un parcours de leur choix, sans que 750000 spectateurs ne créent un mur de son le long du chemin.

Étant donné l’énormité de la pandémie, il est peut-être tout à fait approprié que le plus grand marathon du monde soit également devenu mondial. Pourtant, la solitude du coureur de fond se sera rarement sentie plus austère.

Mais le fait que l’événement soit organisé, et avec beaucoup des meilleurs athlètes du monde – y compris les détenteurs du record du monde Eliud Kipchoge et Brigid Kosgei – est un motif de célébration tranquille. Car soyons francs ici, la pandémie a révélé de nombreuses vérités douloureuses sur l’exceptionnalisme britannique. Six mois plus tard, le Royaume-Uni a le pire taux de mortalité global d’Europe. Il manque toujours un système efficace de suivi et de traçabilité. Il a échoué à plusieurs reprises à tirer des leçons des autres pays. Sa stratégie, telle qu’elle est, oscille entre le slapdash et la camisole de force, maladroit et pieux. Moonshots? Cela ne fait que penser à ces fusées des jours embryonnaires de la course à l’espace, qui ont bégayé de leurs tribunes, avant de pirouetter brièvement et de s’enflammer.

Pourtant, dans le marathon de Londres, la Grande-Bretagne a vraiment une histoire à succès incontestée au monde. Et, au milieu de ces temps troublés, ses organisateurs ont trouvé un moyen de mettre en scène l’événement d’une manière qui préserve ce lien unique entre l’élite et le quotidien.

Sans surprise, il y a eu quelques bosses sur le chemin. Les plans initiaux visant à organiser un événement à participation de masse utilisant la technologie Bluetooth «révolutionnaire» pour permettre en toute sécurité à 45 000 concurrents de s’éloigner socialement ont dû être mis de côté à la suite d’un pic de cas de coronavirus au Royaume-Uni. Au lieu de cela, ces coureurs courront la course virtuellement, enregistrant leurs courses sur une application dédiée.

À partir de lundi, pendant ce temps, les coureurs d’élite et leurs entraîneurs entreront dans un hôtel biosécurité, l’un avec 40 acres de son propre terrain. Le directeur des opérations du marathon de Londres, Andrew Smith, me dit que toutes sortes de précautions de sécurité sont en place pour la semaine – y compris les athlètes ayant leurs propres vestiaires individuels et des toilettes dédiées le jour de la course.

Ce sera un marathon très différent pour ces moments très différents. Pourtant, lorsque la 40e course commencera dimanche à 7h15, ce sera l’occasion de réfléchir au chemin parcouru par l’événement. C’est en 1979 que Chris Brasher, alors correspondant d’athlétisme de l’Observer, revenait de courir le marathon de New York déterminé à recréer à Londres la magie et le mysticisme qu’elle avait vécu. En fait, il a créé quelque chose de mieux.

Comme l’écrivait Brasher à son retour: «Dimanche dernier, dans l’une des villes les plus violentes et les plus touchées du monde, 11 532 hommes, femmes et enfants de 40 pays du monde, aidés par 2,5 millions de personnes, ont ri, applaudi et souffert. lors du plus grand festival folklorique que le monde ait vu. Et à la fin, toute l’histoire était écrite sur leurs visages – des visages de contentement et de bonheur.

Brasher entrait simplement dans sa foulée. «Il y a près de 2000 ans, Paul a eu une vision sur la route de Damas», a-t-il poursuivi. «Dimanche dernier, des millions d’entre nous ont vu une vision de la race humaine, heureuse et unie, désireuse de ses semblables à une victoire inutile mais merveilleuse sur le doute mental et la fragilité corporelle. Je me demande si Londres pourrait organiser un tel festival?

Bien sûr, cela pourrait. En effet, il n’a fallu que 18 mois avant que la vision élyséenne de Brasher et du co-fondateur John Disley ne devienne réalité – au cours de laquelle Brasher a utilisé à plusieurs reprises son journal comme chaire de tyran et même comme centre d’entraînement pour les concurrents en herbe. Au cours des 39 années qui ont suivi, il est devenu un incontournable du paysage sportif, un événement qui a changé la vie de tant de personnes et d’organismes de bienfaisance et, à une époque de division de la société, une force unificatrice rare pour le pays.

«Nous organisons l’événement dans des circonstances qui, à notre avis, sont tout à fait appropriées pour la société dans sa lutte contre Covid-19», m’a dit récemment le fils de Brasher, Hugh. «Et avoir les plus grands athlètes du monde est assez incroyable. Mais il s’agira aussi de l’athlète de tous les jours. Des personnes vêtues de rhinocéros qui courent pour des œuvres caritatives à Limerick et à Lima, et pour montrer ce sentiment incroyable de communauté et de solidarité.

Certes, l’événement de cette année sera très différent. Mais certaines choses ne changent jamais. Dimanche, l’esprit du marathon brûlera plus que jamais.

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